Fossil ayuda a los científicos a manejar los pulgares de panda

Fossil ayuda a los científicos a manejar los pulgares de panda

Los pandas gigantes son enigmas dietéticos. A pesar de ser parte del orden carnívoro Carnivora, los pandas suelen practicar una dieta basada en plantas, evitando el salmón y la carne de foca en la barbacoa de la familia de osos por brotes de bambú. Y debido a que carecen de estómagos con múltiples cámaras para extraer nutrientes del material vegetal resistente, los osos regordetes comen alrededor de 30 libras de bambú cada día para mantenerse.

Para llevarse los tallos a la boca, los pandas utilizan un sexto dedo, parecido a un pulgar, en sus patas para agarrar los brotes como un humano que sostiene un churro. Este pseudopulgar es útil: los pandas necesitan un agarre firme mientras roen el bambú rígido. “No es un pulgar tan bueno como el nuestro, por lo que no pueden hacer herramientas o movimientos complejos”, dijo Xiaoming Wang, paleontólogo del Museo de Historia Natural del condado de Los Ángeles. Pero los «pulgares» toscos son más que capaces de agarrar bambú.

Los científicos han estado perplejos durante mucho tiempo por este pulgar rudimentario, que en realidad es una extensión sobresaliente del hueso de la muñeca del panda. Pero la falta de patas de panda fosilizadas ha hecho que sea difícil descifrar cuándo se originó el extraño rasgo. Durante años, la evidencia más temprana tenía solo alrededor de 150,000 años. Pero en un estudio publicado el jueves en la revista Scientific Reports, el Dr. Wang y sus colegas postulan que los parientes de los pandas han estado utilizando pseudopulgares durante millones de años.

Deberías leer:   Una Gran Bretaña cálida y seca está lista para declarar una sequía

En 2015, el Dr. Wang estaba excavando en una mina a cielo abierto en el suroeste de China con un equipo de paleoantropólogos, cuando se encontró con fragmentos fosilizados de un oso antiguo. Un trozo de hueso en forma de cuchara llamó su atención. “Intuitivamente, pensé que era un pulgar de panda fosilizado”, dijo el Dr. Wang. Comparar el fósil con esqueletos de panda modernos confirmó su corazonada. Después de analizar los dientes fósiles encontrados cerca, el equipo dedujo que el pulgar falso pertenecía a Ailurarctos, un panda ancestral que vivió durante la época del Mioceno, hace entre seis y siete millones de años.

Como el ejemplo más antiguo de un pseudopulgar de panda, los investigadores esperaban que el dígito adicional en Ailurarctos fuera primitivo, pero el equipo descubrió que era notablemente más grande que los que se encuentran en los pandas modernos. Sin embargo, los pandas vivos probablemente tengan mejores agarres. A diferencia de los pulgares rectos del oso fosilizado, los pseudopulgares del panda moderno están curvados hacia adentro como un gancho.

Retrasar el origen de los pseudopulgares de panda millones de años plantea una pregunta desconcertante: ¿por qué estas protuberancias nunca se han convertido en verdaderos pulgares versátiles? La aparición de un dedo más flexible tendría sentido evolutivo.

Deberías leer:   Todos los gritos a un lado: ¿una evolución vocal dio lugar al lenguaje?

En el nuevo artículo, el Dr. Wang y sus colegas plantean la hipótesis de que el tamaño del pseudopulgar está limitado por la forma en que los pandas avanzan. Cuando no están descansando, caminan a cuatro patas. “Creemos que el pseudopulgar es un acto de equilibrio evolutivo”, dijo el Dr. Wang. “Lo necesitas para agarrar, pero también sigues pisándolo”.

Los científicos creen que si la protuberancia ósea crece demasiado, podría convertirse en un doloroso espolón en la parte inferior de la pata. Los pseudopulgares del panda moderno, que terminan en una superficie plana y están protegidos por una almohadilla carnosa, se adaptan un poco mejor para soportar la circunferencia del panda. Cualquier dígito más grande podría ser aplastado.

No todos los investigadores están convencidos de este razonamiento. Juan Abella, paleontólogo del Instituto Catalán de Paleontología de España que ayudó a descubrir el antepasado panda más antiguo conocido, dice que la ubicación del hueso de la muñeca extendido hacia el extremo posterior de la pata puede tener poco impacto en la locomoción. Incluso si lo hiciera, él cree que los beneficios de un pulgar avanzado superarían los inconvenientes potenciales para un animal perezoso que pasa hasta 16 horas al día comiendo.

Deberías leer:   Un objeto grande aterrizó en su granja de ovejas. Vino del espacio.

“Por lo general, cuando un rasgo anatómico produce algún tipo de compensación en una especie, los beneficios obtenidos superan ampliamente el posible detrimento”, dijo el Dr. Abella.

Independientemente de lo que impidió que el pseudopulgar del panda diera el salto final, no son los únicos mamíferos que lucen dígitos adicionales y subdesarrollados. Los fósiles revelan que el depredador del Mioceno, del tamaño de un puma, Simocyon batalleri, tenía pseudopulgares, que se transmitieron al panda rojo. Ciertos primates como el lémur aye-aye también tienen un dedo extra parecido a un pulgar. Algunos osos primitivos, como el Indarctos arctoides de 9 millones de años, que puede ser un ancestro de los pandas, también poseían huesos voluminosos en las muñecas.

Pero Ailurarctos parece estar entre los primeros en utilizar estos huesos agrandados. Según el Dr. Wang, este rasgo permitió que el panda prehistórico prosperara en una jungla repleta de elefantes, ciervos y simios antiguos. A pesar de tener un bajo contenido de nutrientes y estar repleto de fibras no digeribles, los brotes de bambú de rápido crecimiento estaban disponibles a granel y se usaban poco. Y con la ayuda de su «pulgar» adicional, los pandas han estado comiendo bocadillos desde entonces.