Huellas antiguas retrasan la fecha de llegada humana a las Américas

Las antiguas huellas humanas conservadas en el suelo a lo largo del Parque Nacional White Sands en Nuevo México son asombrosamente antiguas, informaron científicos el jueves, que se remontan a unos 23.000 años hasta la Edad del Hielo.

Los resultados, si se mantienen bajo escrutinio, rejuvenecerían el debate científico sobre cómo los humanos se extendieron por primera vez en las Américas, lo que implica que lo hicieron en un momento en que los glaciares masivos cubrían gran parte de su camino.

Los investigadores que han abogado por una llegada tan temprana elogiaron el nuevo estudio como una prueba firme.

“Creo que este es probablemente el mayor descubrimiento sobre el poblamiento de Estados Unidos en cien años”, dijo Ciprian Ardelean, arqueólogo de la Universidad Autónoma de Zacatecas en México que no participó en el trabajo. “No sé a qué dioses rezaron, pero este es un hallazgo de ensueño”.

Durante décadas, muchos arqueólogos han sostenido que los humanos se extendieron por América del Norte y del Sur solo al final de la última edad de hielo. Señalaron las herramientas más antiguas conocidas, incluidas puntas de lanza, raspadores y agujas, que se remontan a unos 13.000 años. La tecnología se conocía como Clovis, llamada así por la ciudad de Clovis, Nuevo México, donde salieron a la luz algunos de estos primeros instrumentos.

La edad de las herramientas Clovis se alineó perfectamente con el retroceso de los glaciares. Esa alineación reforzó un escenario en el que los cazadores-recolectores siberianos se mudaron a Alaska durante la Edad del Hielo, donde vivieron durante generaciones hasta que se abrieron corredores sin hielo que les permitieron expandirse hacia el sur.

Pero a partir de la década de 1970, algunos arqueólogos comenzaron a publicar pruebas más antiguas de la presencia de la humanidad en América del Norte. El año pasado, el Dr. Ardelean y sus colegas publicaron un informe de herramientas de piedra en una cueva de montaña en México que data de hace 26.000 años.

Otros expertos se han mostrado escépticos ante hallazgos tan antiguos. Ben Potter, arqueólogo del Centro de Estudios Árticos de la Universidad Liaocheng en China, dijo que algunas de estas supuestas herramientas podrían ser rocas de formas extrañas. El Dr. Potter también cuestionó algunas de las fechas que los científicos han asignado a sus hallazgos. Si una herramienta se hunde en el sedimento subyacente, por ejemplo, puede parecer más antigua de lo que realmente es.

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“Hay problemas sin resolver con cada uno de ellos”, dijo el Dr. Potter sobre los supuestos sitios más antiguos. “Ninguno de ellos es inequívoco”.

El estudio en White Sands ahora agrega una nueva línea de evidencia para una llegada temprana: en lugar de herramientas, los investigadores han encontrado huellas.

Las huellas fueron descubiertas por primera vez en 2009 por David Bustos, el administrador del programa de recursos del parque. A lo largo de los años, ha contratado a un equipo internacional de científicos para ayudar a dar sentido a los hallazgos.

Juntos, han encontrado miles de huellas humanas en 80.000 acres del parque. Un camino lo hizo alguien que caminaba en línea recta durante una milla y media. Otro muestra a una madre que deja a su bebé en el suelo. Otras huellas fueron hechas por niños.

“Los niños tienden a ser más enérgicos”, dijo Sally Reynolds, paleontóloga de la Universidad de Bournemouth en Inglaterra y coautora del nuevo estudio. “Son mucho más juguetones, saltando arriba y abajo”.

Mathew Stewart, un zooarqueólogo del Instituto Max Planck de Ecología Química en Jena, Alemania, que no participó en el estudio, dijo que la evidencia de que los humanos habían dejado las huellas era “inequívoca”.

Las huellas se formaron cuando la gente caminaba sobre un suelo arenoso y húmedo en el margen de un lago. Más tarde, los sedimentos rellenaron suavemente las huellas y el suelo se endureció. Pero la erosión posterior resurgió las huellas. En algunos casos, las impresiones solo son visibles cuando el suelo está inusualmente húmedo o seco; de lo contrario, son invisibles a simple vista. Pero el radar de penetración terrestre puede revelar su estructura tridimensional, incluidos los talones y los dedos de los pies.

Mamuts, lobos terribles, camellos y otros animales también dejaron huellas. Un juego de impresiones mostraba a un perezoso gigante evitando a un grupo de personas, demostrando que estaban en compañía cercana.

