Estados Unidos toma medidas para retirar el caso contra el científico del MIT acusado de ocultar vínculos con China

BOSTON — Los fiscales federales se movieron el jueves para retirar los cargos del gobierno contra Gang Chen, profesor de ingeniería mecánica en el Instituto de Tecnología de Massachusetts, en un revés de alto perfil para la Iniciativa China, un esfuerzo del gobierno de casi tres años destinado a evitar que los científicos pasen tecnología sensible a China.

El Dr. Chen fue arrestado el 14 de enero de 2021, durante la última semana completa en el cargo del presidente Donald J. Trump, y acusado de una forma de fraude de subvenciones, ocultando sus afiliaciones con instituciones gubernamentales chinas en solicitudes de $2,7 millones en subvenciones de EE. UU. Departamento de Energía en 2017. Se declaró inocente de todos los cargos.


Los fiscales presentaron una moción para desestimar esos cargos el jueves, afirmando que el gobierno obtuvo nueva información en el curso de su investigación y “ya no puede cumplir con la carga de la prueba en el juicio”. Se espera que la jueza Patti B. Saris del Tribunal de Distrito de EE. UU. para el Distrito de Massachusetts se pronuncie pronto sobre la moción.

El arresto del Dr. Chen fue noticia de primera plana en Boston, un centro de investigación científica. Fue recibido con protestas de muchos de los colegas académicos del Dr. Chen, quienes dijeron que los fiscales se habían extralimitado, desdibujando la línea entre violaciones de divulgación de subvenciones y delitos más graves como espionaje o robo de propiedad intelectual.

En las últimas semanas, los funcionarios del Departamento de Energía dijeron a los fiscales que el departamento habría otorgado el dinero de la subvención al Dr. Chen incluso si hubiera revelado los vínculos con China, lo que cuestiona la base de los cargos, según personas familiarizadas con el caso. importar.


“Hoy es un gran día”, dijo el abogado del Dr. Chen, Robert Fisher. “El gobierno finalmente reconoció lo que hemos dicho todo el tiempo: el profesor Gang Chen es un hombre inocente. Nuestra defensa nunca se basó en ningún tecnicismo legal. Nuestra defensa fue esta: Gang no cometió ninguno de los delitos de los que fue acusado. Punto final.

El Sr. Fisher dio crédito a los testigos que “se presentaron y le dijeron al gobierno lo mal que malinterpretaron los detalles relacionados con la colaboración científica y académica”, y dijo que “sin ellos, este caso probablemente aún estaría en curso”.

La medida de despido se produce cuando el Departamento de Justicia está revisando la Iniciativa China, un esfuerzo lanzado bajo la administración Trump que ha sido criticado por señalar a científicos de ascendencia china y por enfriar la atmósfera para la investigación colaborativa.

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Wyn Hornbuckle, portavoz del Departamento de Justicia, dijo la semana pasada que el departamento estaba “revisando nuestro enfoque para contrarrestar las amenazas planteadas por el gobierno de la República Popular China”, refiriéndose a China.

“Anticipamos completar la revisión y proporcionar información adicional en las próximas semanas”, dijo.

La iniciativa ha resultado en numerosos casos de fraude de subvenciones contra investigadores académicos (alrededor de una docena aparecen en el sitio web del departamento) y declaraciones de culpabilidad y condenas, incluida la condena del mes pasado del químico de Harvard Charles Leiber.

Pero el primer caso en llegar a la etapa de juicio, contra Anming Hu, profesor de ingeniería en la Universidad de Tennessee, terminó en absolución en septiembre pasado, luego de que un juez dictaminara que el gobierno no había presentado pruebas suficientes de que el Dr. Hu había tenido la intención de defraudar. agencias de financiamiento. El Departamento de Justicia ha desestimado siete casos contra investigadores En meses recientes.

El caso contra el Dr. Chen, un ciudadano estadounidense naturalizado desde el año 2000, es el más destacado que se ha desestimado hasta la fecha y se dirige a un científico de élite que contaba con un sólido apoyo de su universidad.

En una conferencia de prensa la mañana del arresto del Dr. Chen, Andrew E. Lelling, entonces fiscal federal en Boston, dijo que “las acusaciones de la denuncia implican que no se trataba solo de codicia, sino de lealtad a China”. Joseph R. Bonavolanta, el agente especial del FBI a cargo en Boston, dijo que el Dr. Chen “defraudó a sabiendas y voluntariamente al menos $19 millones en subvenciones federales”.

Sin embargo, cuando se presentaron los cargos cinco días después, tenían un alcance más limitado.

El Dr. Chen fue acusado de dos cargos de fraude electrónico, por no revelar siete afiliaciones al Departamento de Energía mientras solicitaba una subvención de $2,7 millones para estudiar la conducción de calor en estructuras poliméricas y en un informe de progreso posterior. Las afiliaciones incluyeron servir como “cuarto consultor experto en el extranjero” para el gobierno chino, “experto en revisión” para la Fundación Nacional de Ciencias Naturales de China y asesor del Consejo de Becas de China, entre otros.

