Estas estrellas frágiles tienen miles de ‘hocicos de cerdo’ en cada brazo

En teoría, Tim O’Hara había venido a París para trazar un mapa de la biodiversidad de un monte submarino lejano. En la práctica, esto significó tamizar un barril de plástico de estrellas frágiles conservadas que flotaban en un 95 por ciento de etanol.

Durante semanas, clasificó las especies comunes de equinodermos de cinco brazos que están relacionados con las estrellas de mar, muchas de las cuales había visto antes. “Obtienes cosas monótonas”, dijo el Dr. O’Hara, curador principal de Museums Victoria en Australia.

Un espécimen que el Dr. O’Hara recogió del cubo no se parecía a ninguna estrella frágil que hubiera visto antes. Tenía un nido de dientes espinosos y, curiosamente, ocho brazos. “Las estrellas frágiles siempre tienen cinco, algunas tienen seis y la más rara tiene más de 10”, dijo. “¿Tener de repente ocho brazos? Eso fue especial “.

El Dr. O’Hara cree que el equinodermo, que fue recolectado en una expedición anterior a un monte submarino al este de Nueva Caledonia en el Pacífico Sur, representa una familia completamente nueva de estrellas frágiles que proviene de un antiguo linaje que se remonta al Jurásico y sobrevive hasta este día. Él y otros investigadores describieron la especie, Ophiojura exbodi, en un artículo publicado el miércoles en la revista Proceedings of the Royal Society B.

Después de que el Dr. O’Hara tomó una muestra genética de la estrella dentuda de ocho brazos, la puso en su “caja rara”, donde almacena muestras que lo desconciertan. Un análisis filogenético reveló que el linaje singular de la estrella surgió en el Jurásico o Triásico tardío, hace aproximadamente 160 millones a 200 millones de años.

“Vaya”, recuerda haber pensado el Dr. O’Hara. Luego llamó a Ben Thuy, su colaborador desde hace mucho tiempo y paleontólogo en el Museo Nacional de Historia Natural de Luxemburgo, sobre su dilema de ocho brazos. Quería saber si el Dr. Thuy sabía de una estrella de forma similar en el registro fósil. El Dr. Thuy respondió: “Envíame un trozo de su brazo”.

El Dr. O’Hara entregó personalmente el segmento del brazo a Luxemburgo. El Dr. Thuy empapó el espécimen en lejía para quitarle la carne y lo cubrió con una capa extremadamente delgada de oro para asegurar la conductividad eléctrica y poder pasarlo bajo un microscopio electrónico de barrido. Las exploraciones revelaron las placas del brazo de la estrella quebradiza, que se unen en una cadena para formar su esqueleto interno; cada uno tenía un par de orificios, un orificio para el nervio y un orificio para la unión de los músculos. Juntos, los pasillos tenían un extraño parecido con un conjunto particular de fosas nasales.

Pero el Dr. Thuy estaba perplejo. Estrujó su cerebro en busca de otros agujeros con hocico de cerdo que podría haber visto en el registro fósil. Meses después y todavía perplejo, notó un cartel que había colgado tiempo atrás en la pared de su oficina. Describió algunos microfósiles del Jurásico temprano, incluidas las placas de los brazos de una estrella quebradiza fosilizada con las mismas aberturas con hocico. “Se veía exactamente igual”, dijo.

Con solo un espécimen preservado, los investigadores no saben cómo la estrella quebradiza recientemente descrita usa su proliferación de dientes con forma de espina, o incluso de qué color era mientras estaba viva. Pero ellos saben esto: la estrella quebradiza tiene miles de hocicos de cerdo en cada brazo, un verdadero orzuelo en el bentos.

No es una práctica taxonómica común describir una nueva especie a partir de un solo espécimen imperfecto. Pero las múltiples líneas de evidencia morfológica y filogenética de los investigadores ofrecen un fuerte apoyo a sus afirmaciones, según el Dr. Mah.

“No hay duda de que es una nueva especie y el análisis genético que sugiere una nueva familia es fuerte”, escribió en un correo electrónico Sabine Stöhr, bióloga de equinodermos del Museo Sueco de Historia Natural que no participó en la investigación.

Los investigadores no saben la próxima vez que una expedición irá a Nueva Caledonia y recogerá otro espécimen de esta aparentemente rara estrella quebradiza. “Sentimos que era importante venir ahora y alertar a la gente sobre el hecho de que este animal existe”, dijo el Dr. O’Hara.

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“Esta podría ser la última vez que encontremos a este animal”, agregó el Dr. Mah.

A los ojos del Dr. O’Hara, los montes submarinos profundos al este de Nueva Caledonia prometen ser un museo viviente de criaturas que han sobrevivido desde la época de los dinosaurios. Aquí, aproximadamente de uno a dos mil pies bajo el agua, los científicos han encontrado cangrejos decápodos, crinoideos parecidos a flores, nautilos y otras criaturas que alguna vez se creyeron extintas, dijo Thuy.

“Ahí es donde están las cosas antiguas”, dijo el Dr. O’Hara, poco después de salir de la llamada de Zoom para su control diario de la temperatura (sin síntomas). Está en cuarentena en una cabaña en Darwin, Australia, hasta que se embarca en una expedición a los antiguos montes submarinos cerca de las islas Christmas y Cocos en el Océano Índico Oriental.

“Nadie ha tomado una muestra de esta área. Es totalmente desconocido ”, dijo, y agregó que espera encontrar otro bicho raro.