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¿Existe un vínculo entre la contaminación del aire y el coronavirus? –

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Los primeros signos sugieren que la contaminación del aire facilita la propagación del COVID-19 y, de ser así, ¿por qué no limpiar el aire con combustibles alternativos, como el etanol ?, escriben Angela Tin y Zoltán Szabó.

Angela Tin es de la American Lung Association, la organización de salud voluntaria más antigua de los EE. UU., Y Zoltán Szabó, es consultora de doctorado en sostenibilidad para Ethanol Europe.

Observar los impactos en la salud humana que se desarrollan en todo el mundo a raíz de la pandemia de coronavirus hizo que los investigadores buscaran formas de mitigar el daño. Los profesionales médicos y los científicos se preguntan si existen factores contribuyentes que hagan que el virus se propague más rápido o que representen un mayor riesgo para poblaciones específicas.

Se está estudiando la conexión entre la contaminación del aire y las muertes por COVID-19 y ya se han publicado algunos hallazgos iniciales. Comprender el vínculo entre el virus y la contaminación del aire podría reducir potencialmente el número de muertes humanas.

Algunos medios de comunicación artículos Recientemente han destacado el papel que puede desempeñar el etanol, mientras que se está acumulando rápidamente una colección de artículos científicos sobre el vínculo entre la contaminación del aire y la pandemia. Una nueva investigación indica que la contaminación del aire podría contribuir a un mayor número de muertes por COVID-19.

Una investigación estadounidense encontró una asociación significativa entre la contaminación del aire y las muertes por COVID-19. Si bien el estudio de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard aún no ha sido revisado por expertos independientes, los autores dicen que es probable que la asociación se deba al mayor riesgo de enfermedades respiratorias y cardíacas existentes en áreas de mayor contaminación. Los autores revisaron su hallazgo inicial en abril y concluido que “un pequeño aumento en la exposición a largo plazo a PM2.5 conduce a un gran aumento en la tasa de muerte por COVID-19”.

Un reciente papel indicó que una mayor prevalencia y mortalidad de COVID-19 en el norte de Italia podría explicarse en parte por la exposición a un mayor nivel de contaminación del aire. El documento concluye que el alto nivel de contaminación en el norte de Italia debe considerarse un cofactor adicional del alto nivel de letalidad registrado en esa zona.

El virus podría estar montando partículas PM. Un artículo reciente sugiere que el coronavirus podría dispersarse más ampliamente en las partículas de contaminación del aire. Investigadores del norte de Italia proporcionaron la primera evidencia de que el virus Covid-19 se puede encontrar en material particulado (PM). Ya se sabe que la PM tiene efectos negativos sobre la salud humana. El papel encuentra que la carga de COVID-19 parece más severa en áreas con altas concentraciones de PM.

Otro trabajo reciente encontró que la exposición a largo plazo a la contaminación del aire por NO2 puede ser “uno de los contribuyentes más importantes a la muerte causada por el virus COVID-19” en todo el mundo.

Las emisiones de PM 2.5 son contaminantes de tamaño de partículas muy finas que los pulmones tienen especial dificultad para filtrar, lo que contribuye a una salud respiratoria disminuida. La inhalación de partículas finas puede afectar los pulmones y el corazón. Las personas con enfermedades pulmonares y cardíacas preexistentes, los niños y los ancianos tienen un mayor riesgo de sufrir complicaciones derivadas de la exposición a partículas. Aquellos que viven en áreas urbanas con una gran cantidad de vehículos y congestión del tráfico enfrentan una mayor exposición que las personas que viven en vecindarios suburbanos o en áreas más rurales.

Las mejoras en las tecnologías de los motores han dado lugar a reducciones en el material particulado fino, pero podemos hacerlo mejor si pasamos a combustibles alternativos, como mezclas más altas de etanol. El estudio de Harvard corrobora y refuerza anteriores investigación realizado en la Universidad de Illinois en Chicago (UIC), que refleja los beneficios que tienen las mezclas más altas de etanol para reducir las emisiones de PM 2.5 de los vehículos.

El Dr. Steffen Mueller, de la Universidad de Illinois en Chicago, descubrió que aumentar la mezcla de etanol más allá del 10% hasta el 25% reduce significativamente las emisiones aromáticas que causan cáncer y las PM 2.5. El estudio de Harvard da el siguiente paso y vincula directamente los altos niveles de estas partículas peligrosas y la vulnerabilidad para contraer COVID-19.

“El Estudio de la UIC puede, en retrospectiva, proporcionar información sobre un vínculo potencial entre la tasa de mortalidad mucho más alta por muertes por COVID-19 en áreas contaminadas con PM 2.5 documentada en el Estudio de Harvard y los datos recientes sobre altas tasas de muerte por COVID-19 para las minorías en Chicago y el área del noroeste de Indiana ”, dijo Mueller,“ obviamente, las emisiones de PM 2.5 son solo una variable importante además de las condiciones de salud preexistentes y otros factores que impactan a Covid-19 ”.

Si se establece el vínculo entre la dispersión de COVID-19 y la contaminación del aire, las soluciones que mejoran la calidad del aire deberán utilizarse y acreditarse por contribuir a los beneficios para la salud humana. El etanol es una de esas soluciones fácilmente disponibles y ampliamente utilizadas en todo el planeta. El etanol renovable, por tanto, tiene el potencial de reducir el impacto de la pandemia en la salud humana.

Dicho esto, el vínculo aún es incierto. Hay variables confusas en juego que dificultan identificar la causa exacta: cómo la contaminación del aire afecta las tasas de mortalidad por Covid-19. La correlación entre la contaminación del aire y el alto número de muertes debidas al virus es una cosa, lo que demuestra que sigue existiendo una relación causal desafiante.

Sin embargo, una cosa parece lo suficientemente clara: el etanol reduce la contaminación del aire. Cuando los combustibles fósiles sean reemplazados por etanol, se espera que las emisiones de PM disminuyan significativamente. El etanol en realidad reemplaza los componentes tóxicos de la mezcla fósil de la gasolina, llamados aromáticos, y el combustible resultante se quema más limpio, contribuyendo así a mejorar la calidad del aire. Cuantos más combustibles fósiles se sustituyan por etanol, menores serán los efectos adversos del transporte por carretera sobre la salud humana.

Las propiedades de mejora de la calidad del aire del uso de etanol como energía de transporte no han sido el centro de atención en Europa. No es el caso de Estados Unidos, donde el atributo de combustión limpia del uso de etanol en vehículos ha sido durante mucho tiempo su propuesta de venta única. ¿Quizás ha llegado el momento de analizar el potencial de la UE también?

Los pulmones sanos son nuestra primera defensa contra este virus y otras dolencias respiratorias. Reducir las emisiones de PM 2.5 a través de combustibles alternativos, como mezclas más altas de etanol, puede ayudar a disminuir nuestra vulnerabilidad. Cuando llegue el momento de empezar a conducir de nuevo, los ciudadanos de la UE deberían considerar la posibilidad de elegir combustibles de etanol en el surtidor, como el E10, para beneficiar la calidad del aire y mejorar la salud pulmonar. Con personas muriendo por Covid-19, tenemos que actuar ahora para tomar acciones simples como esta para ayudar a ganar la batalla contra futuras pandemias.

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