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También fue acusado de no declarar una cuenta bancaria china que contenía más de $ 10,000 y de hacer declaraciones falsas a funcionarios gubernamentales en sus divulgaciones de subvenciones.

En conversaciones recientes, los funcionarios del Departamento de Energía dijeron a los fiscales que las afiliaciones que el Dr. Chen no declaró no habrían impedido que la agencia extendiera el dinero de la subvención, según dos personas familiarizadas con el asunto.

El caso se apresuró en sus etapas finales, que se produjeron en los ajetreados días posteriores a los disturbios del 6 de enero y antes de que el presidente Biden prestara juramento, según algunos exfuncionarios, que solicitaron el anonimato para hablar sobre un caso en curso. La División de Seguridad Nacional del departamento tuvo alrededor de 48 horas para revisar la acusación antes del arresto del Dr. Chen, algo inusual dada la naturaleza de alto perfil del caso, dijeron los funcionarios.

En un comunicado, el Sr. Fisher, el abogado del Dr. Chen, socio de Nixon Peabody, dijo que el científico no había retenido los compromisos del gobierno en China.

“Él nunca estuvo en un programa de talentos”, dijo Fisher. “Nunca fue un científico extranjero para Beijing. Reveló todo lo que se suponía que debía revelar y nunca mintió al gobierno ni a nadie más”.

Los funcionarios de Biden se han reunido con representantes de los críticos más acérrimos de la Iniciativa China, grupos de derechos asiático-estadounidenses y universidades, para discutir posibles cambios en el programa.

En las próximas semanas, es posible que se elimine el nombre “Iniciativa de China” y es posible que los casos ya no se empaqueten como un grupo distinto, sino que se reabsorban en la carga de casos de la División de Seguridad Nacional del departamento. según funcionarios actuales y anteriores del Departamento de Justicia. Después de la discusión inicial de ofrecer amnistía en los casos pendientes de fraude de subvenciones, los funcionarios se inclinan por resolver los casos individualmente, dijeron los funcionarios.

Entre los que instan al Departamento de Justicia a que se aleje de los enjuiciamientos basados ​​en la divulgación de subvenciones se encuentra el propio Sr. Lelling, que ahora tiene práctica privada en Boston.

En una publicación en LinkedIn el mes pasado, escribió que creía que la Iniciativa de China tenía la intención de combatir el espionaje, pero que “se había desviado y, de alguna manera significativa, había perdido su enfoque”.

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“No quieres que la gente tenga miedo de colaborar”, dijo en una entrevista. “No hay duda, desde el punto de vista académico, la Iniciativa de China ha creado un clima de miedo entre los investigadores. Esa es una de las razones por las que el Departamento de Justicia debería dar un paso atrás”.

Sin embargo, agregó que los enjuiciamientos de académicos habían hecho algo bueno, lo que llevó a los científicos investigadores a ser mucho más transparentes sobre su financiación china.

“Si estaba buscando disuasión general, se ha logrado con creces: hemos aterrorizado a toda la comunidad de investigación”, dijo. “¿Qué es la disuasión? No aceleras porque tienes miedo de recibir una multa. La disuasión tiene que ver con el miedo”.

Amigos y colegas dicen que la acusación tuvo un efecto profundo en el Dr. Chen, quien se desempeñó como director del Departamento de Ingeniería Mecánica del MIT, cargo que requería que recaudara dinero en el extranjero para una variedad de proyectos de investigación universitarios.

“Cuestionar su lealtad es un ultraje y nos recuerda períodos oscuros de la historia”, decía una carta publicada el año pasado por 25 miembros actuales y anteriores de la facultad del MIT. Continuó diciendo que había “muchos profesores y estudiantes del MIT de ascendencia china que se sienten atacados, temerosos e intimidados”.

Una página de GoFundMe publicada poco después del arresto del Dr. Chen por su hija, Karen, recaudó $400,000 en tres días. Ella escribió en la página que los fondos no utilizados se donarían a organizaciones benéficas que ayudan a otros científicos que se enfrentan a un proceso judicial.

“Mi padre está decidido a luchar contra estos cargos por el peligro que representan para la comunidad académica en general y para todos los estadounidenses de origen chino”, escribió.

Yoel Fink, profesor del MIT que ayudó a organizar la campaña de envío de cartas, dijo que la desestimación de los cargos contra el Dr. Chen “plantea preguntas reales sobre el uso de estas armas que le hemos dado a las fuerzas del orden y si el uso de estas armas es justificado.”

“Estas son armas muy potentes”, dijo. “Cualquiera de nosotros, si esas armas se vuelven contra ti, te desintegras. ¿Qué preguntas podemos hacernos ahora? ¿Qué tipo de ajuste de cuentas, qué tipo de rendición de cuentas, podemos esperar cuando estas armas hieren a personas inocentes?”.