Hong Kong, cediendo bajo el covid, deja a sus más vulnerables en el frío

HONG KONG — Para Chan Shun Ki, un limpiador en un sitio de construcción en Hong Kong, superar el coronavirus fue la parte fácil.

La Sra. Chan estaba ansiosa por volver a trabajar después de perderse más de una semana el mes pasado mientras se recuperaba. Ya se había saltado el pago del alquiler después de que la pandemia acabara con sus trabajos anteriores limpiando hoteles y sirviendo mesas. Estaba pidiendo dinero prestado a familiares para compensar la pérdida de su salario diario de $83.

Pero luego recibió un mensaje de texto del sistema de salud del gobierno, que estaba luchando contra retrasos de varios días. Le ordenó quedarse en casa por dos semanas más. porque su prueba de coronavirus había dado positivo. Lo había tomado 12 días antes.

“Siento tanta presión”, dijo la Sra. Chan, quien es madre soltera de un niño de 15 años. “El gobierno es realmente incompetente y nos deja a los residentes sin saber qué hacer”.

A medida que Hong Kong se hunde bajo su quinta y peor ola de coronavirus, la peor parte recae sobre los más vulnerables: los inmigrantes, las minorías raciales, la clase trabajadora. Si bien la ciudad ha sido durante mucho tiempo una de las más desiguales del mundo, rara vez el costo de esa desigualdad ha sido tan alto como ahora.

Eso se debe, en parte, a la magnitud de esta ola, que en dos meses ha provocado más de 250.000 infecciones y 800 muertes, varias veces más que en las cuatro oleadas anteriores combinadas. Los cuerpos se amontonan en los pasillos de los hospitales porque las morgues no tienen más espacio. Los pacientes mayores han sido dejados en camillas al aire libre.

Pero el sufrimiento también ha sido exacerbado, dicen algunos, por la política del gobierno. Bajo la dirección de las autoridades centrales de China, los funcionarios de Hong Kong han insistido en algunas de las reglas de distanciamiento social más estrictas del mundo, paralizando muchas industrias de servicios. Sin embargo, no han logrado contener el virus.

Como resultado, los residentes pobres en apartamentos estrechos han transmitido el virus a sus familias porque el gobierno se ha quedado sin instalaciones de aislamiento. Aquellos que se recuperan no pueden volver a trabajar porque el atasco de pruebas significa que no pueden demostrar que son negativos.

Las trabajadoras domésticas migrantes, predominantemente mujeres del sudeste asiático que trabajan como cuidadoras y limpiadoras, han sido despedidas después de enfermarse y verse obligadas a dormir en las calles. (La ley de Hong Kong exige que los trabajadores vivan en las casas de sus empleadores). Los precios de las verduras se han disparado, pero el gobierno ha ofrecido un alivio en efectivo limitado.

En ocasiones, los funcionarios han desafiado activamente los esfuerzos para ayudar a los necesitados. Un alto funcionario amenazó con enjuiciar a miembros del público que recaudaron fondos para trabajadores migrantes multados por violar las reglas de distanciamiento social.

Roger Chung, profesor de ética de la salud pública en la Universidad China de Hong Kong, dijo que las medidas de contención corren el riesgo de causar tanto daño a los residentes de bajos ingresos como el propio virus.

“No creo que el objetivo de proteger la salud de las personas del covid-19 sea el único objetivo indiscutible” en la formulación de políticas, dijo. “Porque estas políticas también pueden afectar el bienestar de otras personas, especialmente al desestabilizar sus ingresos y medios de vida”.

Incluso antes de la pandemia, la desigualdad de Hong Kong era asombrosa. Tiene más multimillonarios que cualquier otra ciudad excepto Nueva York, pero más de 200.000 los residentes viven en casas de vecindad excavadas donde el espacio habitable promedio por persona es de 48 pies cuadrados.

En medio de la pandemia, esas viviendas a menudo en ruinas son aún más peligrosas. La plomería se reconfigura con frecuencia para adaptarse a los múltiples hogares que comparten un apartamento, y una instalación defectuosa puede permitir que el virus se propague entre los pisos. La ventilación insuficiente también ha alimentado la transmisión.

El distanciamiento social es imposible. La Sra. Chan, la madre soltera, comparte un apartamento de una habitación con su hijo. Días después de que ella se enfermara, él también.

Algunos residentes, desesperados por evitar contagiar a sus familiares, han dormido en sus azoteas o en las escaleras. La Sociedad para la Organización Comunitaria, una organización sin fines de lucro, dijo que había recibido llamadas de ayuda de casi 300 personas que se estaban aislando en sus hogares, sin acceso a alimentos ni suministros médicos, desde que comenzó la quinta ola en enero.

