Fósil ‘en forma de nave espacial’ revela depredador hambriento de océanos antiguos

Hace unos 506 millones de años, un depredador barrió los fondos limosos del océano Cámbrico. Sus brazos de alimentación con forma de rastrillo se movían a través de la oscuridad que levantaba, canalizando gusanos de cuerpo blando en una boca circular fruncida.

En 2018, un equipo de paleontólogos del Museo Real de Ontario descubrió el caparazón conservado de ese antiguo cazador durante una expedición de caza de fósiles en las Montañas Rocosas canadienses. El miércoles en la revista Royal Society Open Science, el equipo identificó al animal de 19 pulgadas, al que llamaron Titanokorys gainesi, como uno de los primeros grandes depredadores conocidos en la Tierra.

“En un momento en que la mayoría de los animales tenían el tamaño de su dedo meñique, este habría sido un depredador muy grande y probablemente cerca de la cima de la cadena alimentaria”, dijo Joe Moysiuk, un Ph.D. estudiante de la Universidad de Toronto y coautor del estudio.

Titanokorys perteneció a una época en la que estaban tomando forma los primeros ecosistemas reconocibles. Hace más de 500 millones de años, los tranquilos jardines del Ediacarán, en gran parte llenos de organismos de cuerpo blando que se alimentan de esteras microbianas, desaparecieron. A medida que evolucionaron los primeros animales depredadores, los ecosistemas se volvieron más complejos y muchos de los principales grupos de animales que aún viven hoy aparecieron por primera vez: un cambio geológico llamado “explosión cámbrica”.

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En 1909, Charles Walcott, un paleontólogo estadounidense, descubrió la primera evidencia de este cambio en Burgess Shale de las Montañas Rocosas canadienses. Los investigadores que estudiaron los sedimentos de grano fino allí encontraron las huellas de cuerpo blando de una colección salvaje, aunque pequeña, de animales salvajes. Junto a los primeros artrópodos como los trilobites y los primeros antepasados ​​de los vertebrados estaban los animales Lovecraftianos como Opabina y Halluciginia., parecido a nada conocido hoy.

Los carnívoros primarios de este ecosistema eran una familia extinta de artrópodos llamados radiodontes, llamados así por sus mandíbulas circulares con dientes. El más grande e icónico de la familia, Anomalocaris, era un depredador ápice de un metro, con un cuerpo aerodinámico y remos que revoloteaban que lo ayudaban a atravesar aguas abiertas.

Durante décadas, Anomalocaris fue el único gran depredador conocido de Burgess Shale, dijo Jean-Bernard Caron, curador de paleontología de invertebrados en el Museo Real de Ontario. Pero en 2014, mientras él y sus colegas recolectaban en una nueva cantera en el Parque Nacional Kootenay en Columbia Británica, comenzaron a encontrar restos de un misterioso animal nuevo. Cuatro años más tarde, apareció un caparazón completo “del tamaño de un casco de fútbol americano”.

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“Fue absolutamente alucinante”, dijo el Dr. Caron. “Un fósil como ese es muy raro. Nos tomó algo de tiempo armar todo, pero nos permitió entender a este animal por primera vez, para demostrar que hay otros grandes depredadores en esta comunidad “.

Aunque relacionado con Anomalocaris, Titanokorys era un cazador diferente. Si bien compartía las paletas de natación lobuladas de su pariente más grande, su caparazón de cabeza ancha – el Sr. Moysiuk lo llama “en forma de nave espacial” – ocupaba la mitad de la longitud de su cuerpo. Tenía garras articuladas y ojos orientados hacia arriba, lo que sugiere que pasaba la mayor parte del tiempo en el fondo marino. Probablemente vivía como una raya moderna o un cangrejo herradura, aspirando presas del fondo limoso.

El hallazgo también sugiere que los ecosistemas cámbricos eran más complejos de lo que se pensaba anteriormente. La misma cantera que produjo Titanokorys también produjo otra radiodonta, Cambroraster, una especie mucho más pequeña con un caparazón de forma diferente pero garras similares.

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“Fue un poco sorprendente encontrar dos depredadores explotando la misma comunidad del fondo marino, pero con diferentes caparazones”, dijo el Dr. Caron. Pero tal variedad de grandes depredadores en el Cámbrico sugiere que los mares tenían recursos suficientes para que coexistieran múltiples especies diferentes de depredadores.

La depredación también puede haber sido un impulsor importante de la biodiversidad, ya que las especies comenzaron a participar en un ciclo de retroalimentación evolutiva entre depredadores y presas. A medida que la presa desarrolló una armadura más fuerte, los depredadores respondieron con mandíbulas más fuertes; tanto el depredador como la presa necesitaban mejores ojos. “La noción de una carrera armamentista en evolución se está volviendo cada vez más importante”, dijo Moysiuk, y los primeros depredadores pueden haber sido vitales para el desarrollo de los ecosistemas intrincados y enredados que conocemos hoy.

El hallazgo también destaca cuánto queda por aprender sobre el Cámbrico, dijo el Dr. Caron. “Cada vez que nos movemos de sitio encontramos diferentes especies”, dijo. “Solo hemos arañado la superficie de estas montañas”.