Huyó de Corea del Norte por la libertad. Luego fue arrestada.

Seúl – Song Chun-son, un granjero de patos, soportó dos años y medio en un campo de trabajo de Corea del Norte y luego fue obligado a trabajar para su policía secreta, el Ministerio de Seguridad del Estado. Luego desertó a Corea del Sur en 2018, tratando de comenzar una nueva vida aquí. Estudió para convertirse en cuidadora de pacientes de hogares de ancianos mientras trabajaba a tiempo parcial como mesera.

Eso fue hasta que los oficiales de contrainteligencia de Corea del Sur se pusieron al día con los detalles de su pasado en Corea del Norte.


En mayo, arrestaron a la Sra. Song, de 44 años, acusada de ayudar al Ministerio de Seguridad del Estado a atraer o chantajear a los desertores norcoreanos que vivían en Corea del Sur para que regresaran al Norte. Desde entonces, su caso ha proporcionado raros destellos de la batalla clandestina que las Coreas rivales han librado por los desertores norcoreanos que viven en el Sur.

Bajo su líder, Kim Jong-un, Corea del Norte ha conspirado para atraer a los desertores norcoreanos en el Sur de regreso a su antigua patria utilizando todos los medios posibles, incluido el reclutamiento de personas como la Sra. Song. Pero las autoridades de contraespionaje del Sur están igualmente decididas a frustrar la operación del Norte, examinando cuidadosamente a los desertores recién llegados del Norte, como la Sra. Song, para atrapar a cualquiera que esté relacionado con sus esfuerzos.

El martes, un tribunal de Suwon, al sur de Seúl, condenó a la Sra. Song a tres años de prisión. En lugar de disfrutar de su nueva libertad, se encuentra sentada en una celda de la prisión en el sur, convertida en un peón en la guerra de capa y espada entre su antiguo y nuevo país de origen.


“Cuando llegué a Corea del Sur, confesé lo que hice en el Norte para comenzar de nuevo en el Sur”, dijo Song en una carta de agosto que envió desde la cárcel a su hermana, también una desertora norcoreana en el Sur. “Me obligaron a hacer lo que hice, pero dicen que eso no borra el crimen”.

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Más de 33.800 norcoreanos han desertado a Corea del Sur desde la década de 1990. Pero desde que Kim asumió el poder hace una década, al menos 28 de ellos han resurgido misteriosamente en Corea del Norte. Cómo y por qué regresaron al estado totalitario del que habían arriesgado sus vidas para huir ha sido uno de los grandes misterios en las relaciones intercoreanas. (Los funcionarios surcoreanos temen que algunos de los cientos de desertores que han desaparecido en los últimos años también hayan terminado en el Norte).

Corea del Norte ha utilizado a los repatriados como propaganda, organizando conferencias de prensa en las que describieron la suerte que tuvieron al escapar del “infierno viviente” que encontraron en el Sur para regresar al “seno de la patria”.

El arresto de la Sra. Song mostró que los funcionarios de contrainteligencia de Corea del Sur no estaban inactivos. Entre 2009 y 2019, arrestaron al menos a 14 norcoreanos que ingresaron a Corea del Sur como desertores, acusándolos de llegar aquí en misiones de espionaje que incluían complots para traer a otros desertores de regreso al Norte, según datos del gobierno presentados a la Asamblea Nacional.

La Sra. Song le contó a la corte cómo terminó yendo a Corea del Sur. Nacida en Onsong, una ciudad de Corea del Norte cerca de la frontera con China, había estado trabajando como corredora, ayudando a los desertores norcoreanos en el Sur a transferir remesas en efectivo a sus familiares en el Norte cuando el Ministerio de Seguridad del Estado la reclutó en 2016.

Al confrontarla por su trabajo ilegal como corredora de efectivo, el ministerio le dio una dura elección: pasar tiempo en un campo de prisioneros o cooperar con sus agentes para atraer a los refugiados norcoreanos en Corea del Sur de regreso a Corea del Norte. Para la Sra. Song, que ya había estado en un campo de trabajo de 2007 a 2009 por el delito de ingresar ilegalmente a China en busca de alimentos a raíz de una hambruna en el norte, la elección era obvia.

