Harry deLeyer, 93, muere; Salvó un caballo y lo convirtió en una leyenda

Harry deLeyer, un adiestrador de caballos y jinete que, en lo que solo puede describirse como una historia de fastidio a la riqueza, convirtió a un anciano castrado abandonado llamado Snowman en uno de los caballos de exhibición más aclamados de todos los tiempos, murió el 25 de junio en Stanardsville, Virginia Tenía 93 años.

Su hija Harriet confirmó su muerte en un centro de vida asistida.

El Sr. deLeyer (pronunciado deh-LAY-er) era un inmigrante holandés que había trabajado con la resistencia anti-alemana durante la Segunda Guerra Mundial y llegó a los Estados Unidos en 1950 con su esposa, Johanna, su experiencia laboral se limita en gran parte a su familia. granja en los Países Bajos. Pronto aceptó un trabajo como instructor de equitación en una escuela de niñas en Long Island.

En 1956 viajó a una subasta de caballos en Pensilvania para ver si podía comprar algunos animales para sus estudiantes principiantes. Pero tuvo que detenerse por un pinchazo, y cuando llegó a la subasta, ya había terminado. Los caballos que no se habían vendido estaban siendo cargados en un camión con destino al matadero.

El señor deLeyer se asomó al interior y un caballo blanco grisáceo le llamó la atención. Los demás estaban visiblemente asustados; éste estaba tranquilo. La mayoría tenía heridas obvias; éste, además de algunas cicatrices superficiales, estaba sano y bien formado. Había sido un caballo de arado y, a los 8 años, estaba empezando a desgastarse.

El Sr. deLeyer, que creció rodeado de caballos de trabajo, vio algo que los otros compradores no vieron. Compró el caballo por $ 80 (alrededor de $ 750 en dinero de hoy), en un momento en que los caballos premiados podrían haberse vendido por más de $ 40,000 (o alrededor de $ 375,000 en la actualidad). Cuando llegó a casa con el caballo, su hija de 4 años, Harriet, lo llamó Snowman.

Se suponía que el muñeco de nieve era una lección para los nuevos jinetes. Pero a medida que ganaba fuerza, se mostraba prometedor como saltador, y el Sr. deLeyer siempre estaba buscando nuevos caballos de exhibición. Él y Snowman comenzaron a entrenar.

“Creo que ese caballo sabía que mi padre le había dado una segunda oportunidad”, dijo Harriet deLeyer en una entrevista telefónica. “Mi padre le pidió que hiciera algunas locuras y él lo haría”.

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Dos años después, el Sr. deLeyer montó a Snowman en su primera competencia, un espectáculo local, donde fácilmente se llevaron el listón azul en la clase de saltadores. Siguió otro espectáculo más grande, donde derrotaron al dos veces campeón defensor. Siguieron más victorias.

“Parece que los títulos ganadores de Snowman no tienen fin en los espectáculos más importantes del país”, escribió la periodista Marie Lafrenz en The New York Herald Tribune.

Los espectáculos ecuestres fueron muy populares en la década de 1950, especialmente en la ciudad de Nueva York, donde los adinerados participaron y observaron: el National Horse Show en el Madison Square Garden dio inicio a la temporada social de Manhattan.

La prensa elogió a Snowman y al Sr. deLeyer, al igual que los fanáticos, a quienes les encantó su enfoque rudo de un esfuerzo de élite. Donde llegaron muchos equipos con equipos elegantes y grandes séquitos, el Sr. deLeyer apareció con Johanna, sus ocho hijos y su estudiante ocasional, todos los cuales colaboraron. Algunos de ellos pintaron a mano el letrero afuera de su establo temporal durante su primera aparición. en el Madison Square Garden, en 1958.

Snowman se llevó el listón azul ese año, fue nombrado caballo del año por la Asociación Estadounidense de Espectáculos Ecuestres (hoy Federación Ecuestre de los Estados Unidos) y ganó el campeonato de la Asociación de Jinetes Profesionales, lo que lo convirtió en uno de los pocos caballos en ganar lo que entonces se consideraba el triple corona del deporte.

El Sr. deLeyer y Snowman no pudieron repetir su logro el próximo año, ganando nuevamente en el Madison Square Garden y capturando el título de caballo del año.

La improbable historia de Harry deLeyer y su “Caballo Cenicienta” los convirtió en celebridades. Aparecieron en el “Tonight Show”, donde Johnny Carson dio un giro en la silla. Viajaron a Europa. Los aficionados vinieron de todo el mundo para visitar su paddock de Long Island.

Apareciendo en “The Dick Cavett Show”, el Sr. deLeyer dijo: “El muñeco de nieve y yo vinimos de la nada. Pero juntos llegamos a la cima del mundo “.