La falta de instalaciones de aislamiento ha resultado igualmente desafiante, si no más, para los trabajadores domésticos migrantes, que representan alrededor del 10 por ciento de la población activa, tienen pocos derechos legales y a menudo sufren discriminación.

Inah, una trabajadora indonesia que ha estado en Hong Kong durante tres años, comenzó a toser el 21 de febrero. Su empleador le ordenó que no regresara a la casa hasta que tuviera un resultado negativo en la prueba, dijo Inah, quien insistió en ser identificada solo por su primer nombre por temor a perder su trabajo.

Durante horas, estuvo parada bajo la lluvia frente a la casa de su empleador. Finalmente, alrededor de la medianoche, su empleador le permitió entrar y le ordenó que fuera directamente a su habitación sin usar el baño, dijo Inah. Por la mañana, la echaron de nuevo.

“¿Por qué me empujas? ¿Nunca me ayudaste con nada? dijo Inah, quien finalmente encontró un lugar para quedarse a través de la organización sin fines de lucro HELP for Domestic Workers.

La directora ejecutiva de HELP, Manisha Wijesinghe, dijo que, durante cinco días en febrero, el grupo acogió a casi 70 trabajadores que se habían quedado sin hogar después de dar positivo.

El Departamento de Trabajo de Hong Kong dijo en un comunicado que despedir a los trabajadores domésticos por enfermedad era ilegal.

Pero las propias autoridades han sido acusadas de discriminación. El mes pasado, después de que el gobierno Al endurecer las restricciones a las reuniones grupales, la policía anunció que había realizado una redada en un área donde las trabajadoras domésticas “comúnmente se reúnen” y emitió 17 multas. La multa de $640 por persona es más que el salario mínimo mensual de los trabajadores.

En respuesta, algunos residentes organizaron una recaudación de fondos en línea y recaudaron $14,000 en tres días. Luego, el secretario de Trabajo, Law Chi-kwong, los acusó de alentar actividades ilegales y dijo que consideraría emprender acciones legales. Los organizadores cerraron la recaudación de fondos.

Incluso los residentes que han evitado la infección están sometidos a la carga económica de la pandemia.

Los precios de las verduras se dispararon después de que una quinta parte de los conductores de camiones de verduras de la ciudad no pudieran trabajar debido a las reglas de cuarentena. (Alrededor del 90 por ciento de los productos de Hong Kong provienen de China continental). A fines de febrero, el costo promedio de la lechuga china era casi tres veces más alto que el precio del mes anterior, según estadísticas oficiales. Los precios de los tomates y las patatas casi se han duplicado.

Chan Lap To, propietario de un puesto de verduras en el oeste de la isla de Hong Kong, dijo que la mayoría de los clientes compraban menos de lo habitual. Pero tuvo que subir los precios. Además de administrar el puesto, también vendía verduras a hoteles y restaurantes, y ese negocio se había desplomado a la mitad debido a la oferta inestable y la demanda débil.

Dijo que no había recibido ninguna ayuda del gobierno para compensar sus pérdidas. “Esto es muy injusto para todos los hongkoneses”, dijo Chan. “Todo está conectado”.

El gobierno ha ofrecido apoyo financiero para ciertas industrias, y la semana pasada, Los funcionarios propusieron un paquete de ayuda de casi $ 22 mil millones, que incluye vales de aproximadamente $ 1,300 para la mayoría de los residentes. Pero algunas empresas han sido excluidas de los subsidios anteriores. Y los cupones son digitales, lo que significa que no se pueden usar para alquilar ni en puestos ubicuos como el de Chan, que solo aceptan efectivo.

Hong Kong tampoco tiene seguro de desempleo. El gobierno se comprometió el mes pasado a dar pagos únicos de $1,300 a las personas que perdieron sus trabajos en la quinta ola. Pero aquellos que quedaron desempleados antes no eran elegibles.

Para la Sra. Chan, las promesas del gobierno pueden traer un alivio temporal. Pero lo que ella realmente quiere es volver al trabajo. Para hacer eso, agradecería medidas aún más draconianas, como un bloqueo en toda la ciudad, para controlar los casos de coronavirus.

“Arrastrarme así, por lo que no puedo trabajar durante varios meses, esta no es forma de hacer las cosas”, dijo. “El dolor a corto plazo es mejor que el dolor a largo plazo”.

Alegría Dong reportaje contribuido.