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“Tuvo que cooperar para mantenerse con vida, no tenía otra opción”, dijo su hermana, Chun-nyo, quien desertó a Corea del Sur en 2019.

En la audiencia judicial del martes que envió a la Sra. Song a prisión, el juez presidente, Kim Mi-kyong, desestimó su apelación, diciendo que ella también había ayudado a la policía secreta de Corea del Norte para beneficio personal.

Durante su juicio, la Sra. Song admitió haber proporcionado a un agente de la policía secreta llamado Yon Chol-nam el número de teléfono de un desertor norcoreano en Corea del Sur que había conocido mientras trabajaba como corredor. También admitió haber llamado al desertor para pedirle ayuda al Sr. Yon, mintiendo que el agente era su esposo y que trabajaba para familias norcoreanas que intentaban comunicarse con sus parientes desertores en el Sur.

Con la ayuda del desertor, Yon localizó a tres desertores norcoreanos en el sur, dijeron los fiscales. Trató de persuadirlos de que regresaran al Norte poniendo a sus parientes norcoreanos al teléfono con ellos. Uno de los desertores, Kang Chol-woo, y su novia, también desertora norcoreana en el sur, regresaron al norte a través de China en 2016 y luego aparecieron en la televisión norcoreana.

En agosto de 2016, el ministerio envió a la Sra. Song a China para espiar a los inmigrantes norcoreanos allí y a los misioneros cristianos que los ayudaron a huir del Norte. Le dio un nombre en clave: “Crisantemo”. Pero después de dos años, huyó a Corea del Sur, donde les contó a sus interrogadores lo que hizo para el Ministerio de Seguridad del Estado de Corea del Norte.

“Ella pensó que estaba autorizada cuando fue liberada del centro de información para vivir una nueva vida en el sur”, dijo su abogado, Park Heon-hong.

Sin embargo, Song había entrado sin saberlo en la feroz guerra de espías por los desertores de Corea del Norte.

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Bajo Kim Jong-un, Corea del Norte ha reforzado su control sobre la frontera con China, la principal vía de escape para los desertores. Y ha intensificado su represión contra los dramas televisivos de Corea del Sur y la música contrabandeada de China a través de la cual los desertores norcoreanos se enteraron de la vida en el sur.

En parte como resultado de estas medidas enérgicas, el número de refugiados norcoreanos que llegaron al Sur se redujo a 1.047 en 2019 desde 2.914 en 2009. El número se desplomó a 229 el año pasado, ya que la pandemia provocó nuevas restricciones fronterizas.

Corea del Norte ha llamado a los desertores “traidores” y “escoria humana”. Pero sus canales de propaganda en línea también han entrevistado a familiares que apelaron entre lágrimas a los desertores, diciéndoles que Kim prometió perdonar sus crímenes si regresaban a casa.

Corea del Sur ha levantado la guardia, atrapando a agentes norcoreanos disfrazados de desertores que ingresaron a Corea del Sur en misiones clandestinas para asesinar a otros desertores o atraerlos de regreso al Norte.

Pero los funcionarios de contrainteligencia de Corea del Sur también tienen un historial de fabricar pruebas en su búsqueda exagerada de espías norcoreanos. En 2016, Corea del Sur anunció la llegada de 12 jóvenes camareras norcoreanas y su gerente masculino, y calificó sus deserciones como un gran golpe contra Pyongyang. El gerente dijo más tarde que el Servicio de Inteligencia Nacional del Sur conspiró con él para traer a las mujeres aquí en contra de su voluntad.

“Milisegundo. Song pensó que escapó de las garras del Ministerio de Seguridad del Estado cuando desertó hacia el Sur ”, dijo Jung Gwang-il, un desertor norcoreano que dirige No Chain, un grupo cívico que trabaja por los derechos humanos norcoreanos. “Pero esperándola en el sur había oficiales de contrainteligencia ansiosos por hacer el pequeño puntaje que pudieran contra el norte”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.