Snowman continuó compitiendo, pero con menos frecuencia, y ganó menos títulos mientras se enfrentaba a caballos cada vez más jóvenes. Él y el Sr. deLeyer aparecían con más frecuencia en exposiciones; a pesar de su edad, podía superar fácilmente obstáculos de dos metros de altura y se dedicó a saltar por encima de otros caballos como parte de su espectáculo.

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El Sr. deLeyer siempre expresó su asombro por la fuerza de Snowman – “un fenómeno de la naturaleza”, lo llamó una vez – pero insistió en que la clave del éxito del caballo era su comportamiento: tranquilo, amistoso, dispuesto. Fuera del ring, Snowman se convirtió en parte de la familia deLeyer, nadando en el lago con los niños en el verano y poniéndolos en esquís en el invierno.

Snowman se retiró oficialmente en 1969, en el Madison Square Garden, donde la multitud vitoreaba y cantaba “Auld Lang Syne”.

En 1974, Snowman comenzó a experimentar insuficiencia renal y los deLeyers decidieron sacrificarlo. A pesar de su actitud dura de granjero, el Sr. deLeyer al principio no se atrevió a estar allí cuando el veterinario sacó a Snowman de su establo. Pero el caballo se negó a ir hasta que llegó el señor deLeyer, con los ojos llorosos, para acompañarlo.

Henricus deLeyer nació el 21 de septiembre de 1927 en Sint-Oedenrode, una ciudad holandesa cerca de la frontera belga. Su padre, Josefo, dirigía la granja y la fábrica de cerveza de la familia, mientras que su madre, Wilhelmina, crió a sus 12 hijos.

El Sr. deLeyer, quien adoptó el primer nombre Harry cuando llegó a los Estados Unidos, aprendió a montar casi tan pronto como aprendió a caminar, y a los 7 ya estaba compitiendo, llegando finalmente al equipo nacional juvenil holandés.

Su incipiente carrera ecuestre se vio interrumpida cuando los alemanes invadieron los Países Bajos en mayo de 1940. Su padre convirtió su granja en una estación de paso para la resistencia, escondiendo judíos y pilotos aliados en un sótano secreto que excavó junto a un granero y se disfrazó debajo una pila de estiércol. Por la noche, Harry salía a caballo en busca de pilotos heridos.

Uno de esos pilotos, un estadounidense, murió poco después de que Harry lo trajera de regreso a la granja. La familia lo enterró y envió sus placas de identificación a sus padres en Carolina del Norte, quienes entablaron correspondencia con el Sr. deLeyer y Johanna. En 1950 patrocinaron la llegada de la pareja a Estados Unidos.

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Los deLeyer se separaron en la década de 1970 y el Sr. deLeyer se volvió a casar más tarde. Su segunda esposa, Joan, murió en 2013. Tres de sus hijos, Joseph, William y Harry Jr., también murieron.

Además de su hija Harriet, le sobreviven sus hijos Martin, Andre, John y AnnaMarie; 14 nietos; y tres bisnietos. La información sobre sus hermanos en los Países Bajos no estuvo disponible de inmediato.

El Sr. deLeyer pasó cuatro años administrando una granja de tabaco en Carolina del Norte, mostrando caballos los fines de semana. Él y su familia se mudaron a Long Island en 1954, cuando se convirtió en instructor de equitación en la escuela para niñas Knox School en St. James, NY.

Snowman no era su único caballo, y el Sr. deLeyer continuó montando de manera competitiva, incluso después de la muerte de Snowman. Los fanáticos llamaban al Sr. deLeyer “el abuelo galopante”, y si no siempre ganaba, aunque a menudo lo hacía, era querido como un competidor feroz y un showman entusiasta.

En 1979 regresó al Salón Nacional del Caballo y volvió a llevarse el listón azul en su clase, dos décadas después de su triunfo inicial.

Continuó enseñando a montar y entrenar caballos, y finalmente se mudó a la zona rural de Virginia central, donde era dueño de una granja de cría. Su familia siguió su ejemplo: seis de sus ocho hijos también se convirtieron en jinetes y entrenadores.

El muñeco de nieve y el Sr. deLeyer fueron el tema de varios libros, incluido “El campeón de 80 dólares: el muñeco de nieve, el caballo que inspiró a una nación” (2011) de Elizabeth Betts, un best seller del New York Times.

También aparecieron en un documental de 2016, “Harry and Snowman”, que incluye extensas entrevistas con el Sr. deLeyer.

“Tuve tantos caballos maravillosos en mi vida, pero Snowman fue el más especial para mí”, dijo en la película. “Snowman era más que un caballo para mí. Él era mi amigo.”