Franquiciado de 7-Eleven que se rebeló contra la empresa pierde en los tribunales

OSAKA, Japón — Mitoshi Matsumoto, el hombre que ha emprendido una campaña de David y Goliat contra el gigante japonés de tiendas de conveniencia 7-Eleven, se paró frente a una sala llena de franquicias de la compañía el jueves, hizo una profunda reverencia y se disculpó.

El Sr. Matsumoto ha pasado los últimos dos años y medio luchando en los tribunales por el control de una tienda 7-Eleven que la empresa obligó a cerrar después de que él se negara a operarla las 24 horas del día, los siete días de la semana. Su lucha se ha convertido en un punto de reunión para miles de propietarios de tiendas de conveniencia en todo el país que se han enfadado contra el rígido control de la empresa sobre sus franquicias, con la esperanza de que una victoria les ayudaría a ganar un poco de independencia.

Pero el jueves por la tarde, un juez ordenó a Matsumoto que entregara de inmediato su tienda en los suburbios de Osaka, que abrió en 2012, a la empresa y pagara alrededor de $845,000 en daños estimados por la pérdida de negocios.

Después del fallo, el Sr. Matsumoto dijo que lamentaba haber defraudado a sus partidarios, pero que tenía la intención de luchar y apelar el fallo. “Hubiera sido mejor si hubiéramos obtenido un buen resultado, pero el impulso para reducir las horas seguirá avanzando”, dijo.

En un comunicado, un portavoz de 7-Eleven dijo que el fallo era “apropiado” y agregó que la compañía “trabajaría aún más para el patrocinio de los clientes en la región”.


Es probable que el resultado final del caso tenga profundas implicaciones para las relaciones entre las empresas de tiendas de conveniencia de Japón y los más de 50.000 puntos de venta que controlan. Las ubicaciones de 7-Eleven representan más del 40 por ciento de esas tiendas, y durante décadas la compañía ha sido vista como el estándar de la industria.

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Los problemas del Sr. Matsumoto comenzaron a principios de 2019, cuando decidió acortar el horario de su tienda, cerrando cinco horas todas las noches desafiando la política de la empresa. Estaba exhausto, la mano de obra se había vuelto cada vez más inasequible y había decidido que los ingresos por permanecer abierto hasta altas horas de la madrugada no justificaban los costos.

Fue un acto aparentemente pequeño de rebelión. Pero enfrentarse a una de las corporaciones más poderosas y ubicuas de Japón lo convirtió en una celebridad y expuso el funcionamiento interno de una industria que durante mucho tiempo había sido celebrada como un modelo de eficiencia.

La decisión del Sr. Matsumoto desencadenó una batalla de desgaste con la compañía de un año de duración, y en ocasiones sorprendentemente insignificante. En sus esfuerzos por deshacerse del Sr. Matsumoto, 7-Eleven contrató a investigadores privados para controlar su negocio. Finalmente revocó su franquicia, una decisión que dijo que tomó después de numerosas quejas de clientes y comentarios despectivos publicados por Matsumoto en las redes sociales.

Después de que demandó para mantener su tienda, la compañía construyó otra más pequeña en el estacionamiento de la tienda y amenazó con cobrarle los costos de construcción.

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En 2020, la Comisión de Comercio Justo de Japón emitió un informe vertiginoso sobre las prácticas comerciales de la industria de las tiendas de conveniencia. Advirtió a las empresas que no abusaran de su poder sobre los franquiciados y sugirió que podrían haber infringido las leyes antimonopolio del país.

Además de las demandas de que las tiendas permanezcan siempre abiertas, la comisión citó otros problemas fundamentales con el modelo comercial de la industria, incluidas las prácticas de contratación engañosas y obligar a los propietarios de las tiendas a almacenar más mercancías de las que podrían vender. La comisión ordenó a las cadenas que desarrollaran un plan para mejorar el trato que dan a los dueños de las tiendas.

A principios de 2020, la pandemia de Covid-19 y el estado de emergencia resultante habían llevado a la compañía que controla la cadena 7-Eleven, Seven & I Holdings, a permitir que algunos franquiciados de tiendas de conveniencia cerraran temporalmente o limitaran sus horarios.

Pero ha seguido poniendo obstáculos en el camino de aquellos que desean trabajar menos horas, según Reiji Kamakura, líder del Sindicato de Tiendas de Conveniencia, un pequeño grupo de propietarios que ha luchado por crecer frente a la fuerte oposición de los industria.

“La oficina central no ha cambiado su posición de que quiere que los propietarios terminen con horarios más cortos”, dijo.

Otros problemas han persistido también.

En marzo, un franquiciado de la prefectura de Kagoshima presentó una denuncia contra 7-Eleven ante la Comisión de Comercio Justo por afirmaciones de que los representantes de la empresa habían sobreabastecido su tienda sin su conocimiento, lo que le había hecho perder dinero por la mercadería no vendida. Parte de las ganancias de la empresa provienen de la venta de sus productos de marca a los franquiciados. Ese caso sigue pendiente.

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Los esfuerzos de los franquiciados por obtener una mayor medida de control de 7-Eleven sufrieron un revés este mes, cuando un juez falló en contra de un grupo de propietarios que había exigido el derecho a ejercer la negociación colectiva contra la empresa.

El Sr. Matsumoto, por su propia admisión, no ha sido un representante perfecto de la causa de los propietarios.

Los investigadores privados habían recopilado pruebas en su contra que se usaron en la corte, incluidas imágenes de video granuladas que, según la compañía, lo mostraban golpeando la cabeza a un cliente y enviando una patada voladora al panel lateral de un automóvil. Sus abogados argumentaron que las imágenes no eran concluyentes.

De cualquier manera, las quejas contra el Sr. Matsumoto eran irrelevantes para el tema central de las relaciones de 7-Eleven con sus franquiciados, dijo Shinro Okawa, miembro del equipo legal del Sr. Matsumoto. “Los propietarios están reunidos aquí porque la operación 24 horas al día, 7 días a la semana es un problema”.

El Sr. Matsumoto dijo que estaba ansioso por la pelea que se avecinaba.

Pero, bromeó, “si vuelvo a perder, me rendiré y me mudaré a Estados Unidos”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.