Graeme Ferguson, cineasta que ayudó a crear Imax, muere a los 91 años

Graeme Ferguson, un documentalista canadiense que co-creó Imax, la experiencia de cine panorámico que sumerge al público en las películas y fue la principal fuerza creativa de la compañía durante años, murió el 8 de mayo en su casa en Lake of Bays, Ontario. Tenía 91 años.

Su hijo, Munro Ferguson, dijo que la causa era cáncer.

En la década de 1960, Ferguson se estaba haciendo un nombre como un joven director de fotografía conocido por trabajar en el estilo cinéma vérité, y se le pidió que dirigiera un documental sobre el Ártico y la Antártida para la Expo 67, una feria mundial en Montreal. Viajó durante un año para filmar la película, que también incluía imágenes de la vida de los inuit y la aurora boreal.

El documental, “Polar Life”, se proyectó con una configuración de cine inmersiva: el público se sentó en un plato giratorio mientras la película se proyectaba en un panorama de 11 pantallas fijas. La experiencia fue un éxito. Otra película en la Expo 67 que usó de manera similar múltiples pantallas, “In the Labyrinth”, fue dirigida por Roman Kroitor, quien era el cuñado del Sr. Ferguson. Pronto, los dos hombres tuvieron una visión.

“Nos preguntamos, ¿no sería mejor haber tenido o haber podido tener un solo proyector de gran formato en una pantalla grande?” Ferguson dijo a Take One, una revista de cine canadiense, en 1997. “Obviamente, el siguiente paso fue tener un formato de película grande, más grande que cualquier cosa que se haya hecho nunca”.

“Dijimos, ‘Inventemos este nuevo medio’”, continuó.

Pero a pesar de la asombrosa tecnología de Imax, Ferguson luchó durante décadas para lograr que los inversores aceptaran su visión. En una historia de innovación, reveses y adversidad, su empresa estuvo a punto de hundirse varias veces y Imax tardó años en convertirse en la maravilla cinematográfica que es hoy.

“La gente nos decía que nadie se quedaba quieto durante 90 minutos y miraba una película de Imax”, dijo Ferguson a Take One. “Nos dijeron eso sin cesar”.

Ferguson ya le había pedido a Robert Kerr, un amigo de la escuela secundaria que se había convertido en un exitoso hombre de negocios, que fuera su socio, y luego reclutó a William Shaw, un compañero de la escuela secundaria que se había convertido en ingeniero, para que lo ayudara a concebir la tecnología de Imax. Pronto desarrollaron prototipos para la cámara y el proyector de gran formato necesarios para filmar y proyectar películas Imax.

El grupo estaba ansioso por presentar su tecnología en la Osaka Expo de 1970, por lo que se acercó al Fuji Bank para obtener fondos. Mostraron a los delegados del banco japonés sus oficinas de Imax en Nueva York y Montreal llenas de trabajadores trabajadores. Impresionado por lo que vieron, Fuji Bank firmó el proyecto.

Lo que los delegados no sabían era que la oficina de Nueva York que vieron era el estudio independiente del Sr. Ferguson y la sede de Montreal que visitaron eran salas de producción que el Sr. Kroitor había alquilado unos días antes.

La primera película de Imax, “Tiger Child”, se estrenó en la Expo 70 en Osaka poco después. Aunque tuvo éxito, la empresa siguió luchando con el financiamiento.

De vuelta en Toronto, el Sr. Ferguson escuchó que un nuevo parque de diversiones llamado Ontario Place estaba planeando construir un teatro de pantalla grande. Se acercó a su equipo con su discurso y acordaron comprar un proyector Imax. En 1971, Ontario Place comenzó a proyectar “North of Superior”, un documental de Imax dirigido por el Sr. Ferguson sobre la naturaleza salvaje del norte de Ontario. El lugar se convirtió en el primer teatro permanente de Imax y el modelo para los futuros cines Imax.

