Fossil Find atormenta a los fanáticos del monstruo del Lago Ness

LONDRES — Millones de años antes del primer (supuesto) avistamiento del monstruo del lago Ness, poblaciones de reptiles gigantes nadaban a través de los mares jurásicos en áreas que ahora son Gran Bretaña. Conocidos como plesiosaurios, se pensaba que estas criaturas de cuello largo habitaban exclusivamente en los océanos.

Pero un descubrimiento publicado en un artículo la semana pasada por investigadores en Gran Bretaña y Marruecos agregó peso a una hipótesis a la que algunos entusiastas del monstruo del Lago Ness se han aferrado durante mucho tiempo: que los plesiosaurios vivían no solo en los mares, sino también en agua dulce. Eso podría significar, razonaron emocionados, que Nessie, a quien a veces se describe como un plesiosaurio, realmente podría vivir en el lago Ness, un lago de agua dulce.

Los periódicos locales han celebrado el hallazgo. “Le da más crédito a la idea de que Nessie pudo haber sobrevivido e incluso prosperado en el lago Ness”, decía un artículo en la página 32 del Inverness Courrier, un periódico quincenal de las Highlands escocesas. “Bomba del Monstruo del Lago Ness”, rezaba un titular del tabloide británico Daily Express. “La existencia del Monstruo del Lago Ness es ‘plausible’”, decían los titulares de The Scotsman, The Telegraph y otros medios, aprovechando una frase del anuncio de la Universidad de Bath sobre los hallazgos del estudio.

Este no es el primer estudio que encuentra que los plesiosaurios vivían en agua dulce. “Este nuevo estudio simplemente proporciona evidencia adicional de que ciertos miembros de este grupo viven en agua dulce”, dijo Dean Lomax, paleontólogo y científico visitante de la Universidad de Manchester. “Siempre hemos sabido esto”.

Pero Nick Longrich, el autor principal del estudio, dijo que su equipo tenía uno de los casos más sólidos porque encontraron fósiles de 12 plesiosaurios, prueba de que no fue solo un plesiosaurio el que deambuló por el agua dulce y luego murió allí.

«Cuantos más fósiles de plesiosaurio se descubran en ambientes de agua dulce, más esto construirá la imagen para explicar por qué los plesiosaurios podrían estar apareciendo en ambientes de agua dulce en todo el mundo», dijo Georgina Bunker, una estudiante que fue coautora del artículo.

El Dr. Longrich, paleontólogo y biólogo evolutivo de la Universidad de Bath, dijo que fue «completamente inesperado» encontrar el fósil de un plesiosaurio que había vivido en un sistema fluvial de agua dulce de 100 millones de años que ahora es el Sahara.

Durante un viaje de investigación a Marruecos, estaba hurgando en una caja en la trastienda de una tienda cuando vio un hueso «especie de grueso», que resultó ser el brazo de un plesiosaurio bebé de cinco pies de largo. El Dr. Longrich pagó al cajero no más de 200 dirham marroquíes, o unos 20 dólares, después de negociar para bajar el precio, y llevó los fósiles a Gran Bretaña para estudiarlos más a fondo.

Crédito…Nick Longrich/Universidad de Bath

“Una vez que comenzamos a buscar, el plesiosaurio comenzó a aparecer por todas partes”, dijo. “Te recuerda que hay muchas cosas que no sabemos”. (Los fósiles serán devueltos a los museos de Marruecos en una fecha posterior, dijo).

Cuando la noticia del estudio llegó a los titulares la semana pasada, algunos fanáticos de Nessie tenían esperanzas. George Edwards, quien durante años fue el patrón de un barco de turismo en el lago Ness llamado Nessie Hunter, dijo que para él, el nuevo estudio mostró cómo las criaturas podrían adaptarse para sobrevivir en nuevos entornos, y que el mundo está lleno de misterios. Por ejemplo, el celacanto, un pez óseo que se pensaba que se había extinguido hace millones de años, pero que fue encontrado en 1938 por un curador de un museo sudafricano en un barco pesquero. “He aquí que los encontraron, vivitos y coleando”, dijo Edwards. «Todo es posible.»

El Sr. Edwards dijo que había visto criaturas inexplicables en Loch Ness muchas veces: «Tiene que haber una familia de ellos». Por lo que ha visto, las criaturas tienen una gran espalda arqueada, no tienen aletas y recuerdan un poco a un plesiosaurio.

Pero hay un detalle que algunos amantes de Nessie pueden haber pasado por alto al abrazar la plausibilidad de la existencia de Nessie: los plesiosaurios se extinguieron al mismo tiempo que los dinosaurios, hace unos 66 millones de años. Loch Ness se formó hace solo unos 10.000 años, y antes de eso era hielo.

Valentin Fischer, profesor asociado de paleontología en la Universidad de Lieja en Bélgica, dijo que actualmente sería imposible que un reptil marino como el plesiosaurio viviera en el lago Ness.

El primer avistamiento registrado de Nessie se remonta al siglo VI d. C., cuando se dice que el monje irlandés San Columba arrojó a una criatura al agua. Pero el interés mundial revivió en el siglo XX, después de que un cirujano británico, el coronel Robert Wilson, tomara lo que se convirtió en la foto más famosa del monstruo del lago Ness en 1934. Sesenta años después, se reveló que la fotografía era un engaño.

Steve Feltham, un cazador de monstruos a tiempo completo que ha vivido en las orillas del lago Ness durante tres décadas, dijo que el estudio británico-marroquí era interesante, pero que era irrelevante para su búsqueda. Desde que quedó claro que la famosa foto de Nessie de 1934 era falsa, dejó de creer que Nessie era un plesiosaurio. Los plesiosaurios tienen que salir a tomar aire, por lo que cree que lo habría visto durante las 12 horas del día que escanea el lago. En cambio, escanea el agua en busca de peces gigantes que parecen un bote al revés.

“Me cuesta pensar en algún cazador de Nessie de buena fe que todavía crea en el plesiosaurio”, dijo. “La caza ha avanzado a partir de eso”.