Great British Railways: donde los pasajeros son los últimos

Hubo un momento preocupante el lunes por la noche para los clientes de Avanti West Coast. Poco después de que el operador ferroviario interurbano redujera sus servicios y suspendiera temporalmente la venta de boletos, también dijo en Twitter que no habría cobertura del personal en sus cuentas de redes sociales durante la noche.

Posteriormente, el tuit fue eliminado. ¿Quizás alguien de uno de los servicios de trenes que no funcionaba fue redesplegado? De todos modos, los clientes que no pueden viajar según lo planeado desde Londres a lugares como Birmingham, Glasgow, Liverpool y Manchester al menos tenían a alguien disponible en Twitter para escuchar sus gemidos.

La explicación de la introducción abrupta de un horario de emergencia, que reduce los servicios a casi la mitad, fue falsa en el mejor de los casos: Avanti, haciéndose eco comentarios hechos por el secretario de transporte Grant Shapps en julio, señaló el “clima de relaciones laborales actual” y la “huelga no oficial”, lo que provocó una respuesta furiosa del sindicato de conductores de trenes Aslef.

No es que los sindicatos ferroviarios generalmente no tengan responsabilidad por el caos en la red. El sistema está a punto de detenerse nuevamente a nivel nacional, ya que varios sindicatos están en huelga por los salarios (bastante justos), pero también en protesta por la idea de reducir costos y cambiar las prácticas laborales al revisar las operaciones de mantenimiento y sacar al personal de las taquillas. Esos, de alguna manera, tendrán que suceder tarde o temprano, sobre todo debido a los cambios en los patrones de viaje posteriores a la pandemia.

Pero en la situación particular de Avanti, la acusación de huelga no oficial parece más bien una tontería oficial. Los conductores están rechazando la oportunidad de trabajar horas extras o de trabajar en sus días de descanso, algo a lo que tienen mucho derecho según los contratos actuales. Puede que al gobierno ya los operadores no les guste eso. Pero todo el sistema ha dependido durante mucho tiempo de la buena voluntad del personal para mantenerse, incluso vagamente, en el buen camino, particularmente durante el fin de semana, señala el escritor de ingeniería ferroviaria Gareth Dennis.

Cuando esa buena voluntad se desperdicia, o cuando, por ejemplo, hace buen tiempo este fin de semana, o el personal está mal gracias a Covid-19, es posible que rechacen el trabajo adicional. No es una estrategia de dotación de personal para un ferrocarril moderno. Tampoco es una acción de huelga.

Avanti, que es un consorcio propiedad del First Group del Reino Unido y el ferrocarril estatal italiano Trenitalia, ha dicho que normalmente opera 400 servicios a la semana con conductores en horas extra, que se ha reducido a menos de 50. Eso, además de sus protestas de que 250 conductores están siendo reclutados y capacitados, sugiere que hay algo de mérito en el argumento sindical de que el operador ferroviario no se ha asegurado de tener suficiente gente para hacer que los trenes funcionen a tiempo, o en absoluto.

Y, en todo caso, argumenta Dennis, la demanda de pasajeros ahora está muy por delante de la prestación de servicios en toda la red: los datos del Departamento de Transporte muestran que el uso ferroviario nacional alcanza más del 90 por ciento de los niveles anteriores a Covid en mayo, junio y julio.

Pero no sorprende que los operadores de trenes y el gobierno estén silbando la misma melodía sobre las huelgas y los cortes de servicios. Los dos están muy alineados bajo el nuevo modelo posterior a la franquicia para operar servicios ferroviarios.

Las reformas y modernización de la red impulsadas por las empresas han sido exigidas por el gobierno. Donde hay huelga, los contratos de tarifa fija que ahora tienen los operadores dicen que las compañías ferroviarias no serán penalizadas, siempre que hayan cumplido con los requisitos básicos. El gobierno no quiere que los operadores retrocedan ante las demandas sindicales.

¿Qué pasa con los servicios que se recortan en el último minuto porque la dependencia excesiva de las horas extra ha creado un modelo operativo frágil? En teoría, los operadores de trenes pueden ser penalizados cuando el bajo rendimiento es el resultado de una acción de gestión. En la situación de Avanti, me dijeron, se seguirán realizando pagos.

El gobierno está teniendo su enfrentamiento con los sindicatos. A los operadores de trenes se les paga independientemente. El cliente, como siempre, llega al último.

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