Evitaron las vacunas contra Covid pero adoptaron el tratamiento con anticuerpos

Lanson Jones no pensó que el coronavirus vendría a por él. Un ávido jugador de tenis en Houston que no se había resfriado durante la pandemia, había rechazado una vacuna porque le preocupaba que arruinara su buena racha de salud.

Pero contraer Covid hizo añicos su fe en las defensas de su cuerpo, tanto que el Sr. Jones, con la nariz tapada y el apetito desaparecido, comenzó a buscar cualquier cosa para evitarse una enfermedad de pesadilla.

La respuesta resultó ser los anticuerpos monoclonales, un fármaco de un año creado en laboratorio no menos experimental que la vacuna. En un recinto con paredes de vidrio en el Hospital Metodista de Houston este mes, Jones, de 65 años, se convirtió en uno de los más de un millón de pacientes, incluidos Donald J. Trump y Joe Rogan, para recibir una infusión de anticuerpos mientras el virus ha golpeado a los Estados Unidos. .

Los estadounidenses resistentes a las vacunas están recurriendo al tratamiento con un celo que, a veces, ha desconcertado a sus médicos, persiguiendo largas infusiones después de rechazar las vacunas que cuestan una centésima parte. Los pedidos se han disparado tan rápido este verano, a 168,000 dosis por semana a fines de agosto, frente a las 27,000 en julio, que la administración Biden advirtió a los estados esta semana sobre una disminución del suministro nacional.

El gobierno federal, que ya estaba cubriendo el costo del tratamiento, actualmente alrededor de $ 2,100 por dosis, ahora también se ha hecho cargo de su distribución. Durante las próximas semanas, el gobierno ha dicho a los estados que esperen envíos reducidos debido a la inminente escasez.

Con siete estados del sur que representan el 70 por ciento de los pedidos, el nuevo proceso ha inquietado a algunos de sus gobernadores, que han hecho del tratamiento con anticuerpos un elemento central de su estrategia para soportar una ola catastrófica de la variante Delta.

Más suministros están en camino. El gobierno federal compró 1.8 millones de dosis más esta semana, y se espera que lleguen en otoño e invierno. Pero por ahora, algunos hospitales no están seguros de los suministros, dijeron los funcionarios de salud estatales, incluso cuando los pacientes siguen buscando dosis.

“Tenemos proveedores que luchan por obtener el producto necesario”, dijo en una entrevista Kody Kinsley, quien dirige las operaciones de la respuesta Covid-19 de Carolina del Norte. “Creo que lo que ha sucedido es un problema de logística clásico, donde de repente hay mucha más demanda”.

En medio de un estruendo de falsedades contra las vacunas, los anticuerpos monoclonales se han convertido en el raro medicamento contra el coronavirus que ha logrado una aceptación casi universal. Defendidas tanto por los médicos tradicionales como por los locutores de radio conservadores, las infusiones han evitado que el número de muertos en el país (2.000 por día y en aumento) aumente aún más.

Y después de meses de trabajo por parte del presidente Biden y los gobernadores del sur para promover los tratamientos, se han ganado el afecto de los que se niegan a vacunas, quienes dijeron que los terrores e incertidumbres de obtener Covid realmente los habían desesperado por un antídoto.

“Las personas que amas, en las que confías, nadie dijo nada negativo al respecto”, dijo Jones sobre el tratamiento con anticuerpos. “Y no he escuchado nada más que cosas negativas sobre los efectos secundarios de la vacuna y la rapidez con que se desarrolló”.

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Algunos gobernadores republicanos han establecido clínicas de anticuerpos mientras se oponen a los mandatos de las vacunas, frustrando incluso a algunos de los defensores más firmes de las drogas. El aumento de las tasas de vacunación, dijeron los científicos, evitaría la necesidad de muchos de los costosos tratamientos con anticuerpos en primer lugar. Las infusiones tardan aproximadamente una hora y media, incluido el seguimiento posterior, y requieren la atención constante de las enfermeras a las que los estados más afectados a menudo no pueden prescindir.

“Está obstruyendo los recursos, es difícil de dar, y una vacuna cuesta $ 20 y podría prevenir casi todo eso”, dijo el Dr. Christian Ramers, especialista en enfermedades infecciosas y jefe de salud de la población en los Centros de Salud Familiar de San Diego, un proveedor basado en la comunidad. Impulsar anticuerpos mientras se minimizan las vacunas, dijo, era “como invertir en seguros de automóviles sin invertir en frenos”.

Se ha demostrado que los anticuerpos monoclonales proporcionados por el gobierno, fabricados por Regeneron y Eli Lilly, acortan significativamente los síntomas de los pacientes y reducen el riesgo de ser hospitalizados, en un 70 por ciento, en el caso del cóctel de anticuerpos de Regeneron. Los tratamientos, que se administran en una sola sesión, utilizan copias hechas en laboratorio de los anticuerpos que las personas generan de forma natural cuando luchan contra una infección.

Tanto los pacientes como los médicos pasaron por alto los tratamientos durante la oleada de infecciones durante el invierno. Pero los hospitales y los centros de salud ahora han aumentado sus ofertas, transformando las clínicas dentales, las unidades móviles y los auditorios en centros de infusión. En estados como Texas, donde las cirugías electivas se han pospuesto para dar cabida a los pacientes con Covid-19, se ha contratado a enfermeras de quirófano para administrar infusiones.

Un factor que impulsa la demanda es que muchos pacientes, incluidos los escépticos de las vacunas, han estado haciendo correr la voz sobre sus recuperaciones aparentemente milagrosas.

