Expertos de la OMS buscan límites a los experimentos de edición de genes humanos

Un comité de expertos que trabaja con la Organización Mundial de la Salud pidió el lunes a las naciones del mundo que establezcan límites más estrictos a los métodos poderosos de edición de genes humanos.

Sus recomendaciones, hechas después de dos años de deliberaciones, tienen como objetivo evitar los experimentos científicos fraudulentos con el genoma humano y garantizar que los usos adecuados de las técnicas de edición de genes sean beneficiosos para el público en general, en particular para las personas de los países en desarrollo, y no solo para los ricos. .

“Soy un gran apoyo”, dijo el Dr. Leonard Zon, un experto en terapia génica de la Universidad de Harvard que no era miembro del comité, pero lo llamó un “grupo reflexivo”. Los resultados recientes de la edición de genes son “impresionantes”, dijo, y las recomendaciones del comité serán “muy importantes para la terapia en el futuro”.

Las pautas propuestas por el comité de la OMS fueron impulsadas en gran parte por el caso de He Jiankui, un científico en China que asombró al mundo en noviembre de 2018 cuando anunció que había alterado el ADN de embriones humanos usando CRISPR, una técnica que permite una edición de precisión. de genes. Tales alteraciones significaron que cualquier cambio que ocurriera en los genes se replicaría en cada célula del embrión, incluidos los espermatozoides y los óvulos. Y eso significaba que las alteraciones, incluso si fueran perjudiciales en lugar de útiles, surgirían no solo en los bebés nacidos después de la edición de genes, sino en cada generación a la que se transmite su ADN.

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El objetivo del Dr. He era alterar el ADN de los bebés en un intento de hacerlos genéticamente incapaces de contraer el VIH de sus padres. Un tribunal de China determinó que había falsificado documentos de ética y engañado a sujetos en los experimentos que no se habían dado cuenta de en qué consistía su experimento de edición genética. Fue sentenciado a tres años de prisión en diciembre de 2019.

El hecho de que un experimento de este tipo, conocido como edición de la línea germinal, pudiera tener lugar planteó la cuestión de cómo controlar la edición de genes y cómo asegurarse de que se utilizara para beneficiar a las personas.

Los estándares de la OMS dicen que el uso de la edición de la línea germinal por parte del Dr. He es inaceptable y que es irresponsable incluso considerar su uso ahora. Pero otros tipos de edición de genes son una historia diferente.

Los científicos ya están intentando editar genes para corregir la mutación que causa la anemia de células falciformes. El gen editado estaría en las células de la médula ósea formadoras de sangre de las personas que tienen la enfermedad, no en los espermatozoides ni en los óvulos, por lo que los cambios no se transmitirán de generación en generación. Pero incluso ese uso de CRISPR plantea otras preguntas.

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El comité de la OMS describió un escenario inventado en el que investigadores de un país rico quieren realizar un ensayo clínico de edición de genes de células falciformes en África subsahariana, donde la enfermedad es prevalente. Si el ensayo tiene éxito, el tratamiento de edición genética sería demasiado caro para todos, salvo para muy pocos ciudadanos del país donde se va a realizar la prueba.

Otra situación hipotética involucra un ensayo de edición de genes para corregir una mutación genética que causa la enfermedad de Huntington, un trastorno cerebral progresivo. Las personas que hereden el gen mutado desarrollarán la enfermedad de Huntington con absoluta certeza. Si el experimento de edición de genes tiene éxito, puede evitarles esa horrible enfermedad. Y debido a que la edición no involucra espermatozoides ni óvulos, los cambios no serán heredables.

Pero se necesitarían años, quizás incluso décadas, para saber si los participantes del estudio cuyos genes fueron editados estaban protegidos de la enfermedad de Huntington. Los participantes no se liberarían del terrible temor de que, a pesar de la edición genética, pudieran desarrollar la enfermedad cerebral fatal.

En tal escenario, el grupo de la OMS preguntó si había formas más rápidas de evaluar la efectividad del tratamiento. También propuso que los investigadores consideren la carga psicológica de los participantes que se quedan con la esperanza de curarse pero sin saberlo con certeza.

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Sin embargo, la edición de genes está aquí y es muy prometedora, dijo el comité. La OMS ha iniciado un registro de estudios en curso y dice que ya incluye 156 experimentos que involucran genes que no están en el esperma ni en los óvulos.

El comité de la OMS enfatizó que cada país debe tener pautas para asegurarse de que la investigación se lleve a cabo de manera ética y con la supervisión adecuada, y con las condiciones establecidas para garantizar el acceso y la justicia social. Dado que se espera que los costos del tratamiento sean muy altos, al menos al principio, el grupo dijo que el objetivo debe ser garantizar que los beneficios de la edición genética se acumulen de manera equitativa en las personas de todo el mundo.

“Ese no es un desafío fácil”, dijo Françoise Baylis, miembro del comité que es investigadora de ética médica en la Universidad de Dalhousie en Halifax, Nueva Escocia.