Estados Unidos dice que hay 1.500 estadounidenses en Afganistán a medida que se acerca la fecha límite de retirada

WASHINGTON – Al menos 1.500 ciudadanos estadounidenses permanecen en Afganistán a solo unos días de la retirada programada de Estados Unidos del país, pero las autoridades reconocieron el miércoles la realidad de que decenas de miles de aliados afganos y otros en alto riesgo de represalias de los talibanes quedarían atrás.

El sonido de los disparos y las nubes de gas lacrimógeno y humo negro llenaron el aire alrededor del aeropuerto internacional de Kabul, la capital, mientras miles de afganos se concentraban en las puertas el miércoles, desesperados por escapar antes de la salida final del ejército estadounidense el miércoles. 31, después de 20 años de guerra.

La embajada de Estados Unidos advirtió a los estadounidenses más tarde ese día que se mantuvieran alejados del aeropuerto y le dijo a cualquier persona fuera del perímetro que “se fuera de inmediato”. Los gobiernos británico y australiano emitieron advertencias similares.

Un alto funcionario estadounidense, que habló bajo condición de anonimato para describir evaluaciones confidenciales, confirmó que Estados Unidos estaba rastreando una amenaza “específica” y “creíble” en el aeropuerto de la filial del Estado Islámico en Afganistán, que ha llevado a cabo decenas de ataques en los últimos años y es un rival de los talibanes.

Mientras los vuelos chárter militares y gubernamentales despegaban cada 45 minutos como parte de un puente aéreo, los funcionarios de la administración de Biden dijeron que habían evacuado a unas 82,300 personas desde el 14 de agosto, el día antes de que Kabul cayera en manos de los talibanes. Alrededor de 4.500 de ellos eran ciudadanos estadounidenses, y se espera que 500 más partan pronto.

Pero el secretario de Estado, Antony J. Blinken, dijo que el gobierno estaba tratando de localizar a unos 1.000 ciudadanos estadounidenses que aún se creía que estaban en Afganistán y que no habían respondido a una ráfaga frenética de correos electrónicos, llamadas telefónicas u otros mensajes que ofrecían evacuarlos.

“En este tramo crítico, estamos enfocados en llevar a los estadounidenses y sus familias a los aviones, fuera de Afganistán, lo más rápido posible”, dijo Blinken en el Departamento de Estado.

También trató de asegurar a los afganos que habían trabajado con el ejército o la embajada de Estados Unidos, y potencialmente a cientos de miles de personas que desafiaron la ideología extremista de los talibanes, que “no serán olvidados”.

Comparando imágenes e informes de afganos pisoteados en el aeropuerto de Kabul en la aglomeración para evacuar a “recibir un puñetazo en el estómago”, Blinken dijo que incumbiría a los talibanes garantizar su paso seguro.

Señaló que tal arreglo podría alcanzarse con una combinación de presión económica y diplomática, y el atractivo de la ayuda internacional, pero no quiso discutir su nivel de confianza en los talibanes para mantener su palabra más allá de citar vagamente lo que llamó su público y compromisos privados para permitir que las personas se vayan.

“Permítanme ser muy claro sobre esto: no hay una fecha límite para nuestro trabajo para ayudar a los ciudadanos estadounidenses restantes que decidan que quieren irse para hacerlo, junto con los muchos afganos que nos han apoyado durante estos muchos años y quieren salir y no he podido hacerlo ”, dijo Blinken. “Ese esfuerzo continuará todos los días después del 31 de agosto”.

Un portavoz de los talibanes, Zabihullah Mujahid, dijo el miércoles que los afganos con documentos de viaje válidos no podrían ingresar al aeropuerto si las fuerzas estadounidenses y afganas les permitieran ingresar allí.

En su primera entrevista con una organización de medios occidentales desde la llegada de los talibanes a Kabul, Mujahid refutó los informes de que el grupo comenzaría a mantener a los afganos alejados del aeropuerto, que se habían basado en sus declaraciones durante una conferencia de prensa diaria. más temprano.

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“Dijimos que las personas que no tienen los documentos adecuados no pueden ir”, dijo. “Necesitan pasaportes y visas para los países a los que van, y luego pueden salir por vía aérea. Si sus documentos son válidos, entonces no vamos a preguntar qué estaban haciendo antes “.

