Este poderoso demócrata vinculado a los combustibles fósiles elaborará el plan climático de EE. UU.

WASHINGTON – Joe Manchin, el poderoso demócrata de Virginia Occidental que preside el panel de energía del Senado y ganó medio millón de dólares el año pasado de la producción de carbón, se está preparando para rehacer la legislación climática del presidente Biden de una manera que arroje un salvavidas a la industria de los combustibles fósiles, a pesar de llamadas urgentes de los científicos de que los países deben alejarse rápidamente del carbón, el gas y el petróleo para evitar una catástrofe climática.

Manchin ya se ha convertido en el voto decisivo a favor o en contra en un Senado profundamente dividido en lo que respecta al impulso de Biden para aprobar un proyecto de ley de presupuesto de $ 3,5 billones que podría remodelar la red de bienestar social de la nación. Pero Biden también quiere que el proyecto de ley incluya una política climática agresiva que obligue a las empresas de servicios públicos a dejar de quemar combustibles fósiles y cambiar a la energía eólica, solar o nuclear, fuentes que no emiten los gases de efecto invernadero que están calentando el planeta.

Como presidente del Comité Senatorial de Energía y Recursos Naturales, Manchin sostiene la pluma y el mazo del panel del Congreso, con la autoridad para moldear las ambiciones de Biden.

Pero Manchin también está estrechamente asociado con la industria de los combustibles fósiles. Su amada West Virginia ocupa el segundo lugar en carbón y el séptimo en producción de gas natural entre los 50 estados. En el ciclo electoral actual, Manchin ha recibido más donaciones de campaña de las industrias del petróleo, el carbón y el gas que cualquier otro senador, según datos compilados por OpenSecrets, una organización de investigación que rastrea el gasto político.

Se beneficia personalmente de las industrias contaminantes: posee acciones valoradas entre $ 1 millón y $ 5 millones en Enersystems Inc., una empresa de corretaje de carbón que fundó en 1988. Le dio el control de la empresa a su hijo, Joseph, después de ser elegido West Secretario de Estado de Virginia en 2000. El año pasado, Manchin ganó $ 491,949 en dividendos de sus acciones de Enersystems, según su informe de divulgación financiera del Senado.

“Dice algo fascinante acerca de nuestra política que vamos a tener un representante de los intereses de los combustibles fósiles elaborando la política que reduce nuestras emisiones de combustibles fósiles”, dijo Joseph Aldy, quien ayudó a elaborar el proyecto de ley de cambio climático del expresidente Barack Obama y ahora enseña en Harvard.

La portavoz de Manchin, Sam Runyon, escribió en un comunicado que el senador “cumple plenamente con las reglas de divulgación financiera y ética del Senado. Continúa trabajando para encontrar un camino a seguir en una importante legislación climática que mantiene el liderazgo estadounidense en innovación energética y confiabilidad energética crítica ”. Señaló que Manchin había ayudado a dar forma a una legislación reciente que incluía algunas disposiciones climáticas, incluido el proyecto de ley de infraestructura bipartidista que aprobó el Senado el mes pasado.

Durante su campaña en el Senado de 2010, Manchin apareció en un anuncio de televisión en el que usó una escopeta para hacer un agujero de bala en el plan climático de Obama, “porque es malo para Virginia Occidental”, dijo. Más recientemente, Manchin ha reconocido públicamente la contribución de la contaminación por combustibles fósiles al aumento de las temperaturas globales.

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“No hay duda de que el cambio climático es real o que las actividades humanas están impulsando gran parte de él”, coescribió en un artículo de opinión de 2019 en el Washington Post con la senadora Lisa Murkowski, republicana de Alaska.

Pero Manchin también ha dejado en claro que no apoya la legislación que eliminaría la quema de esos combustibles fósiles, en particular el carbón y el gas natural.

Ahora, Manchin se está preparando para redactar la parte climática del proyecto de ley presupuestaria de una manera que mantenga el flujo de gas natural hacia las plantas de energía, según personas familiarizadas con su pensamiento. Las fuentes hablaron bajo condición de anonimato porque no estaban autorizadas a discutirlo públicamente.