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Imax empujó a los espectadores a reinos inesperados a lo largo de la década de 1970: “Circus World” fue un documental sobre los circos Ringling Brothers y Barnum & Bailey; “¡Para volar!” hizo una crónica de las maravillas del vuelo; y “Ocean” trataba sobre la vida submarina.

En la década de 1980, Ferguson se acercó a la NASA con la idea de llevar a los espectadores al espacio entrenando a los astronautas para que utilicen cámaras Imax en naves espaciales. La colaboración resultó en varios documentales exitosos que establecieron firmemente la marca Imax.

Ferguson y sus compañeros fundadores vendieron la compañía en 1994, cuando tenían 60 años, a dos empresarios estadounidenses, Richard Gelfond y Bradley Wechsler, quienes adquirieron Imax en una compra apalancada y sacaron la marca a bolsa. En la entrevista de Take One, Ferguson admitió su sorpresa por lo difícil que era encontrar un comprador, incluso con el éxito establecido de la empresa.

“El tiempo de reacción a cualquier cosa nueva es siempre más largo de lo que el inventor puede imaginar”, dijo. “Crees que podrías haber construido la mejor ratonera y que el mundo llegará a tu puerta a la mañana siguiente, pero se abrirán paso hasta tu puerta unos cinco años después. Realmente así es como funciona el mundo “.

Después de la venta de Imax, el Sr. Ferguson siguió involucrado en la empresa. Trabajó como consultor y produjo películas como “L5: First City in Space” (1996), “Hubble 3-D” (2010) y “A Beautiful Planet” (2016), que fue narrada por Jennifer Lawrence.

Ivan Graeme Ferguson nació el 7 de octubre de 1929 en Toronto y creció en las cercanías de Galt. Su padre, Frank, era profesor de inglés. Su madre, Grace (Warner) Ferguson, era maestra de escuela primaria. Sus padres le regalaron una cámara Brownie cuando tenía 7 años y la usó para fotografiar barcos de vapor en el lago Rosseau.

En 1948, se matriculó en la Universidad de Toronto para estudiar ciencias políticas y economía. El cineasta de vanguardia Maya Deren impartió un taller en la universidad un semestre y se convirtió en su asistente de iluminación. Ella lo alentó a abandonar la economía y hacer películas en su lugar.

En la década de 1960, Ferguson trabajó como camarógrafo en Nueva York y colaboró ​​con cineastas asociados con el movimiento cinéma vérité, como DA Pennebaker y Albert Maysles. Trabajó para Adolfas Mekas y filmó metraje para un documental nominado al Oscar llamado “Rooftops of New York” (1961).

Se casó con Betty Ramsaur en 1959 y tuvieron dos hijos, Munro y Allison; se divorciaron en 1974. En 1982, se casó con Phyllis Wilson, una cineasta que se convirtió en su colaboradora creativa y produjo varias películas de Imax con él. Murió en marzo.

Además de su hijo y su hija, al Sr. Ferguson le sobreviven dos hermanas, Janet Kroitor y Mary Hooper; un hermano, Bill Ferguson; cuatro nietos; y un bisnieto.

A finales de los 60, el Sr. Ferguson se instaló con su esposa en una extensa cabaña de piedra en Lake of Bays que compró después de la venta de Imax. Kerr y Shaw también vivían en casas en el lago y los hombres a menudo trabajaban juntos en sus botes. Después de la muerte de Kroitor en 2012, Ferguson se convirtió en el último fundador vivo de Imax.

A lo largo de la pandemia, Ferguson leyó informes sombríos sobre el estado de Hollywood y el cambio en los hábitos de visualización, con videos en streaming que atraían al público de los cines. Pero no le preocupaba el destino de Imax.

“Estaba completamente convencido de que florecería incluso si el resto de la industria de las exhibiciones lo iba a hacer mucho peor”, dijo su hijo, “porque creía que si ibas a salir de tu casa, también podrías ir a ver algo increíble.”