“Me dicen: ‘Tengo Covid, quiero este tratamiento, mi amigo o mi familia me lo contaron’”, dijo Jennifer Berry, directora de servicios de infusión de enfermería de la Metodista de Houston. “Ahora se ha corrido la voz”.

En Houston Methodist, las enfermeras administraron casi 1,100 tratamientos en ocho sitios durante la primera semana de septiembre, más del doble que cualquier semana del invierno pasado. El hospital redujo el tiempo promedio entre los pedidos y las infusiones a dos días este mes de los tres días a principios de agosto, lo que brinda a los pacientes una mejor oportunidad de combatir las infecciones.

Hacer malabarismos con las infusiones con pacientes de Covid más gravemente enfermos este verano obligó al hospital, en un caso, a trasladar una clínica de anticuerpos monoclonales a la fachada de un centro comercial.

Pero el departamento de salud de Texas ha ayudado, proporcionando 19 enfermeras para una clínica de infusión diferente de Houston Methodist, dijo Vicki Brownewell, administradora principal del programa del hospital. La administración de Biden también ha invertido $ 150 millones en expandir el acceso a anticuerpos monoclonales, y Houston Methodist ha utilizado dinero federal para organizar taxis médicos para pacientes que luchan con el transporte.

Aun así, las infusiones siguen siendo inaccesibles para muchos. Dadas las grandes demandas del personal y la necesidad de crear salas de infusión separadas para pacientes infecciosos, ciertas comunidades, especialmente en las áreas rurales, no tienen clínicas.

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En San Diego, dijo el Dr. Ramers, algunos hospitales grandes con fines de lucro han decidido no administrar los anticuerpos en absoluto debido a las molestias logísticas, lo que deja a los pacientes más ricos y bien asegurados buscando dosis en su clínica financiada con fondos públicos. Algunas enfermeras que contrató para las infusiones se fueron para asignaciones breves y mejor pagadas en las unidades de cuidados intensivos más afectadas.

“Los incentivos capitalistas naturales para las organizaciones de atención médica con fines de lucro no favorecen realmente hacer esto”, dijo el Dr. Ramers. “Es mucho trabajo.”

De los 2,4 millones de dosis de anticuerpos monoclonales que se envían a nivel nacional, se han utilizado al menos 1,1 millones. Es difícil determinar con precisión cuántos siguen en los estantes debido a las brechas en los informes. Aún así, la disminución de los suministros federales y la creciente demanda de los estados del sur menos vacunados han provocado lo que varios estados han descrito como grandes déficits en las entregas.

Los proveedores de Carolina del Norte han solicitado 15.000 dosis semanales, dijo el departamento de salud, más del doble de lo que ha asignado el gobierno federal. Florida dijo que su última asignación semanal dejó a las clínicas allí 41,000 dosis menos de lo que querían.

Anteriormente, los hospitales habían podido ordenar los medicamentos ellos mismos. Pero el Departamento de Salud y Servicios Humanos decidirá ahora cuántas dosis recibe cada estado según las tasas de casos y el uso del tratamiento. Los gobiernos estatales, a su vez, decidirán las dosis para los sitios individuales.

El nuevo proceso de pedido, que según la administración de Biden aseguraría una “distribución equitativa”, ha inquietado a algunos partidarios del medicamento. El gobernador Ron DeSantis de Florida, un republicano, advirtió el jueves que los funcionarios estatales no estaban preparados para la nueva responsabilidad de repartir dosis.

Y en estados fuertemente vacunados, como Nueva York, las personas que coordinan tratamientos temen que los envíos caigan en picado debido a las bajas tasas de casos, dejando a los hospitales con tan pocas dosis que cierran sus programas. Algunos hospitales informaron recientemente de un número creciente de pacientes vacunados que recibieron infusiones.

Diana Berrent, la fundadora de Survivor Corps, que ha trabajado para ayudar a los pacientes a encontrar tratamientos con anticuerpos monoclonales, dijo que involucrar a los gobiernos estatales generaría retrasos: “Estás creando 50 capas nuevas de burocracia”, dijo.

Los médicos han advertido que los tratamientos con anticuerpos por sí solos no pueden seguir el ritmo de los brotes en aumento. Mientras que cualquier vacuna protege a otros incontables de la exposición, una sola infusión solo ayuda a un paciente. Las infusiones deben administrarse dentro de los 10 días posteriores a los síntomas; no ayudan a la mayoría de los pacientes hospitalizados. Y recibir los anticuerpos una vez no evita que las personas se enfermen gravemente si contraen el virus nuevamente más tarde.

“Algo así simplemente no escala”, dijo el Dr. Howard Huang, líder médico del programa de infusión de Houston Methodist.

Como resultado, los funcionarios de salud advirtieron que los escépticos de las vacunas pueden enamorarse tanto de los anticuerpos monoclonales que se vuelvan aún más resistentes a recibir una vacuna protectora.

A los pocos días de su infusión, el Sr. Jones, el paciente de Houston, había abandonado el dormitorio donde lo habían puesto en cuarentena y había regresado a su trabajo como arquitecto paisajista. Pero todavía estaba sopesando la posibilidad de vacunarse.

Su médico estaba presionando por la vacuna, dijo. Pero los anticuerpos monoclonales habían funcionado tan bien que estuvo tentado de simplemente regresar para otra infusión si volvía a contraer Covid-19.

“Si puedo ir a recibir una infusión y sentirme tan bien como ahora mismo, hombre, preferiría no tomar una vacuna que acaba de ser desarrollada”, dijo. “Eso todavía me pone nervioso”.

Rebecca Robbins contribuyó con el reportaje.