Esto es lo que tenemos que hacer para que la economía europea del hidrógeno sea una realidad:


La idea de una ‘economía del hidrógeno’ para reemplazar las economías impulsadas por hidrocarburos de los 20th siglo se ha discutido durante al menos los últimos 50 años.

Maria João Duarte es la Representante ante las instituciones de la UE de Mitsubishi Power Europe.

Hasta ahora, esta visión se ha mantenido en el ámbito de la ciencia ficción. Los costes asociados con la producción, el almacenamiento y el transporte de hidrógeno han restringido la mayor parte de su uso actual a unos pocos procesos industriales especializados.

Esto está cambiando debido a la urgencia con la que muchos gobiernos, incluida la UE, ahora ven el cambio climático. Por ejemplo, la Comisión Europea quiere reducir a la mitad las emisiones de gases de efecto invernadero de la UE para 2030.

Se considera que el hidrógeno tiene dos funciones clave que desempeñar en la descarbonización de nuestras economías: permitir un mayor uso de la electricidad renovable; y descarbonizar cada parte de la economía global, incluidos los sectores intensivos en CO₂, como la industria pesada, que son difíciles de electrificar.

El atractivo del hidrógeno es que puede reemplazar el uso de combustibles fósiles en la industria, la calefacción y el transporte, y su única emisión es el agua potable.

Sin embargo, la producción de hidrógeno plantea un desafío de descarbonización propio: hoy, el 95% del hidrógeno se produce a través de procesos que lo extraen de combustibles fósiles o madera.

El potencial del hidrógeno para desempeñar un papel importante en la descarbonización de nuestro planeta se basa en gran medida en encontrar una forma rentable de producirlo sin emitir CO.2.

Ecologizar la producción de hidrógeno

La estrategia del hidrógeno de la Comisión Europea dice que el hidrógeno podría representar entre el 13% y el 14% de la combinación energética de Europa en 2050. Hoy en día representa menos del 2%.

El aumento de la capacidad de producción provendrá idealmente del uso de fuentes de electricidad renovables para impulsar la electrólisis y la creación del denominado hidrógeno «verde» o renovable.

La Comisión fija el objetivo de que Europa instale al menos 40 gigavatios de electrolizadores de hidrógeno renovable, y la producción de hasta 10 millones de toneladas de hidrógeno renovable, al final de la década. Sin embargo, también reconoce que llevará tiempo madurar completamente esta tecnología.

La Comisión prevé que la producción de hidrógeno a partir de combustibles fósiles combinada con la captura y almacenamiento de carbono (CAC) será necesaria a corto y medio plazo.

Sin embargo, esto plantea la pregunta de quién invertirá en CAC para la producción de hidrógeno cuando, según las estimaciones de la estrategia, el hidrógeno renovable será competitivo en costos en 2030. Ocho años es un período de tiempo muy corto cuando se invierte en infraestructura importante como plantas de CAC.

La política y el apoyo de la UE a la CAC y la seguridad a largo plazo para los inversores determinarán si la economía europea del hidrógeno puede convertirse en una realidad.

La escala del desafío para cada forma de producción de hidrógeno respetuosa con el medio ambiente es enorme.

Un socio para las energías renovables

El desafío para el hidrógeno renovable es particularmente severo: la electrólisis representa solo del 1% al 2% de la producción de hidrógeno a nivel mundial. Como reconoce la Comisión, la barrera más importante para el hidrógeno renovable es el coste de los electrolizadores. La escasez de instalaciones a gran escala ha significado una cadena de suministro subdesarrollada, lo que a su vez ha hecho que los equipos y la producción sean relativamente costosos.

Un impulsor del mercado que puede fomentar la inversión en electrolizadores a mayor escala es la rápida caída de los costos de la electricidad en países con altas proporciones de electricidad renovable.

El uso de energía eólica marina se está volviendo cada vez más atractivo, ya que proporciona niveles de electricidad a gran escala a bajo costo. Mientras tanto, la mayor ambición del gobierno por la descarbonización masiva antes de 2050 también está brindando certidumbre a los inversionistas sobre los casos de negocios.

La próxima Estrategia Renovable Offshore se presenta como una oportunidad única para enmarcar la discusión sobre cómo la capacidad renovable offshore dedicada puede evolucionar y conectarse con la producción de hidrógeno.

Sin embargo, muchos gobiernos europeos ya están planificando licitaciones de energía eólica marina con componentes de hidrógeno renovable: Alemania anunció recientemente 5 GW adicionales de energía eólica marina para producir directamente hidrógeno (y 9.000 millones de euros en financiación total); mientras que Dinamarca creará islas de energía en los mares Báltico y del Norte con una mezcla de producción de hidrógeno y eólica marina.

Mientras tanto, empresas como MHI Vestas Offshore Wind están explorando cómo las turbinas eólicas del futuro interactuarán mejor con los electrolizadores y ayudarán a encontrar el equilibrio óptimo entre la creación de electrones y moléculas en la combinación energética del futuro.

Este impulso por más electrolizadores de hidrógeno renovables también es una oportunidad para descarbonizar sectores difíciles de abatir. En Linz, Austria, un electrolizador de 6 MW, actualmente el más grande del mundo, está operando en un sitio propiedad del fabricante de acero voestalpine. Primetals Technologies, parte de Mitsubishi Heavy Industries Group, está trabajando con voestalpine para desarrollar un proceso para reemplazar los combustibles fósiles con hidrógeno en la producción de acero.

El hidrógeno también es un socio viable para las baterías para el almacenamiento de energía estacional a gran escala, lo que ayuda a maximizar la producción de energía renovable. Mitsubishi Power, parte de MHI Group, participa en el desarrollo de la instalación de almacenamiento de energía renovable más grande del mundo: el proyecto Advanced Clean Energy Storage en Utah, EE. UU., Busca producir hidrógeno renovable a partir de energía solar, que luego se utiliza para la generación de energía utilizando Mitusbishi Power. turbinas de hidrógeno. ¿Se podrían replicar proyectos como este en Europa?

Desafío de infraestructura

Una vez que se produce el hidrógeno, el desarrollo de la infraestructura que pueda respaldar un mayor uso del hidrógeno por parte de la sociedad sigue siendo un desafío.

El gas debe comprimirse tanto para el almacenamiento como para el transporte. Mover el gas requerirá adaptaciones a los gasoductos existentes o camiones cisterna de hidrógeno especialmente diseñados.

La Comisión insta a ir más allá de las conexiones locales y centrarse en tuberías dedicadas, mejoras en las tuberías de gas natural existentes, estaciones de servicio, instalaciones de almacenamiento y transporte.

Once empresas europeas de infraestructura de gas de nueve países de la UE ya han presentado su plan European Hydrogen Backbone para un sistema de transporte de hidrógeno dedicado, incluido un análisis de costes.

La promesa de la estrategia de legislación para facilitar el comercio de hidrógeno en todo el continente es, por tanto, bienvenida. El desarrollo y la expansión de los portadores de hidrógeno existentes, como el metanol o el amoníaco, que se benefician de los mercados internacionales establecidos, podrían asegurar que Europa esté vinculada al mercado global.

Mediante la revisión del marco jurídico europeo actual, en particular la Directiva sobre energías renovables, Europa también debería intentar ofrecer igualdad de condiciones entre el hidrógeno y otros vehículos y combustibles renovables. ¿Son las cuotas, como se menciona en la estrategia, un motor suficiente? Un marco normativo y de políticas de apoyo, así como una seguridad a largo plazo para los inversores, determinarán si la economía europea del hidrógeno puede convertirse en una realidad. No perdamos esta oportunidad única en la vida.