Manchin apoya algunas medidas climáticas propuestas por Biden, pero está trabajando para garantizar que protejan y extiendan el uso de carbón y gas natural. Está de acuerdo con el presidente en que las comunidades que dependen de los combustibles fósiles merecen apoyo financiero a medida que el país pasa a la energía verde. Y es un impulsor del secuestro de captura de carbono, una tecnología incipiente que recoge las emisiones de carbono de las chimeneas y las entierra en el suelo. Si llegara a ser comercialmente viable, esa tecnología podría permitir que las industrias siguieran quemando carbón, petróleo y gas.

Pero el mecanismo climático más poderoso en el proyecto de ley de presupuesto, y el que Manchin pretende remodelar, es un programa de $ 150 mil millones diseñado para reemplazar la mayoría de las centrales eléctricas de carbón y gas del país con energía eólica, solar y nuclear. la próxima década. Conocido como el Programa de Desempeño de Electricidad Limpia, pagaría a las empresas de servicios públicos aumentar la cantidad de energía que producen a partir de fuentes de cero emisiones y multar a las que no lo hacen.

Según lo previsto por la Casa Blanca y los demócratas de la Cámara, el enfoque del palo y la zanahoria podría transformar el sector eléctrico de la nación, la segunda fuente más grande de contaminación de efecto invernadero después del transporte. La política es crucial para el objetivo de Biden de producir el 80 por ciento de la electricidad a partir de fuentes de cero emisiones de carbono para el 2030 y el 100 por ciento de electricidad limpia para el 2035, dicen los analistas. También podría ayudar a reducir la contaminación de los automóviles, ya que los automóviles y camiones eléctricos obtendrían energía de una red alimentada por energía limpia.

“Esta política es una base esencial para reducir rápidamente las emisiones en los sectores más contaminantes de la economía”, dijo Richard Newell, presidente de Resources for the Future, una organización no partidista de investigación sobre energía y medio ambiente.

Se espera que la versión del Sr. Manchin tenga requisitos de energía renovable menos ambiciosos para las empresas de energía eléctrica. Su versión también podría recompensar a las empresas de servicios públicos que construyan nuevas plantas de energía diseñadas para quemar gas natural. Si bien emite aproximadamente la mitad del dióxido de carbono del carbón, el gas natural sigue siendo uno de los principales contribuyentes al calentamiento global.

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Los cabilderos de los combustibles fósiles, los ejecutivos de servicios públicos y los líderes empresariales de West Virginia se han estado reuniendo, llamando y enviando correos electrónicos al Sr. Manchin y su personal en un esfuerzo por dar forma al proyecto de ley.

Varios dijeron en entrevistas recientes que esperan que el plan de Manchin recompense a las empresas que aumenten su suministro de energía limpia, pero los incentivos serán más pequeños y requerirán menos. Según la versión respaldada por la Casa Blanca y los demócratas de la Cámara de Representantes, las empresas calificarían para pagos si aumentan la cantidad de electricidad limpia que suministran a los clientes en un 4% anual hasta 2030. Es probable que Manchin reduzca ese requisito al 3% anual. año o menos, dijeron dos personas familiarizadas con el asunto.

Eso seguiría siendo una mejora con respecto a los negocios habituales: las empresas eléctricas estadounidenses aumentaron el uso de fuentes de energía sin carbono en aproximadamente 1,4 puntos porcentuales al año durante los últimos cinco años. Ese uso aumentó alrededor de 2,3 puntos porcentuales en 2020.

“Si bien esto será muy inferior a lo que quiere el presidente Biden, aún podría ser la acción más grande que haya tomado el Congreso sobre el cambio climático”, dijo Aldy, el ex asesor climático de Obama.

Manchin también está sopesando una provisión que pagaría a los servicios públicos no solo por usar más energía limpia sino por cambiar del carbón, una industria que ya está colapsando, al gas natural. Los incentivos para el uso de gas natural serían menores pero diseñados para mantener el industria a flote.

Entre los ejecutivos de la industria a quienes Manchin está escuchando atentamente se encuentra Nick Akins, director de American Electric Power, una empresa eléctrica con sede en Ohio que atiende a 11 estados, incluida Virginia Occidental, y depende del carbón de Virginia Occidental para muchas de sus plantas de energía. .

