Evergrande les dio a los trabajadores una opción: prestarnos dinero en efectivo o perder su bonificación

Cuando el atribulado gigante inmobiliario chino Evergrande estaba hambriento de efectivo a principios de este año, recurrió a sus propios empleados con un tono de mano fuerte: aquellos que quisieran mantener sus bonificaciones tendrían que otorgarle a Evergrande un préstamo a corto plazo.

Algunos trabajadores recurrieron a sus amigos y familiares en busca de dinero para prestar a la empresa. Otros tomaron prestado del banco. Luego, este mes, Evergrande repentinamente dejó de pagar los préstamos, que habían sido empaquetados como inversiones con altos intereses.

Ahora, cientos de empleados se han unido a los compradores de viviendas presas del pánico para exigir la devolución de su dinero a Evergrande, reunidos frente a las oficinas de la compañía en China para protestar la semana pasada.

Evergrande, que alguna vez fue la promotora inmobiliaria más prolífica de China, se ha convertido en la empresa más endeudada del país. Debe dinero a prestamistas, proveedores e inversores extranjeros. Debe apartamentos sin terminar a compradores de viviendas y ha acumulado más de $ 300 mil millones en facturas impagas. Evergrande enfrenta demandas de acreedores y sus acciones han perdido más del 80 por ciento de su valor este año.

Los reguladores temen que el colapso de una empresa del tamaño de Evergrande provoque temblores en todo el sistema financiero chino. Sin embargo, hasta ahora, Beijing no ha intervenido con un rescate, habiendo prometido dar una lección a los gigantes corporativos cargados de deudas.

Las airadas protestas lideradas por los compradores de viviendas, y ahora los propios empleados de la empresa, pueden cambiar ese cálculo.

Evergrande está comprometido con los compradores de casi 1,6 millones de apartamentos, según una estimación, y puede deber dinero a decenas de miles de sus trabajadores. Dado que Beijing permanece relativamente callado sobre el futuro de la compañía, aquellos a quienes se les debe dinero en efectivo dicen que se están impacientando.

“No nos queda mucho tiempo”, dijo Jin Cheng, un empleado de 28 años de la ciudad oriental de Hefei, quien dijo que invirtió 62.000 dólares de su propio dinero en Evergrande Wealth, el brazo de inversión de la empresa, a pedido. de la alta dirección.

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A medida que corrían rumores por Internet chino de que Evergrande podría ir a la quiebra este mes, Jin y algunos de sus colegas se reunieron frente a las oficinas del gobierno provincial para presionar a las autoridades para que intervinieran.

En la ciudad sureña de Shenzhen, los compradores de viviendas y los empleados se apiñaron en el vestíbulo de la sede de Evergrande la semana pasada y pidieron a gritos que les devolvieran el dinero. “Evergrande, devuélveme el dinero que gané con sangre y sudor!” algunos se podían escuchar gritando en imágenes de video.

Jin dijo que a los empleados de Fangchebao, la plataforma en línea de Evergrande para la venta de bienes raíces y automóviles, se les dijo que cada departamento tenía que realizar inversiones mensuales en Evergrande Wealth.

Evergrande no respondió a una solicitud de comentarios, pero la compañía advirtió recientemente que estaba bajo una presión financiera “tremenda” y dijo que había contratado a expertos en reestructuración para ayudar a determinar su futuro.

Las cosas no siempre fueron así.

Durante más de dos décadas, Evergrande fue el desarrollador más grande de China, acuñando dinero de un boom inmobiliario a una escala que el mundo nunca había visto. Con cada éxito, Evergrande se expandió a nuevas áreas: agua embotellada, deportes profesionales, vehículos eléctricos.

Los bancos y los inversores invirtieron felizmente su dinero, apostando por la creciente clase media de China y su apetito por las casas y otras propiedades. Más recientemente, los bienes raíces han sido objeto de escrutinio por parte de los reguladores chinos que quieren poner fin a los años de auge y han obligado a la industria a comenzar a pagar la deuda.

La idea era reducir la exposición de los bancos chinos al sector inmobiliario. Pero en el proceso, los reguladores se llevaron el dinero que los desarrolladores como Evergrande necesitaban para terminar de construir casas, dejando a las familias sin las casas por las que ya habían pagado.