También insistió en que los talibanes perdonarían a quienes lucharan contra ellos y que a las mujeres se les permitiría asistir a la escuela y al trabajo, dentro de lo que describió como principios islámicos. Los funcionarios de derechos humanos han desestimado esas garantías por considerarlas poco sinceras y muchos afganos se han escondido en sus hogares por temor al acoso y la violencia.

Mujahid reconoció que las mujeres necesitarían un tutor masculino en viajes de tres días o más. Dijo que los rumores de que los talibanes obligarían a las mujeres a quedarse en sus casas o cubrirse la cara eran infundados, pero confirmó que la música no estaría permitida en público.

“La música está prohibida en el Islam”, dijo, “pero esperamos poder persuadir a la gente de que no haga esas cosas”.

Funcionarios de la Casa Blanca dijeron el miércoles que 90 aviones estadounidenses y aliados habían trasladado a unas 19.200 personas en un período de 24 horas.

Al menos 500 eran ciudadanos estadounidenses y sus familias, dijo Blinken, uniéndose a los afganos que eran empleados de la embajada estadounidense ahora cerrada en Kabul y a otros que habían trabajado para el ejército estadounidense y otras agencias gubernamentales, algunas desde 2001, que califican para una visa de inmigración especial para vivir en los Estados Unidos.

Los funcionarios del Congreso dijeron a principios de esta semana que la administración Biden había identificado a unos 50.000 afganos que eran elegibles para la visa especial. También se ha evacuado a exfuerzas de seguridad, funcionarios gubernamentales y personas que defendían los derechos de la mujer, el estado de derecho y otros pilares de la democracia.

Una nueva estimación de la Asociación de Aliados en Tiempo de Guerra publicada el miércoles concluyó que al menos 250.000 afganos, y quizás más de un millón, podrían ser elegibles para el estatus migratorio acelerado. El grupo de defensa trabajó con American University para analizar los contratos de trabajo y otros documentos que esos afganos necesitarían para demostrar su elegibilidad.

Blinken no pudo ofrecer un número más preciso y señaló la dificultad de que incluso rastrear cuántos estadounidenses podrían haber en Afganistán había sido un desafío para el gobierno de Estados Unidos.

Dijo que el Departamento de Estado había identificado al menos a 6.000 estadounidenses, muchos de ellos con doble ciudadanía afgana, al buscar en varias bases de datos. Los funcionarios han enviado más de 20.000 correos electrónicos y han realizado 45.000 llamadas telefónicas en todo Afganistán para ofrecer a los ciudadanos estadounidenses la oportunidad de irse, dijo.

Es posible que miles de ciudadanos estadounidenses más vivan en Afganistán, pero no se habían registrado en la Embajada de Estados Unidos y, de lo contrario, no pudieron ser encontrados, reconoció más tarde un alto funcionario del Departamento de Estado.

Horas antes de que el Sr. Blinken hablara, los legisladores del Congreso instaron a la administración Biden a extender el plazo del 31 de agosto para garantizar que todos los estadounidenses y aliados afganos pudieran salir de Afganistán a salvo.

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“Los informes que recibo sobre el terreno son que nuestros ciudadanos estadounidenses están tratando de salir”, dijo el representante Michael McCaul de Texas, el principal republicano en el Comité de Asuntos Exteriores de la Cámara. “Nuestros socios e intérpretes afganos que sirvieron con nuestras fuerzas especiales, arriesgaron su vida. Tenemos la obligación moral de salvarlos “.

Blinken no quiso discutir si alguna apariencia de la Embajada de Estados Unidos en Kabul, una vez una de las misiones diplomáticas estadounidenses más grandes del mundo, permanecería abierta después de las salidas militares la próxima semana. Un pequeño grupo de diplomáticos estadounidenses permanece en Afganistán, en una base segura en el aeropuerto de Kabul, para supervisar la evacuación y continuar las negociaciones con los talibanes.

Mientras se desarrollaba la misión de evacuación, los líderes mundiales, y millones de afganos, esperaban con ansiedad para discernir la verdadera forma del gobierno talibán.

Durante el último turno de poder del grupo, las mujeres afganas corrían el riesgo de ser golpeadas, torturadas o ejecutadas si abandonaban sus hogares. En las dos décadas desde que las fuerzas lideradas por Estados Unidos expulsaron a los militantes del poder, muchas mujeres jóvenes han llegado a esperar derechos básicos.

