Fósiles de una selva tropical prehistórica se esconden en las rocas oxidadas de Australia

Las mesetas centrales de Australia, cientos de millas al noroeste de Sydney, están dominadas hoy por pastos y árboles larguiruchos. Pero los científicos descubrieron recientemente que algunas de las rocas oxidadas del área ocultan rastros de las exuberantes selvas tropicales que cubrían el área hace 15 millones de años durante la Época del Mioceno.

El área, McGraths Flat, no es el único depósito del Mioceno de Australia, pero estos nuevos fósiles son una bendición paleontológica debido a su exquisita conservación. En los últimos tres años, los paleontólogos han excavado flores, insectos e incluso una tenue pluma de pájaro.


Los descubrimientos de los científicos, publicados el viernes en la revista Science Advances, ayudan a reconstruir la selva tropical del Mioceno de Australia en gran detalle, y el sitio “abre un área completamente nueva de exploración para la paleontología australiana”, dijo Scott Hocknull, paleontólogo del Museo de Queensland que no era involucrados en la investigación.

Hace quince millones de años, un río atravesó la jungla y dejó un lago en forma de meandro (conocido como billabong en Australia) a su paso en McGraths Flat. Casi desprovista de oxígeno, esta piscina estancada mantuvo a raya a los carroñeros, lo que permitió que se acumularan restos de plantas y animales. A medida que la escorrentía rica en hierro de las montañas de basalto cercanas se filtraba en el billabong, el bajo pH de la piscina hizo que el hierro se precipitara y encerrara el material orgánico. Como resultado, los fósiles de McGraths Flat se conservan en una roca densa rica en hierro conocida como goethita.

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Este método de fosilización es poco común, dijo el Dr. Hocknull. Debido a que rara vez se encuentran fósiles de calidad en las rocas ígneas, los paleontólogos a menudo los pasan por alto. Sin embargo, los fósiles de McGraths Flat ilustran que la goethita, que es común en Australia, puede producir fósiles extraordinarios.


“No hay escasez de goethita”, dijo el Dr. Hocknull. “Somos esencialmente un país oxidado”.

Debido a sus orígenes teñidos de hierro, muchos de los fósiles de McGraths Flat brillan con un brillo metálico. Además de plantas vírgenes, la goethita está repleta de insectos fosilizados. Mientras separaban las losas de piedra de color ladrillo, los investigadores descubrieron una colección en miniatura de cigarras gigantes, libélulas y avispas parásitas. Y muchas están notablemente conservadas: algunas moscas antiguas lucen las huellas detalladas de sus ojos compuestos.

El sitio también ha producido más de una docena de arácnidos arcaicos. Si bien los insectos tienen exoesqueletos resistentes, Michael Frese, virólogo y paleontólogo de la Universidad de Canberra y coautor del estudio, compara a las arañas con “bolsas blandas de líquido”. Como resultado, el registro fósil de arañas de Australia era casi inexistente antes de McGraths Flat.

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Los fósiles están tan bien conservados que los paleontólogos pudieron observar las relaciones entre las especies, algo que a menudo es difícil de analizar en los sitios de fósiles, según Matthew McCurry, curador de paleontología en el Museo Australiano y autor principal del estudio. Por ejemplo, el equipo observó parásitos adheridos a la cola de un pez y un nematodo que se había infiltrado en un escarabajo de cuernos largos.

El Dr. Frese utilizó un microscopio electrónico y técnicas de microfotografía para examinar a los habitantes de la selva tropical. Mientras tomaba imágenes de una mosca de sierra fosilizada, el Dr. Frese descubrió un grupo de polen en la cabeza del insecto con forma de abeja.

“Podemos decir qué flor fue visitada por esta mosca de sierra en particular antes de que cayera al agua y tuviera un final prematuro”, dijo el Dr. Frese. “Eso no sería posible si la calidad de conservación no fuera tan alta”.

El polen también reveló que la selva tropical estaba rodeada de ambientes más secos, por lo que es probable que McGraths Flat represente un parche remanente de un bosque que alguna vez fue más grande. Según el Dr. McCurry, esto tiene sentido considerando las tendencias climáticas del Mioceno.

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Cuando estos insectos corrieron alrededor del billabong contaminado con hierro, Australia se desplazaba hacia el norte, alejándose de la Antártida. A medida que viajaba, su clima se secó drásticamente, lo que provocó la retracción de las selvas tropicales y provocó extinciones generalizadas.

Los investigadores creen que McGraths Flat ofrece una visión íntima de cómo esta dramática transición climática afectó a especies particulares dentro del ecosistema de la selva tropical. Por ejemplo, algunos insectos encontrados en McGraths Flat soportaron condiciones más secas, mientras que otros ahora se encuentran solo en los remanentes de selva tropical del norte de Australia.

“Al estudiar estos ecosistemas fósiles, podemos ver qué especies pudieron adaptarse mejor a esos cambios”, dijo el Dr. McCurry. “Potencialmente podemos predecir cuáles están en mayor riesgo en términos de cambios futuros”.

El Dr. Frese dijo que McGraths Flat fue particularmente útil para reconstruir ecosistemas antiguos debido a la variedad de especies que preservó.

“Nuestro sitio es diferente porque son todos fósiles pequeños, pero al final, creo que nos dará más información sobre lo que sucedió en el ecosistema”, dijo el Dr. Frese. “No es necesario encontrar un pájaro del terror de una tonelada para contar esta historia”.