Hubble captura una galaxia distorsionada por lentes gravitacionales

Una imagen publicada recientemente tomada por el Telescopio Espacial Hubble muestra una galaxia distante que ha sido deformada y distorsionada por un fenómeno llamado lente gravitacional. Este fenómeno permite a los científicos inferir información sobre objetos muy distantes y se utiliza en el descubrimiento de exoplanetas.

La galaxia en la foto se llama LRG-3-817 y también se conoce como SDSS J090122.37 + 181432.3. Si miras a la izquierda del centro de la imagen, puedes ver lo que parece una mancha en forma de arco. Este es el efecto de lente gravitacional.

Esta imagen del telescopio espacial Hubble de NASA / ESA muestra la galaxia LRG-3-817, también conocida como SDSS J090122.37 + 181432.3. La galaxia, su imagen distorsionada por los efectos de las lentes gravitacionales, aparece como un arco largo a la izquierda del cúmulo de galaxias central. ESA / Hubble y NASA, S. Allam et al.

La lente gravitacional ocurre cuando un telescopio como el Hubble apunta a un objetivo distante como esta galaxia, y un objeto grande como un cúmulo de galaxias pasa entre el telescopio y su objetivo. La gravedad de este objeto intermedio dobla la luz proveniente del objeto distante y actúa como una lupa, haciendo temporalmente más brillante la luz del objeto distante.

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El efecto puede parecer un error o una distorsión en los datos, pero de hecho, es un fenómeno increíblemente útil. Como escriben los científicos del Hubble, “las lentes gravitacionales fuertes brindan una oportunidad para estudiar las propiedades de las galaxias distantes, ya que el Hubble puede resolver detalles dentro de los múltiples arcos que son uno de los principales resultados de las lentes gravitacionales. Una consecuencia importante de la distorsión de la lente es el aumento, que nos permite observar objetos que de otro modo estarían demasiado lejos y demasiado débiles para ser vistos. Hubble hace uso de este efecto de aumento para estudiar objetos más allá de la sensibilidad de su espejo primario de 2,4 metros de diámetro (casi 8 pies), mostrándonos las galaxias más distantes que la humanidad haya encontrado jamás ”.

Esto significa que los investigadores pueden estudiar más fácilmente las galaxias distantes, ya que normalmente son muy débiles pero cuando se les aplica una lente se vuelven más brillantes. Esta misma técnica se puede utilizar a menor escala en un proceso llamado microlente gravitacional, que se utiliza para identificar exoplanetas. Cuando un exoplaneta está en órbita alrededor de una estrella que pasa frente a otra estrella, puede afectar el brillo de la estrella distante. Al observar las fluctuaciones en el brillo, los investigadores pueden detectar el exoplaneta e inferir información sobre él como su masa.

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Pilar Benegas es una reconocida periodista con amplia experiencia en importantes medios de USA, como LaOpinion, Miami News, The Washington Post, entre otros. Es editora en jefe de Es de Latino desde 2019.