Este águila extinta puede haber tragado tripas como un buitre

En la estación Craigmore en Canterbury, Nueva Zelanda, una antigua pintura maorí decora el saliente de piedra caliza de una cueva. Pensado para representar un águila extinta, el raptor pintado le da a la cueva su nombre: Te Ana Pouakai, o la Cueva del Águila. Pero no se trataba de un pájaro cualquiera, podría haber sido un águila de Haast, que tenía una envergadura de entre seis y diez pies, lo que la convierte en la especie de águila más grande conocida.

El artista maorí pintó el pájaro con un cuerpo oscuro y un contorno de cabeza y cuello que recuerda más a la cabeza calva de un buitre que a la cúpula plumosa de un águila.


Ahora, un grupo de científicos sugiere que el águila extinta puede haberse visto igual que su forma pintada. Al crear modelos tridimensionales del cráneo, el pico y las garras del ave extinta, el grupo probó qué tan bien se desempeñaba el águila contra las aves rapaces vivas en una serie de simulaciones de alimentación. Sus resultados, publicados el miércoles en la revista Proceedings of the Royal Society B, argumentan que el águila de Haast cazaba como un águila depredadora pero festejaba como un buitre carroñero.

“Es una combinación única, parecida a una quimera para un pájaro”, dijo Stephen Wroe, investigador de la Universidad de Nueva Inglaterra en Armidale, Australia, y autor del artículo.

El águila de Haast se extinguió alrededor de 1400 cuando su presa, el moa no volador, fue cazada hasta la extinción por los colonos maoríes. Las águilas eran gigantes, pesaban hasta 30 libras. En la tradición maorí, el águila de Haast puede haber estado representada por Pouakai, un ave de presa gigante que podía matar y comerse a los humanos.


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Aunque las águilas se describieron por primera vez a fines del siglo XIX, la cuestión de si la criatura era un cazador o un alimentador de carroña no se resolvió durante décadas. Los análisis recientes del sistema nervioso del águila y de las garras sensibles y poderosas han demostrado que el ave grande mataba a sus presas como las águilas modernas.

“Las águilas modernas comen cosas que son más pequeñas que ellas, por lo que pueden comerlas en dos o tres bocados”, dijo Anneke van Heteren, investigadora de la Colección Estatal de Zoología de Baviera en Munich y autora del artículo.

Pero muchos científicos han señalado las características más parecidas a los buitres del águila de Haast, como las estructuras óseas alrededor de las fosas nasales, que ayudan a los carroñeros a alimentarse dentro de un animal mucho más grande sin asfixiarse accidentalmente.

“Cuando se meten la cabeza en la sustancia viscosa, no quieren meterse eso en la nariz”, dijo el Dr. van Heteren. El Dr. Wroe había recibido tomografías computarizadas del cráneo de un águila de Haast hace aproximadamente una década. Pero el estudio de las características potencialmente de buitre del animal permaneció en un segundo plano durante años hasta que el Dr. van Heteren lo asumió.

Los investigadores utilizaron una técnica llamada morfometría geométrica, que identifica puntos de referencia en el hueso, para capturar la forma del cráneo, el pico y las garras del águila de Haast en tres dimensiones.

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Así como las águilas pueden especializarse en la caza de presas específicas, no todos los buitres hurgan de la misma manera. Algunos, conocidos como “destripadores”, se alimentan de la piel dura de un cadáver. “Gulpers” sorben las entrañas suaves y ricas en nutrientes. Y los “scrappers” comen sobras pequeñas.

Los autores compararon su modelo del águila de Haast con modelos de buitres y águilas vivos, que exhibían una variedad de estilos de alimentación, desde la caza hasta la búsqueda de carroña. Examinaron el buitre cinéreo, un “destripador” y el cóndor andino, un “devorador”, así como varias águilas que cazaban presas de varios tamaños. Los investigadores ejecutaron los modelos a través de simulaciones de comportamiento alimentario.

“Los buitres se alimentan de animales que son mucho más grandes que ellos”, dijo el Dr. Wroe. “Tienen que meter la cabeza profundamente en la cavidad abdominal de un cadáver de cebra en descomposición y extraer los órganos internos blandos de alto valor nutritivo: corazón, pulmones, hígado”.

El modelo de águila de Haast se comportó como un buitre en determinadas pruebas y como un águila en otras. Tenía las garras de un águila y era excelente para morder presas. Pero no era tan bueno arrancando trozos de carne. Se alimentaba como un buitre, igualando muy de cerca al cóndor andino que traga saliva en su capacidad de olfatear dentro de un cadáver.

Los investigadores dicen que estos resultados sugieren que el águila de Haast mató a los moa y luego se comió sus tripas. “No es una hazaña menor, porque era un gran pájaro”, dijo el Dr. Wroe sobre los moas, que podían pesar hasta 550 libras.

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Guillermo Navalón, un investigador postdoctoral de la Universidad de Cambridge que no participó en el estudio, dijo que encontró que los autores presentaban pruebas sólidas de la destreza de caza del águila de Haast.

Pero dijo que la similitud en la forma del cráneo entre el águila de Haast y los buitres podría ser el resultado de sus tamaños igualmente grandes en lugar de una indicación del comportamiento de alimentación, y señaló un estudio de 2016 que encontró que las rapaces más grandes tienen diferentes formas craneales que las rapaces más pequeñas. El Dr. Navalón sugirió que un análisis más completo de las formas del cráneo podría haber aclarado si las similitudes estaban relacionadas con la recolección, en lugar de solo el gran tamaño de las aves.

Cuando el artículo estaba casi terminado, uno de los autores se preguntó si el águila de Haast era calva como muchos buitres modernos. El Dr. van Heteren pensó en la precisión científica del arte rupestre europeo, y los investigadores buscaron en Internet dibujos del águila de Haast en las cuevas de Nueva Zelanda.

En su búsqueda, se toparon con una foto del alero pintado de la Cueva del Águila, que representaba al pájaro de color oscuro con la cabeza incolora, evidencia, tal vez, de calvicie.

“Cuando lo miras, no sé qué más podría ser”, dijo el Dr. van Heteren. “Estas personas fueron testigos presenciales, ¿por qué no confiar en su palabra?”