Estos drones podrían brindarle redes 5G después de un huracán

Qué esta pasando

Los drones que vuela AT&T durante los desastres están obteniendo tecnología de red 5G que debería hacerlos más efectivos para el público y los socorristas.

por qué importa

El cambio climático hace que los huracanes, las inundaciones y los incendios forestales sean más frecuentes, y dependemos cada vez más de nuestros teléfonos inteligentes durante los desastres.

AT&T ha comenzado a actualizar los drones que vuela a áreas de desastre con redes 5G, una mejora que se espera aumente las posibilidades de que su teléfono pueda enviar un mensaje de texto o descargar planes de evacuación cuando las redes móviles convencionales colapsen.

En los últimos años, la aerolínea de EE. UU. ha estabilizado la cobertura en los sitios de desastre al conducir camiones llamados COW, o celdas sobre ruedas. Más tarde amplió el enfoque con una flota de COW voladores, o celdas con alas, que brindan servicio de red a áreas más grandes.

El mes pasado, AT&T comenzó a probar sus primeros COW voladores equipados con 5G para que sus redes aéreas finalmente puedan conectarse a más personas y dispositivos que con la tecnología 4G anterior. Su prueba tuvo lugar en una parte remota de Missouri, lejos de cualquier otra red móvil.

«Fue un desafío encontrar un área que no tuviera conectividad», dijo Art Pregler, líder de drones de AT&T, en una entrevista exclusiva. «Estábamos tratando de encontrar un área donde no hubiera ninguna señal para estar seguros de que toda la señal que capturábamos provenía de nuestro dron».

AT&T espera que sus COW voladores 5G estén disponibles en aproximadamente un mes a medida que la compañía actualice sus drones y las conexiones de fibra óptica que los conectan a los camiones que sirven como bases de comunicación y energía. Los drones ya están almacenados en almacenes, listos para usar. «Los tenemos en la costa oeste para la temporada de incendios, en el sureste para la temporada de huracanes y en el medio oeste para la temporada de inundaciones», dijo Pregler.

La necesidad de tecnología de respuesta ante desastres puede parecer remota. Pero a medida que el cambio climático provoca un clima más extremo, las posibilidades de que su red se caiga aumentan junto con la probabilidad de incendios forestales, huracanes, inundaciones y otros problemas que arruinan las comunicaciones convencionales justo cuando más las necesita.

«La preparación para emergencias y la recuperación ante desastres para los transportistas se ha vuelto de vital importancia», dijo Bob O’Donnell, analista de Technalysis Research. «Estas VACAS se convierten literalmente en un salvavidas».

5G, abreviatura de redes móviles de quinta generación, es una colección de tecnologías diseñadas para mejorar la velocidad y la capacidad de respuesta de la conexión de su teléfono inteligente. La industria lleva algunos años en la transición 5G, una costosa actualización de las estaciones base de telefonía celular a las que se conecta su teléfono cuando está lejos de la señal de Wi-Fi en su hogar u oficina.

Según las estimaciones de AT&T, uno de los mayores beneficios de 5G son las mayores velocidades de transferencia de datos que son útiles para ver videos, descargar actualizaciones de aplicaciones o cargar fotos. Otra es la latencia más baja, lo que significa que los servicios en la red son más receptivos. También es capaz de manejar más dispositivos en la red, una mejora importante dada la difusión de los teléfonos inteligentes y el hecho de que conectamos cada vez más automóviles, relojes inteligentes y otros equipos de comunicación a las redes móviles.

En su primera prueba COW voladora 5G, AT&T pudo cubrir unas 10 millas cuadradas con un dron flotando a 300 pies de altura. El dron se conectó a un satélite y entregó velocidades de descarga de 46 Mbps y velocidades de carga de 71 Mbps, una velocidad respetable, si no increíble.

Sin embargo, el propósito de la prueba no era maximizar la velocidad de los datos, así que no interprete demasiado esos números más allá del hecho de que funcionó.

AT&T ha utilizado sus COW voladores después de desastres reales, en particular huracanes como el huracán María en Puerto Rico en 2017 y el huracán Florence en Carolina del Norte en 2018. Cuando el huracán Michael de categoría 4 azotó Florida en 2018, los COW voladores proporcionaron conexiones de red a los socorristas que buscaban sobrevivientes «Durante un tiempo fuimos la única red que estaba operativa allí en la zona cero», dijo Pregler.

AT&T tiene un incentivo adicional para el servicio de red durante desastres: administra la red detrás de FirstNet, un servicio para socorristas como la policía y los bomberos.

Otros operadores también están invirtiendo para prepararse para los desastres, por ejemplo, organizando equipos de red antes de que lleguen los huracanes. Verizon en 2021 mostró Thor, un camión descomunal que es una estación base móvil 5G. Y T-Mobile tiene sus propios vehículos de red portátiles, celdas satelitales sobre ruedas y celdas satelitales en camionetas. También está fortaleciendo sus redes y agregando más generadores de respaldo en caso de pérdida de energía.

AT&T espera aprovechar una opción 5G, ondas de radio de alta frecuencia llamadas ondas milimétricas o mmWave, para aumentar drásticamente las velocidades de transferencia de datos y mejorar sus COW voladores. La tecnología mmWave de rango más corto ofrece velocidades impresionantes más allá de 1 Gbps.

Las COW voladoras no usarán mmWave para conectar su teléfono inteligente, pero lo usarán para ayudar a fortalecer la red en general, dijo Pregler. Específicamente, las conexiones mmWave vincularán múltiples drones en una especie de red de malla en el cielo para extender la cobertura de COW volador.

La tecnología COW en sí puede conectarse a la red hasta en seis formas simultáneas, incluidos enlaces de fibra óptica y satélites en órbita terrestre baja o superior en órbita geoestacionaria, dijo Pregler.

Aunque AT&T espera mejoras con 5G COW, la nueva tecnología de red aún no ha estado a la altura de todo su entusiasmo inicial.

Pero a medida que los operadores actualizan sus redes, se expanden al nuevo espectro de radio de banda media y mejoran el estándar 5G, es probable que se obtengan mejores resultados. También lo son los nuevos servicios de red, como la banda ancha doméstica inalámbrica y las PC siempre conectadas.

Para los servicios de emergencia, la capacidad mejorada de 5G para manejar muchos dispositivos es importante, dijo O’Donnell. «Pasarlo a 5G lo hará significativamente mejor».