“Lo fascinante del estudio de las huellas es que presentan instantáneas en el tiempo”, dijo el Dr. Stewart.

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El trabajo de determinar la edad de las huellas recayó en Jeffrey Pigati y Kathleen Springer, dos geólogos investigadores del Servicio Geológico de Estados Unidos.

En 2019, fueron a White Sands para familiarizarse con el sitio. Caminando alrededor de algunas de las huellas, los investigadores a veces se encontraron con semillas antiguas de hierba de zanja que habían crecido junto al lago. En algunos puntos, las abundantes semillas formaron mantos gruesos.

Los investigadores llevaron algunas de las semillas a su laboratorio y midieron el carbono en ellas para determinar su edad. Los resultados fueron sorprendentes: la hierba de la zanja había crecido miles de años antes del final de la última edad de hielo.

El Dr. Pigati y la Sra. Springer sabían que esos números serían controvertidos. Así que se embarcaron en un estudio mucho más ambicioso. “Los dardos van a empezar a volar, así que es mejor que estemos preparados para ellos”, recordó el Dr. Pigati.

Los científicos cavaron una zanja cerca de un grupo de huellas humanas y animales para obtener una estimación más precisa de su edad. En el costado de la zanja, pudieron ver capa tras capa de sedimento. Mapeando cuidadosamente el terreno circundante, pudieron rastrear las huellas de humanos y animales hasta seis capas en la zanja, intercaladas con once semilleros.

Los investigadores recolectaron semillas de pasto de zanja de cada cama y midieron su carbono. Estas mediciones confirmaron los resultados iniciales: las huellas más antiguas en el sitio, dejadas por un ser humano adulto y un mamut, estaban ubicadas debajo de un semillero que data de hace unos 22.800 años.

En otras palabras, las personas que dejaron las huellas caminaron por White Sands unos 10.000 años antes que la gente de Clovis. Las huellas más jóvenes, estimaron los investigadores, datan de hace unos 21.130 años. Eso significó que la gente vivió o visitó regularmente el lago durante unos 2.000 años.

“Esto es una bomba”, dijo Ruth Gruhn, arqueóloga de la Universidad de Alberta que no participó en el estudio. “A primera vista, es muy difícil de refutar”.

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El Dr. Potter elogió al equipo de White Sands por su atención en el nuevo estudio y dijo que es el caso más sólido hasta ahora hecho para las personas en las Américas antes de hace 16.000 años. Pero se sentiría más confiado en la extraordinaria antigüedad de las huellas, dijo, si hubiera otras líneas de evidencia más allá de las semillas de la zanja. Las semillas podrían haber absorbido carbono más antiguo del agua del lago, haciéndolas parecer más viejas de lo que realmente son.

“Me gustaría ver datos más sólidos y no sé si es posible obtener datos más sólidos de este sitio en particular”, dijo. “Si es cierto, entonces realmente tiene profundas implicaciones”.

Si los humanos estaban bien establecidos en Nuevo México hace 23.000 años, deben haber comenzado a extenderse desde Alaska mucho antes. “Eso empieza a retroceder en el tiempo”, dijo el Dr. Reynolds de la Universidad de Bournemouth.

Algunos investigadores han argumentado que la gente podría haberse extendido por las Américas incluso cuando los glaciares estaban en su apogeo. En lugar de viajar por tierra firme, podrían haberse movido a lo largo de la costa. Alternativamente, el Dr. Ardelean y sus colegas han propuesto que la gente viajó tierra adentro hace más de 32,000 años, antes de que los glaciares de la Edad de Hielo alcanzaran su máxima extensión y bloquearon esa ruta.

El Dr. Gruhn argumentó que ambos escenarios seguían siendo posibles a la luz de la nueva evidencia de White Sands. Se necesitaría más trabajo para encontrar sitios anteriores que favorecieran a uno de ellos sobre el otro. “Tenemos mucho que hacer”, dijo.

El Sr. Bustos y sus colegas tienen más investigaciones planeadas en White Sands. Quieren conocer el comportamiento de las personas que dejaron sus huellas allí. ¿Cazaron a los animales que los rodeaban? ¿Vivían permanentemente en el lago o simplemente lo visitaban?

Deben trabajar rápidamente. La erosión que ha dejado al descubierto las huellas las borrará del paisaje en cuestión de meses o años. Innumerables huellas están desapareciendo antes de que los científicos las vean.

“Es un poco desgarrador”, dijo Bustos. “Estamos corriendo para intentar documentar lo que podamos”.