Helen Murray Free muere a los 98 años; Prueba de diabetes desarrollada por un químico

Helen Murray Free, una química que marcó el comienzo de una revolución en las pruebas de diagnóstico cuando co-desarrolló la prueba de diabetes de inmersión y lectura, una tira de papel que detecta glucosa en la orina, murió el sábado en un centro de cuidados paliativos en Elkhart, Indiana. tenía 98 años.

La causa fueron las complicaciones de un derrame cerebral, dijo su hijo Eric.

Antes de la invención de la prueba de inmersión y lectura en 1956, los técnicos agregaban productos químicos a la orina y luego calentaban la mezcla sobre un mechero Bunsen. La prueba fue inconveniente y, debido a que no pudo distinguir la glucosa de otros azúcares, los resultados no fueron muy precisos.

Trabajando con su esposo, quien también era químico, la Sra. Free descubrió cómo impregnar tiras de papel de filtro con químicos que se vuelven azules cuando hay glucosa. La prueba facilitó a los médicos el diagnóstico de diabetes y abrió el camino para los kits de prueba caseros, que permitieron a los pacientes controlar la glucosa por sí mismos.

Las personas con diabetes ahora usan medidores de azúcar en sangre para controlar sus niveles de glucosa, pero las pruebas de inmersión y lectura son omnipresentes en los laboratorios clínicos de todo el mundo.

Helen Murray nació el 20 de febrero de 1923 en Pittsburgh de James y Daisy (Piper) Murray. Su padre era vendedor de una empresa de carbón; su madre murió de influenza cuando Helen tenía 6 años.

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Ingresó en el College of Wooster en Ohio en 1941, con la intención de convertirse en maestra de inglés o latín. Pero cambió su especialización a química por consejo de su ama de casa; La Segunda Guerra Mundial estaba creando nuevas oportunidades para las mujeres en un campo que había sido reservado a los hombres.

“Creo que fue lo más terrible que me ha pasado, porque ciertamente no habría hecho las cosas que hice en mi vida”, recuerda Free en un folleto conmemorativo producido por la American Chemical Society en 2010.

Recibió su licenciatura en 1944 y comenzó a trabajar para Miles Laboratories en Elkhart, primero en control de calidad y luego en la división de bioquímica, que trabajaba en pruebas de diagnóstico y estaba dirigida por su futuro esposo, Alfred Free. Se casaron en 1947.

Él proporcionó las ideas; ella era el técnico “que tenía la ventaja de examinar su cerebro las 24 horas del día”, recordó la Sra. Free en una entrevista para este obituario en 2011. Pronto se fijaron en desarrollar una prueba de glucosa más conveniente “para que nadie hubiera para lavar los tubos de ensayo y jugar con los goteros ”, dijo. Cuando su esposo sugirió tiras de papel tratadas químicamente, “fue como si se apagara una bombilla”, dijo.

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Se enfrentaron a dos desafíos. Primero, necesitaban refinar la prueba para que solo detectara glucosa, la forma de azúcar que se encuentra en la orina de las personas con diabetes. En segundo lugar, los productos químicos que necesitaban utilizar eran inherentemente inestables, por lo que tenían que encontrar una forma de evitar que reaccionaran a la luz, la temperatura y el aire.

El primer problema se resolvió fácilmente con el uso de una enzima desarrollada recientemente que reaccionaba solo con la glucosa. Para estabilizar los productos químicos, los Frees experimentaron con cemento de caucho, almidón de patata, barniz, yeso de París y albúmina de huevo antes de decidirse por la gelatina, que pareció funcionar mejor.

Con su esposo, la Sra. Free escribió dos libros sobre análisis de orina. Más adelante en su carrera, regresó a la escuela, obteniendo una maestría en administración de laboratorios clínicos de la Universidad Central de Michigan en 1978 a los 55 años. Poseía varias patentes y publicó más de 200 artículos científicos.

En Miles, ascendió a directora de reactivos de laboratorio clínico y más tarde a directora de servicios de marketing en la división de investigación antes de jubilarse en 1982; para entonces la empresa había sido adquirida por Bayer. Fue elegida presidenta de la American Chemical Society en 1993. En 2009, el presidente Barack Obama le otorgó una Medalla Nacional de Tecnología e Innovación, y en 2011 fue incluida en el Salón Nacional de la Fama de la Mujer en Seneca Falls, NY, por su papel en el desarrollo de la prueba de sumergir y leer.

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Alfred Free murió en 2000. Además de su hijo Eric, a la Sra. Free le sobreviven otros dos hijos, Kurt y Jake; tres hijas, Bonnie Grisz, Nina Lovejoy y Penny Moloney; un hijastro, Charles; dos hijastras, Barbara Free y Jane Linderman; 17 nietos; y nueve bisnietos.

Miles Laboratories siguió la introducción de la prueba de glucosa por inmersión y lectura con una serie de otras pruebas diseñadas para detectar proteínas, sangre y otros indicadores de trastornos metabólicos, renales y hepáticos. “Seguro que se volvieron locos con los diagnósticos, y todo es culpa de Al”, dijo Free en el folleto conmemorativo. “Él fue quien impulsó el diagnóstico”.

No todo fue viento en popa. Varios años después de la introducción de la prueba de sumergir y leer, Miles trasladó a la Sra. Free a otra división, citando una política contra el nepotismo. Pero dos años más tarde, tras un cambio de dirección, fue transferida de nuevo a la división de su marido.

“Se dieron cuenta de que dividir un equipo como este estaba interfiriendo con la productividad en el laboratorio”, dijo Free.

Alex Traub contribuyó con el reportaje.