Esto es lo que los científicos saben sobre la erupción del volcán Tonga

Mientras los residentes de Tonga luchan por recuperarse de una devastadora explosión volcánica que cubrió de cenizas a la nación insular del Pacífico y la inundó de agua, los científicos intentan comprender mejor los efectos globales de la erupción.

Ya saben la respuesta a una pregunta crucial: aunque parecía ser la erupción más grande del mundo en tres décadas, es muy probable que la explosión del volcán Hunga el sábado no tenga un efecto de enfriamiento temporal en el clima global, como algunos pasados. enormes erupciones tienen.


Pero después del evento, puede haber efectos a corto plazo en el clima en algunas partes del mundo y posiblemente interrupciones menores en las transmisiones de radio, incluidas las utilizadas por los sistemas de posicionamiento global.

La onda de choque producida por la explosión, así como la naturaleza inusual de los tsunamis que generó, tendrán a los científicos estudiando el evento durante años. Se detectaron tsunamis no solo en el Pacífico, sino también en el Atlántico, el Caribe y el Mediterráneo.

“No es que no estuviéramos al tanto de las explosiones volcánicas y los tsunamis”, dijo Lori Dengler, profesora emérita de geofísica en la Universidad Estatal de Humboldt en California. “Pero presenciarlo con la variedad moderna de instrumentos que tenemos no tiene precedentes”.


La explosión del volcán submarino, que se conoce formalmente como Hunga Tonga-Hunga-Haʻapai, arrojó cenizas peligrosas sobre la región, incluida la capital de Tonga, Nuku’alofa, a unas 40 millas al sur. La capital también experimentó un tsunami de cuatro pies y se reportaron olas de mayor altura en otros lugares.

El gobierno calificó la erupción como un “desastre sin precedentes”, aunque ha sido difícil determinar el alcance total de los daños porque la explosión cortó los cables de telecomunicaciones submarinos y las cenizas obligaron a cerrar los aeropuertos de Tonga.

Sin embargo, más allá de Tonga, la enormidad de la explosión fue evidente. Las fotografías satelitales mostraron una nube de tierra, rocas, gases volcánicos y vapor de agua de varios cientos de millas de diámetro, y una columna más estrecha de gas y escombros se elevó casi 20 millas hacia la atmósfera.

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Algunos vulcanólogos hicieron comparaciones con la catastrófica explosión de Krakatau en Indonesia en 1883 y con la gran erupción más reciente, del Monte Pinatubo en Filipinas, en 1991.

Pinatubo entró en erupción durante varios días, enviando alrededor de 20 millones de toneladas de gas de dióxido de azufre a la estratosfera, o atmósfera superior. Allí, el gas se combinó con agua para crear partículas de aerosol que reflejaron y dispersaron algunos de los rayos del sol, evitando que golpeen la superficie.

Eso tuvo el efecto de enfriar la atmósfera alrededor de 1 grado Fahrenheit (alrededor de medio grado Celsius) durante varios años. (También es el mecanismo de una forma controvertida de geoingeniería: usar aviones u otros medios para inyectar continuamente dióxido de azufre en la estratosfera para enfriar intencionalmente el planeta).

La erupción de Hunga “estaba igualando el poder de Pinatubo en su punto máximo”, dijo Shane Cronin, vulcanólogo de la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda que estudió erupciones anteriores en el volcán.

Pero la erupción de Hunga duró solo unos 10 minutos, y los sensores de los satélites en los días siguientes midieron unas 400.000 toneladas de dióxido de azufre que llegaron a la estratosfera. “La cantidad de SO2 liberada es mucho, mucho menor que, digamos, el Monte Pinatubo”, dijo Michael Manga, profesor de ciencias de la tierra en la Universidad de California, Berkeley.

Entonces, a menos que la erupción de Hunga se reanude y continúe a un nivel igualmente fuerte, lo que se considera poco probable, no tendrá un efecto de enfriamiento global.