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“El sistema financiero chino es realmente complejo y cuando ves fisuras como esta, te das cuenta del impacto que posiblemente podría tener en la sociedad”, dijo Jennifer James, gerente de inversiones de Janus Henderson Investors. “Si Evergrande desapareciera mañana, podría ser un problema socialmente sistémico”.

La Sra. James y otros inversionistas dijeron que se enteraron de la estrategia de administración de patrimonio de Evergrande que involucra a sus empleados solo este mes, cuando la compañía reveló que debía $ 145 millones en reembolsos.

Evergrande ha intentado vender partes de su vasto imperio para recaudar nuevos fondos, pero dijo la semana pasada que era “incierto si el grupo podrá consumar dicha venta”. Acusó a los medios de comunicación de provocar el pánico entre los compradores de viviendas con cobertura negativa.

Pero los canales de financiación de Evergrande comenzaron a agotarse mucho antes de la semana pasada. Según entrevistas con empleados, informes de los medios estatales y documentos corporativos vistos por The New York Times, la compañía comenzó a obligar a los miembros del personal a ayudar a rescatarla ya en abril, cuando comenzó a vender los préstamos a corto plazo.

Se pidió a alrededor del 70 al 80 por ciento de los empleados de Evergrande en China que aportaran dinero que luego se utilizaría para ayudar a financiar las operaciones de Evergrande, dijo recientemente Liu Yunting, consultor de Evergrande Wealth, a Anhui Online Broadcasting Corporation, un grupo de noticias de propiedad estatal.

Una versión de esa entrevista fue sacada fuera de línea el viernes. Anhui Online Broadcasting no respondió a una solicitud de comentarios.

No estaba claro el alcance de la campaña y cuánto dinero podría haber recaudado. A los empleados se les dijo que cada uno invirtiera una cierta cantidad de dinero en productos Evergrande Wealth, y que si no lo hacían, su pago por desempeño y bonificaciones serían canceladas, dijeron los empleados a Anhui.

La gerencia de la compañía dijo que las inversiones eran parte del “financiamiento de la cadena de suministro” y permitirían a Evergrande realizar pagos a sus proveedores, dijo Liu en su entrevista con Anhui. “Debido a que los empleados teníamos que completar una cuota, les pedimos a nuestros amigos y familiares que pusieran dinero”, dijo.

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El Sr. Liu dijo que sus padres y suegros habían invertido $ 200,000 y que él había puesto alrededor de $ 75,000 de su propio dinero en Evergrande Wealth.

Incluso antes de las protestas de la semana pasada, Evergrande estaba del lado malo de Beijing. A fines del mes pasado, sus ejecutivos fueron convocados a una reunión con reguladores. Los funcionarios de los principales organismos de control bancarios y de seguros de China dijeron a los ejecutivos que resolvieran su enorme deuda para mantener la estabilidad del mercado financiero de China.

La mayor preocupación de las autoridades son los apartamentos sin terminar de Evergrande. La compañía tiene casi 800 desarrollos en progreso en más de 200 ciudades de China.

Evergrande, que a menudo vende apartamentos para recaudar dinero en efectivo antes de que se terminen, aún puede necesitar entregar hasta 1,6 millones de propiedades a los compradores de viviendas, según una estimación de Barclays.

Bajo un mayor escrutinio, Evergrande reunió a sus principales ejecutivos a principios de este mes y les pidió que firmaran públicamente lo que llamó una “orden militar”, una promesa de completar desarrollos inmobiliarios sin terminar.

Wesley Zhang y su familia se encuentran entre los cientos de miles de familias que todavía esperan sus apartamentos y esperan que la empresa pueda entregarlos. Zhang, de 33 años, se unió a los otros compradores de viviendas que protestaron en Hefei la semana pasada después de enterarse de que Evergrande también les debía dinero a sus empleados.

“Todo el mundo está ansioso, somos un poco como hormigas en una sartén caliente, sin tener idea de qué hacer”, dijo Zhang, usando una expresión china para describir la angustia de ver una inversión de 124.000 dólares potencialmente desaparecer. Dijo que esperaba que las protestas impulsaran al gobierno a actuar antes de que fuera demasiado tarde.

“Esperamos que el gobierno central preste suficiente atención”, dijo Zhang. “Entonces alguien saldría a intervenir”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.