Fundador de Netscape entrega $35 millones en arte que supuestamente fue robado

Durante un período de cinco años, James H. Clark, el pionero de Internet cuyo navegador Netscape una vez dominó ese mercado, gastó aproximadamente $ 35 millones, recordó en una entrevista, para comprar docenas de antigüedades camboyanas y del sudeste asiático, muchas de las cuales solía comprar. amueblar un ático en Palm Beach.

El martes, los funcionarios federales anunciaron que había entregado la colección de 35 artículos, ahora valorados en mucho más de lo que pagó, luego de que los investigadores lo convencieran de que todos habían sido robados y que había sido engañado por un traficante de antigüedades sospechoso.


Una diosa de bronce de la maternidad con cuatro brazos y lóbulos de las orejas alargados. Una enorme deidad elefante sentada en piedra con una corona y una trompa ornamentada. La proa de un barco con una representación de un ave de rapiña mitad humana a horcajadas sobre una serpiente mítica.

Artículos que apreciaba mucho. Desaparecido. Desaparecido. Desaparecido.

Los investigadores le dijeron, dijo Clark, “hacer esto podría inspirar a otras personas a hacer lo mismo, pero no estoy seguro: es difícil para las personas renunciar a algo por lo que pagaron, pero para mí, ¿por qué querrías ¿Tienes algo que fue robado?


El Sr. Clark, quien solo fue identificado como un “coleccionista” en los documentos judiciales presentados el martes, fue descrito por funcionarios federales como el último de una línea de personas detenidas por Douglas AJ Latchford, un marchante de arte británico que murió en 2020 mientras enfrentaba cargos. del tráfico de antigüedades.

El Sr. Latchford, dijeron los investigadores, durante el período entre 2003 y 2008 persuadió al Sr. Clark para que comprara los artefactos al proporcionarle “declaraciones falsas y documentos de procedencia falsos destinados a ocultar el hecho de que las antigüedades eran producto del saqueo, y luego importó las antigüedades a través de mentiras en los trámites aduaneros”.

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El Sr. Clark, de 77 años, exprofesor de Stanford y cofundador de Netscape Communications Corporation en 1994, dijo que había decidido comprar las estatuas y otras reliquias después de viajar a Camboya, donde había visto algunas de las glorias del Imperio Jemer. incluido el complejo del templo del siglo XII en Angkor Wat.

“Como una persona ingenua”, dijo, “aparentemente había adquirido una de las mejores colecciones privadas de antigüedades de Camboya”.

Después de la venta de su penthouse, la colección del Sr. Clark se mantuvo en gran parte durante los últimos 10 años en dos unidades de almacenamiento del sur de la Florida, de las cuales fue tomada como parte de la incautación por parte del gobierno federal que no impugnó.

Dijo que tomó su decisión después de revisar correos electrónicos, fotos y otras pruebas proporcionadas por agentes federales que han pasado varios años investigando a Latchford, quien es coautor de tres libros sobre tesoros camboyanos que incluyen imágenes de algunas de las compras de Clark.

La lista de artículos y las acusaciones contra el Sr. Latchford se incluyeron en una denuncia presentada el martes por los fiscales federales en el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos en Manhattan. En un comunicado de prensa, los funcionarios federales tomaron nota de la voluntad del “recolector” de cooperar de manera voluntaria y sin demora.

Clark dijo que se volvió cauteloso con Latchford, quien había venido recomendado por un decorador de interiores, en 2008 cuando Clark buscó garantías sobre una deidad femenina “hermosa” con calidad de museo que le ofrecían por más de $ 30 millones.

“Quería que el gobierno camboyano autenticara esto y no respondió a esos mensajes y finalmente dije: ‘Hay algo mal aquí, este tipo es un poco ladrón’”, recordó Clark. “Había llegado a la conclusión de que era algo ilícito porque él no respondía a esas solicitudes”.

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La devolución de los artículos es parte de un esfuerzo camboyano mundial para recuperar muchos cientos de obras de la era jemer que alguna vez adornaron los templos y santuarios remotos de la nación. La mayoría de los artículos fueron saqueados durante los años de la guerra civil y la agitación nacional que asolaron el país desde la década de 1970 hasta principios de la de 2000.

Hace un año, unos seis meses después de la muerte del Sr. Latchford, su hija, Nawapan Kriangsak, decidió devolver 125 objetos de su propiedad personal. En septiembre, el Museo de Arte de Denver retiró cuatro artículos camboyanos obtenidos a través del Sr. Latchford y acordó devolverlos, mientras que un coleccionista privado anónimo de Nueva York devolvió un artículo que se consideraba un tesoro nacional. Camboya también ha estado presionando al Museo Metropolitano de Arte por la procedencia de al menos 45 artículos en su colección del sudeste asiático que sospecha que fueron saqueados.

Phoeurng Sackona, ministra de cultura y bellas artes de Camboya, dijo que estaba encantada de que el Sr. Clark haya cooperado con la devolución y que los artículos algún día podrían llenar un ala completa de un nuevo museo nacional. El abogado que representa a Camboya, Bradley J. Gordon, agregó: “Estamos agradecidos por el comportamiento ejemplar del Sr. Clark al decidir hacer lo correcto y devolver estas obras maestras. Esperamos que esto se convierta en un ejemplo a seguir”.

El Sr. Clark fue filosófico sobre la pérdida monetaria. “Estoy muy complacido de que ahora se muestren en un museo donde la gente realmente pueda apreciarlos”, dijo.

En su denuncia, los funcionarios expusieron varios métodos utilizados por el Sr. Latchford para engañar al Sr. Clark haciéndole creer que los artefactos eran legítimos. En varios casos, dijeron, inventó documentos que afirmaban que ciertos artículos, entre ellos un Buda sentado de bronce y una estatua de pie de la deidad hindú Vishnu, habían salido de Camboya legalmente en la década de 1960 o habían sido propiedad de compradores extranjeros legítimos durante décadas.

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En el caso de la enorme estatua de un dios elefante, o Ganesha, el Sr. Latchford afirmó que estaba vendiendo una estatua “casi gemela” que, según los funcionarios camboyanos, es en realidad única en su tipo: una obra maestra de 4,000 libras. que fue fotografiado y publicitado por investigadores franceses en 1934.

En un correo electrónico promocionándolo, Latchford le hizo creer a Clark que “el famoso publicado ha desaparecido” y que el supuesto gemelo “nunca volverá a estar disponible y es fabuloso”. Los expertos camboyanos que han visto fotos de la escultura comprada por Clark dicen que, de hecho, es el original robado.

Los fiscales y funcionarios camboyanos dicen que Latchford obtuvo los artículos vendidos a Clark de una red de saqueo que los había saqueado sistemáticamente durante décadas y los había traficado a través de Tailandia, donde tenía su sede.

Funcionarios camboyanos dijeron que tomarían la custodia de 28 de los artículos, muchos de los cuales datan del siglo IX y del surgimiento del Imperio Khmer. Los otros pertenecen a India, Myanmar y Tailandia, dijeron las autoridades.

Dado el valor de los artículos, Clark dijo que quería asegurarse de que las pruebas de saqueo y tráfico ilegal proporcionadas por los funcionarios del gobierno fueran convincentes. Recordó una reunión de tres horas con los investigadores donde le mostraron múltiples documentos que lo convencieron.

“Debería haber sospechado más”, dijo, “y al final les dije que no quiero saber nada de esto”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.