Funcionarios de compañías de carbón se declaran culpables después de ocultar peligros pulmonares negros


Un ex supervisor de la mina de carbón Parkway en el oeste de Kentucky se declaró culpable el martes de participar en un plan para ocultar la amenaza de la enfermedad del pulmón negro a los funcionarios de seguridad federales.

Steve DeMoss, ex director de seguridad y capataz de Armstrong Coal, que era propietario y operaba la mina Parkway, reconoció en el tribunal que ayudó a enviar lecturas de polvo de carbón engañosamente bajas a los reguladores de la mina. Los mineros pueden desarrollar la enfermedad del pulmón negro al respirar demasiado polvo de carbón en la atmósfera de una mina, lo que provoca una dolencia debilitante que los pacientes comparan con la sensación de ahogamiento.

El cargo contra DeMoss es parte de un caso que los fiscales federales han presentado contra nueve exfuncionarios de Armstrong tras una Investigación del HuffPost de 2014 detallando el fraude en la empresa.

DeMoss enfrenta hasta un año de prisión y una multa de hasta $ 100,000 por su participación en el plan. Un abogado de DeMoss se negó a comentar.

Los mineros de Armstrong le dijeron al HuffPost que se les había ordenado “hacer trampa” en las lecturas de polvo de carbón enviadas a la Administración de Salud y Seguridad de Minas, al guardar sus monitores de polvo en áreas más limpias de la mina. Los reguladores pueden cerrar las minas que muestren altos niveles de polvo de carbón hasta que cumplan con las normas.

Los mineros dicen que el fraude por muestreo de polvo está muy extendido en la industria del carbón, pero los enjuiciamientos por el delito parecen ser relativamente raros debido a su prevalencia. Cuando los funcionarios anunciaron la primera acusación en el caso en 2019, el fiscal federal Russell Coleman dijo que estaban tratando de “responsabilizar a quienes tomaron decisiones comerciales calculadas que pusieron a nuestros mineros en grave riesgo”.

Appalachia ha visto un resurgimiento de la enfermedad del pulmón negro en los últimos años, un deficientes esfuerzos de regulación y prevención, incluido el fraude por muestreo de polvo.

DeMoss es el tercer funcionario de Armstrong que se declara culpable en el caso hasta ahora. Los ex capataces de la mina Ron Ivy y Billy Hearld aceptaron acuerdos de declaración de culpabilidad en mayo de 2019 y septiembre de 2020, respectivamente. Aún no se ha fijado una fecha para el juicio de los demás acusados.


Dave Jamieson / HuffPost

El ex minero de Armstrong Mike “Flip” Wilson, fotografiado aquí en 2014, se adelantó y denunció el fraude de muestreo de polvo dentro de la empresa.

El caso incluye una acusación contra Glendal “Buddy” Hardison, quien administró todas las minas del oeste de Kentucky para Armstrong Coal y fue el funcionario de más alto rango acusado. Armstrong quebró y sus activos fueron adquirido en 2018 por Murray Energy, ahora conocido como American Consolidated Natural Resources.

En 2014, el minero y denunciante de Armstrong Justin Greenwell le dijo a HuffPost que enviar lecturas de polvo fraudulentas a MSHA era una práctica común en la mina Parkway de la compañía. Greenwell, que tenía solo 29 años en ese momento, dijo que ya estaba experimentando dificultad para respirar por el tiempo que trabajó allí.

“Ha estado sucediendo desde que comencé allí”, dijo sobre el fraude. “Todos estos tipos en la gerencia saben que está mal. Pero no les importa nuestra salud “.

Otro minero, Mike “Flip” Wilson, ya había desarrollado la enfermedad del pulmón negro para entonces. También se convirtió en un denunciante y crítico abierto del fraude, y le dijo a HuffPost en 2014 que “ha habido trampas desde que estuve allí”.