En los primeros días después de que los talibanes tomaron Kabul y el poder nacional, el 15 de agosto, los manifestantes afganos exigieron que los militantes aceptaran sus demandas de mayor libertad. Entre las protestas hubo una marcha de mujeres exigiendo que no se vulnere su derecho a la educación y al empleo.

Una activista, llamada Fariha, dijo que había participado en la manifestación la semana pasada “para mostrar a los talibanes que tienen que cambiar, porque nosotros no lo haremos”.

“No podemos respirar si se nos priva de nuestros derechos a la educación y al trabajo, y si no estamos presentes en la sociedad”, dijo entre sollozos.

“Hay mujeres que no han ido a Europa o Estados Unidos, se han quedado y están listas para luchar hasta la muerte”, dijo. “Hemos trabajado duro durante 20 años para obtener educación y trabajo. No dejaremos que nadie nos ignore “.

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A pesar de los esfuerzos de los talibanes por tranquilizar a los afganos sobre su seguridad, las señales ominosas sugieren que no han abandonado sus brutales tácticas. El martes, el principal funcionario de derechos humanos de las Naciones Unidas citó informes “desgarradores y creíbles” de que los talibanes habían ejecutado a civiles y soldados no combatientes.

Dado que el futuro de la ayuda internacional a Afganistán no está claro, la canciller Angela Merkel de Alemania dijo el miércoles que su país mantendrá su apoyo al pueblo afgano después de la retirada de las tropas estadounidenses. También pidió conversaciones con los talibanes.

“Nuestro objetivo debe ser preservar tanto como sea posible lo que hemos logrado en términos de cambios en Afganistán en los últimos 20 años”, dijo Merkel en una sesión del Parlamento convocada para discutir la rápida toma de posesión de Afganistán por los talibanes. “Esto es algo de lo que la comunidad internacional debe hablar con los talibanes”.

Alemania sacó su último contingente de unos 570 soldados de Afganistán en junio, pero varios cientos de alemanes todavía estaban comprometidos en el trabajo de desarrollo financiado por su gobierno.

A las preocupaciones sobre Afganistán se suma su economía que se hunde, que había sido sostenida durante la última generación por la ayuda estadounidense, pero ahora está en caída libre. Los bancos están cerrados. El efectivo es cada vez más escaso y los precios de los alimentos están subiendo. El combustible es cada vez más difícil de encontrar. Los servicios gubernamentales se han estancado debido a que los funcionarios públicos evitan el trabajo por temor a represalias.

Las personas que intentan huir, si logran pasar los puntos de control de los talibanes, se han encontrado con escenas caóticas en el aeropuerto de Kabul. Al menos siete civiles afganos, incluido un niño pequeño, murieron pisoteados.

El miércoles, los talibanes llevaron lo que parecían unas 200 personas a un área vallada, donde estaban hacinados bajo el sol de la tarde.

John F. Kirby, el portavoz principal del Pentágono, dijo a los periodistas el miércoles que los oficiales estadounidenses en Kabul, incluido el Contralmirante Peter G. Vasely, el comandante superior, y el Mayor General Christopher Donahue, el jefe de la 82 División Aerotransportada, fueron hablar con sus homólogos talibanes todos los días para garantizar el paso seguro de los estadounidenses y los aliados afganos con las credenciales adecuadas a los vuelos que salen de Kabul.

Kirby dijo que el Pentágono daría prioridad a la evacuación de tropas y equipos estadounidenses en los últimos días de la misión. Aproximadamente 5.400 soldados estadounidenses se encuentran ahora en el aeropuerto después de que 400 soldados no esenciales para la evacuación abandonaron el país en los últimos días, dijo.

Aún así, ha habido numerosos informes de afganos con la documentación adecuada que han sido rechazados en los puntos de control de los talibanes e incluso en las puertas del aeropuerto, donde unos 30 funcionarios consulares e infantes de marina estadounidenses están verificando sus credenciales. A lo largo de la semana pasada, muchas puertas se han cerrado de forma intermitente para eliminar los atrasos.

Lara Jakes informó desde Washington, y Michael Levenson de Nueva York. Los informes fueron aportados por Eric Schmitt de Washington; Matthieu Aikins y Jim Huylebroek de Kabul; Sharif Hassan de Kiev, Ucrania; Melissa Eddy de Berlín; y Lauren Leatherby de Nueva York.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.