El Dr. Cronin dijo que el poder de la erupción estaba en parte relacionado con su ubicación, a unos 500 pies bajo el agua. Cuando la roca fundida supercaliente, o magma, golpea el agua de mar, el agua instantáneamente se convierte en vapor, expandiendo la explosión muchas veces. Si hubiera sido mucho más profundo, la presión del agua habría amortiguado la explosión.

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La menor profundidad creó condiciones perfectas “casi Ricitos de oro”, dijo, para potenciar la explosión.

La explosión produjo una onda de choque en la atmósfera que fue una de las más extraordinarias jamás detectadas, dijo Corwin Wright, físico atmosférico de la Universidad de Bath en Inglaterra. Las lecturas satelitales mostraron que la ola llegó mucho más allá de la estratosfera, hasta 60 millas de altura, y se propagó alrededor del mundo a más de 600 millas por hora.

“Estamos viendo una ola realmente grande, la más grande que jamás hayamos visto en los datos que hemos estado usando durante 20 años”, dijo el Dr. Wright. “Nunca hemos visto nada realmente que cubra toda la Tierra de esta manera, y ciertamente no de un volcán”.

La ola se produjo cuando la fuerza de la explosión desplazó enormes cantidades de aire hacia afuera y hacia arriba, hacia la atmósfera. Pero luego la gravedad lo empujó hacia abajo. Luego se elevó de nuevo, y esta oscilación de arriba hacia abajo continuó, creando una ola de presión alta y baja alternada que se movió hacia afuera desde la fuente de la explosión.

El Dr. Wright dijo que aunque la ola ocurrió en lo alto de la atmósfera, podría tener un efecto a corto plazo en los patrones climáticos más cercanos a la superficie, tal vez indirectamente al afectar la corriente en chorro.

“No lo sabemos muy bien”, dijo. “Estamos mirando para ver qué sucede en los próximos días. Podría simplemente propagarse y no interactuar”.

El Dr. Wright dijo que debido a que la ola era tan alta, también podría tener un efecto leve en las transmisiones de radio y las señales de los satélites de los sistemas de posicionamiento global.

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La onda de presión atmosférica también puede haber jugado un papel en los inusuales tsunamis que ocurrieron.

Los tsunamis se generan por el rápido desplazamiento del agua, generalmente por el movimiento de rocas y suelo. Grandes fallas submarinas pueden generar tsunamis cuando se mueven en un terremoto.

Los volcanes también pueden causar tsunamis. En este caso, la explosión submarina y el colapso del cráter del volcán pueden haber causado el desplazamiento. O un flanco del volcán puede haberse vuelto inestable y colapsado, con el mismo resultado.

Pero eso solo explicaría el tsunami local que inundó Tonga, dijeron los científicos. Por lo general, dijo Gerard Fryer, investigador afiliado de la Universidad de Hawái en Manoa, quien anteriormente trabajó en el Centro de Alerta de Tsunami del Pacífico. “Uno esperaría que esa energía decaiga con la distancia”, dijo el Dr. Fryer.

Pero este evento generó tsunamis de aproximadamente el mismo tamaño que el local, y durante muchas horas, en Japón, Chile y la costa oeste de los Estados Unidos, y eventualmente generó pequeños tsunamis en otras cuencas en otras partes del mundo.

Esa es una señal de que a medida que viajaba a través de la atmósfera, la onda de presión pudo haber tenido un efecto en el océano, haciendo que también oscilara.

Se necesitarán semanas o meses de análisis de datos para determinar si eso es lo que sucedió, pero algunos investigadores dijeron que era una explicación probable.

“Sabemos que la atmósfera y el océano están acoplados”, dijo el Dr. Dengler. “Y vemos el tsunami en el Océano Atlántico. No dio la vuelta a la punta de América del Sur para llegar allí”.

“La evidencia es muy clara de que la onda de presión desempeñó un papel. La pregunta es qué tan grande es la parte”.