Los dos hombres tienen una larga relación de trabajo y hablaron a principios de este mes: cada hombre tiene el número de teléfono celular del otro.

Akins dijo que le gustaría que Manchin redujera el ritmo al que se requiere que las empresas eléctricas migren de combustibles sucios a combustibles limpios y elimine las multas contra las compañías eléctricas que no cambian a fuentes de electricidad limpias.

“Él apoya un futuro de energía limpia, como todos nosotros”, dijo Akins. “Pero estas transiciones llevan tiempo. No podemos meter todo eso en ocho años ”, dijo, refiriéndose al objetivo de Biden de un 80 por ciento de energía limpia para 2030.

“Y no me gusta la sanción, ya tenemos todo el ímpetu del mundo para continuar con esta transición de energía limpia”, agregó Akins.

Aldy dijo que eliminar las multas debilitaría drásticamente el proyecto de ley. “La sanción por la contaminación es realmente importante”, dijo. “Todos los análisis muestran que se obtienen grandes reducciones en las emisiones de carbono si se penaliza la contaminación. Quite eso, y todo lo que tiene es otro subsidio del gobierno para la energía renovable “.

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El Sr. Manchin también está escuchando atentamente a sus electores. A principios de este mes, el senador pasó dos días en la reunión anual de la Cámara de Comercio de West Virginia, convocada en el lujoso complejo Greenbrier, donde “la gente hacía fila para hablar con él sobre esto”, dijo Steve Roberts, presidente de West Cámara de Comercio de Virginia y otro viejo amigo del Sr. Manchin. “Esto es algo de lo que se ha hablado en los círculos empresariales de West Virginia probablemente todos los días durante las últimas dos o tres semanas”.

Esas conversaciones no desafiaron la realidad del cambio climático o si el gobierno debería actuar para combatirlo, dijo Roberts. El tema principal fue “desacelerar”, dijo.

“No me ofendería en absoluto si dijeras: ‘Sí, hace más calor y la gente necesita hacer funcionar más el aire acondicionado’. Y Joe Manchin siente lo mismo ”, dijo Roberts.

“Pero creemos que tenemos que ser realistas sobre la eliminación de las emisiones de carbono”, continuó. “No estamos realmente seguros de que la combinación de demanda y física con problemas del mercado mundial signifique que podamos llegar a cero emisiones de electricidad para 2035, como quiere el presidente Biden”.

En mayo, la agencia de energía líder en el mundo dijo que las naciones deben dejar de aprobar de inmediato nuevas plantas de energía de carbón y nuevos campos de petróleo y gas, y eliminar rápidamente los vehículos que funcionan con gasolina para evitar los efectos más catastróficos del cambio climático. Los científicos han dicho que el mundo necesita mantener el aumento de la temperatura global promedio por debajo de 2 grados Celsius, en comparación con los niveles preindustriales, o arriesgarse a sufrir daños irreversibles. El planeta ya se ha calentado alrededor de 1,1 grados centígrados. El viernes, el secretario general de Naciones Unidas, António Guterres, dijo que “el mundo está en un camino catastrófico”.

Los ambientalistas y progresistas exigen una acción federal urgente y les preocupa que los demócratas tengan solo una pequeña ventana antes de las elecciones de 2022 cuando podrían perder el control del Congreso.

“Este no es el momento de diluir el principal factor que impulsa la reducción de la contaminación climática”, dijo Tiernan Sittenfeld, vicepresidente senior de la League of Conservation Voters. “Estamos absolutamente fuera de tiempo cuando se trata de lidiar con la crisis climática”.

Las propuestas que ahora está evaluando Manchin “mantendrían los combustibles fósiles como un motor importante de la economía durante más tiempo del que el clima puede soportar”, dijo Michael Oppenheimer, profesor de geociencias en la Universidad de Princeton.

Cuando se le preguntó a Biden la semana pasada si firmaría un paquete presupuestario con medidas climáticas reducidas, respondió: “Estoy a favor de más medidas climáticas”.