Firma estadounidense de capital privado en conversaciones para comprar refinería de propiedad rusa en Italia

Una firma estadounidense de capital privado es la favorita para adquirir una refinería de Lukoil en Sicilia, ya que Italia busca una alternativa a la nacionalización de una planta que podría cerrar si permanece en manos rusas.

Crossbridge Energy Partners pasó 12 días realizando la diligencia debida en las instalaciones ISAB de Lukoil en Priolo este mes, según tres personas cercanas a la situación. La firma, una filial de Postlane Capital Partners, compró una antigua refinería danesa de Shell en 2021.

Cuando las sanciones de la UE contra las exportaciones rusas de petróleo por vía marítima entren en pleno efecto en diciembre, la refinería de Priolo perderá el acceso al crudo suministrado por Lukoil del que depende. Una venta a propietarios no rusos permitiría a la planta, que suministra el 22 por ciento de los combustibles de carretera italianos, buscar fuentes alternativas de petróleo.

La medida para salvaguardar el futuro de la refinería de Priolo sigue a la decisión de Alemania la semana pasada de nacionalizar tres refinerías de propiedad parcial del campeón petrolero respaldado por el estado de Rusia, Rosneft.

Italia, que ha estado en un punto muerto político desde el colapso de su gobierno de unidad nacional en julio, se ha negado a explorar la nacionalización de la planta de Lukoil a pesar de la amenaza al suministro de combustible.

El ministro de transición energética, Roberto Cingolani, dijo la semana pasada que “lo mejor sería una adquisición por parte de una contraparte internacional no rusa”.

Sin embargo, el asunto podría ser revisado por un nuevo gobierno después de las elecciones generales del país el domingo. La administración actual solo tiene poder para intervenir en caso de una amenaza inminente para los empleos o la seguridad energética nacional.

Crossbridge se negó a comentar sobre la posibilidad de un acuerdo. ISAB Lukoil se negó a comentar. El nuevo presidente de la refinería, Rustem Gimaletdinov, visitó Sicilia esta semana y le dijo al personal que no estaba planeada ninguna venta, según informes de los medios locales.

Vitol, el comerciante de petróleo independiente más grande del mundo, también sostuvo recientemente conversaciones con las autoridades italianas sobre el futuro de la planta siciliana, según personas cercanas a las conversaciones. La compañía de energía respaldada por el estado de Noruega, Equinor, también expresó un interés provisional, según dos personas familiarizadas con las discusiones. Ambas compañías se negaron a comentar.

Las empresas se mostraron reacias a entablar negociaciones directas con una contraparte rusa dado el potencial daño a la reputación, dijeron las personas, y querían que el gobierno italiano actuara como intermediario.

Vitol también sostuvo conversaciones con Crossbridge para explorar una oferta conjunta, pero hasta ahora los dos no han logrado llegar a un acuerdo, según personas con conocimiento directo del asunto. Una persona agregó que Crossbridge actualmente prefería comprar el activo por su cuenta antes de explorar una colaboración con socios estratégicos.

La refinería de Lukoil emplea a más de 1.000 personas en una de las zonas más pobres del país y apoya indirectamente unos 2.000 puestos de trabajo en actividades satélite en la zona.

Las empresas occidentales que buscan comprar activos de propiedad rusa se han mostrado reacias a discutir el asunto públicamente por temor a las críticas por los tratos continuos con grupos rusos luego de la invasión de Ucrania. Los gobiernos occidentales, sin embargo, están dispuestos a asegurarse de que las sanciones contra Rusia no resulten contraproducentes cortando los suministros de petróleo en un momento en que los mercados energéticos ya están en crisis.

ISAB, adquirida en 2008 por el brazo comercial de Lukoil, Litasco, con sede en Suiza, perdió este año sus suministros mundiales de crudo después de que los prestamistas dejaran de proporcionar financiamiento tras la imposición de sanciones de la UE a Moscú, obligándolo a depender únicamente del suministro de petróleo ruso de Lukoil.

En agosto, el ministro de desarrollo económico, Giancarlo Giorgetti, se reunió con representantes de Lukoil y el sindicato de trabajadores de Sicilia para discutir las consecuencias económicas y laborales de un posible cierre de la refinería.

Un portavoz de Giorgetti dijo que el ministro no participó en las conversaciones de venta: “[We] no tengo competencia específica sobre este expediente, es una negociación entre particulares”.

Información adicional de Max Seddon en Moscú y Richard Milne en Oslo

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