Estos neandertales no eran caníbales, entonces, ¿quién se los comió? Hienas de la Edad de Piedra.

ROMA – Cuando se descubrió un cráneo de neandertal en una cueva en la propiedad de un hotel frente a la playa al sur de Roma en 1939, generó una teoría, desde entonces desacreditada, de que los neandertales se habían involucrado en el canibalismo ritual, extrayendo los cerebros de sus víctimas para comer.

Ahora, un hallazgo en el mismo sitio, hecho público el sábado, parece haber confirmado al verdadero culpable: las hienas de la Edad de Piedra.

Nuevas excavaciones en el sitio en la ciudad costera de San Felice Circeo han descubierto restos fósiles de nueve neandertales más de diferentes sexos y edades junto con los huesos de hienas, elefantes, rinocerontes extintos hace mucho tiempo e incluso los Urus, o Uros, el ahora- antepasado extinto del ganado doméstico.

Los expertos dicen que los hallazgos, en la cueva de Guattari, ofrecerán una nueva perspectiva sobre las peculiaridades culinarias de la dieta neandertal y mucho más.

“La historia de la cueva no terminó en 1939 y todavía tenía mucho que dar”, dijo Mauro Rubini, el antropólogo jefe de la rama local del Ministerio de Cultura. “Consideren que el esqueleto humano es un archivo formidable que nos dice todo: su edad, sexo, altura, lo que comieron, su genoma, si tenían enfermedades, cuánto caminaron y hasta si pudieron divertirse”, dijo. adicional.

“Estamos trabajando en datos científicos sólidos para poder dar una imagen completa de la situación”, dijo Rubini, cuyo personal está a cargo de analizar los restos neandertales. Uno de los neandertales encontrados en la cueva vivió hace unos 100.000 a 90.000 años, y los otros ocho datan de hace unos 65.000 a 50.000 años.

El descubrimiento de la cueva en 1939 creó un revuelo internacional cuando produjo lo que sigue siendo uno de los cráneos neandertales mejor conservados jamás encontrados. El cráneo tenía un gran agujero en el templo, y su fama puede haber sido alimentada por la tesis de Alberto Carlo Blanc, el paleontólogo que lo estudió por primera vez, de que los neandertales habían practicado canibalismo ritual.

En las últimas excavaciones, dirigidas por un equipo multidisciplinario que ha estado trabajando desde octubre de 2019, los investigadores encontraron cientos de huesos de animales con signos de que habían sido mordidos por hienas, los ancestros de la Edad de Piedra de los carnívoros de hoy, que usaban la cueva como una especie de despensa, dijo Mario Rolfo, quien enseña arqueología prehistórica en la Universidad de Roma en Tor Vergata.

Parece que las hienas también tenían gusto por los neandertales, y un cráneo encontrado en el sitio tenía un agujero similar al encontrado en el cráneo de 1939. Ese hallazgo definitivamente puso fin a la teoría del canibalismo y los rituales de culto de Blanc.

“La realidad es más banal”, dijo el profesor Rolfo, y agregó que “a las hienas les gusta masticar huesos” y probablemente abrieron una cavidad en el cráneo para llegar al cerebro.

No está claro si los neandertales fueron asesinados por las hienas o las hienas comieron a los neandertales después de que murieron por otras causas.

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“Lo que sí significa es que había muchos neandertales en el área”, dijo el profesor Rolfo.

Los neandertales florecieron en Europa durante unos 260.000 años, hasta hace unos 40.000 años, aunque la datación está sujeta a un gran debate académico. Sus huesos se han encontrado en sitios de Europa y Asia occidental, desde España hasta Siberia. Pero “encontrar tantos en un sitio es muy raro”, dijo Francesco Di Mario, arqueólogo del Ministerio de Cultura a cargo de la excavación.

La recuperación de nuevos restos fósiles, junto con los hallazgos de 1939, hace de la cueva “uno de los sitios paleolíticos más importantes de Europa y del mundo”, dijo.

El ministro de cultura de Italia, Dario Franceschini, calificó los hallazgos como un “descubrimiento extraordinario” que enriquece la investigación sobre los neandertales.

El sitio estaba particularmente bien conservado porque un deslizamiento de tierra prehistórico había cerrado la entrada a la cueva. Entonces, cuando los trabajadores del Hotel Guattari se toparon con él hace ocho décadas, “encontraron una situación que había sido congelada en el tiempo, momificada hace 50.000 años”, dijo el profesor Rolfo.

La cueva se estudió hasta principios de la década de 1950, pero no se volvió a excavar, ni se estudió de manera más exhaustiva, hasta los últimos 20 meses. Ese trabajo involucró áreas de la cueva que antes estaban inexploradas, incluida una cavidad que se inunda regularmente en los meses de invierno.

El equipo de arqueólogos, antropólogos, geólogos y paleontólogos también trabajó en la zona anterior de la cueva, desenterrando huesos quemados, piedras talladas y huesos con marcas de cortes, lo que indica que habían sido cazados.

“Encontramos ricas huellas de la vida neandertal allí”, dijo el profesor Rolfo.

Angelo Guattari, cuyo padre era dueño del hotel en 1939 y fue uno de los primeros en ver el cráneo neandertal anterior, dijo que con el tiempo la cueva se había olvidado en su mayor parte, desafortunadamente. Ahora, como delegado de patrimonio cultural de la localidad de San Felice Circeo, espera que los descubrimientos lleven a que el sitio se abra a los turistas.

El alcalde, Giuseppe Schiboni, ha solicitado financiación de la Unión Europea para desarrollar el atractivo arqueológico y antropológico de la ciudad. El hotel que perteneció a la familia Guattari, ahora rebautizado como “Hotel Neanderthal”, está a la venta. El Sr. Schiboni dijo que le encantaría comprarlo e instalar un centro europeo de estudios neandertales.

Una vez que se abra el sitio, posiblemente tan pronto como este año, a los visitantes se les presentará un video de realidad virtual de 10 minutos “y serán catapultados a la cueva” en su forma prehistórica, para ayudarlos a comprender mejor su entorno, dijo Di Mario, quien coordina la investigación in situ.

Los neandertales, dijo Rubini, el antropólogo, “fueron los señores indiscutibles de Eurasia durante unos 250.000 años”.

Si los humanos coincidirán con eso es una pregunta abierta, dijo.

“No sabemos si lo seremos, todavía somos relativamente jóvenes”.