Idealab, el fundador de Heliogen, Bill Gross, vendió kits de energía solar en 1973

El fundador de Idealab y Heliogen, Bill Gross, habla en el escenario durante la Conferencia del Código 2022 de Vox Media el 8 de septiembre de 2022 en Beverly Hills, California.

Jerod Harris | Getty Images Entretenimiento | imágenes falsas

Bill Gross es mejor conocido por fundar la incubadora de tecnología Idealab en 1996, después de iniciar un puñado de empresas en espacios de software, tecnología educativa y servicios en línea.

En el cuarto de siglo transcurrido desde entonces, Idealab ha iniciado más de 150 empresas y ha tenido más de 45 salidas exitosas. Hoy en día, Gross dedica prácticamente todo su tiempo a ser el director ejecutivo de la empresa de energía limpia Heliogen, que lanzó desde Idealab en 2013, anotando a Bill Gates como uno de los primeros inversores.

Pero Gross siempre ha sido un empresario de tecnología climática. Solo tuvo que esperar a que el mundo lo alcanzara un poco.

De hecho, comenzó una empresa de dispositivos solares cuando estaba en la escuela secundaria, mucho antes de dedicarse al software, y el dinero que ganó lo ayudó a pagar la universidad.

Gross creció en el Valle de San Fernando en Los Ángeles. Cuando tenía 15 años, en 1973, se racionó el gas después de que la OPEP impuso un embargo de petróleo contra los Estados Unidos para castigar a los Estados Unidos por brindar apoyo a Israel en la guerra árabe-israelí.

“Solo podías comprar cinco dólares de gasolina por día. Y recuerdo que mi madre no podía comprar suficiente gasolina para llevarme a la escuela”, dijo Gross a CNBC en una entrevista en video a principios de otoño.

Así que Gross tuvo que ir en bicicleta a la escuela secundaria. “Mientras viajo en ambos sentidos en la bicicleta, estoy sentado aquí pensando: ‘Es una locura que haya otro lugar en el mundo que pueda decidir cortar su suministro de combustible, lo que la gente necesita para su sustento’. No entendía nada sobre el cambio climático, la energía ni nada. Solo pensé: ‘¡¿Alguien más podría hacer eso?! Eso es una locura'».

Este pensamiento sigue siendo relevante ahora, casi 50 años después, ya que Rusia ha cortado el suministro de gas que envía a Europa en respuesta a la guerra de Ucrania.

Gross fue a la biblioteca después de la escuela para leer sobre formas alternativas de energía renovable, como la energía solar y la energía eólica, en revistas como Popular Science o Scientific American. Se entusiasmó con la idea de la energía renovable, acababa de tomar trigonometría en la escuela y usó su nuevo conocimiento de ambos para hacer un par de dispositivos basados ​​en la idea de captar la luz del sol y concentrarla.

Notas de cuando Bill Gross era un adolescente desarrollando el dispositivo solar que vendió por correo en la década de 1970.

Foto cortesía de Bill Gross

Uno de los dispositivos que hizo fue un concentrador solar en forma de parábola que podría usarse para crear un horno solar o una cocina solar. El otro era un motor Stirling, que convierte la energía térmica en energía cinética o mecánica.

«Como estaba leyendo la revista Popular Science, vi que la gente solía sacar pequeños anuncios en la parte de atrás», dijo Gross a CNBC. «Y me sobraron $400 del dinero del bar mitzvah, así que saqué un pequeño anuncio en la parte posterior de la publicidad de Popular Science ‘Kits y planes para hacer su propio concentrador solar’, ¡y comencé a venderlos!».

Continuaría vendiendo 10,000 de estos planes y kits a partir de $4 cada uno. Las computadoras personales aún no existían, por lo que escribió el material en una máquina de escribir y él mismo hizo los dibujos a mano.

Un anuncio que Bill Gross colocó en la contraportada de la revista Popular Science para promocionar su empresa de dispositivos solares. Los planes que vendió Gross costaron $4.00, pero el anuncio dice 25 centavos para obtener un catálogo, porque tenía algunas ofertas diferentes.

Cortesía de Bill Gross

Puso lo que ganó en su matrícula universitaria. Gente de todo el país compraba los kits y enviaba a Gross un cheque o dinero en efectivo. Fue su primera incursión en el mundo empresarial, lo cual fue emocionante, dijo, y la experiencia también sirvió para cambiar la trayectoria de su vida de otras maneras.

«Me apasionaba mucho en ese entonces. Realmente afectó mi vida», dijo Gross a CNBC. «Escribí sobre ese pequeño negocio que comencé, se llamaba Dispositivos solares, en mi solicitud de ingreso a la universidad y me permitió ingresar a CalTech. Así que probablemente tuvo un gran impacto en mi dirección».

Durante mucho tiempo, ‘a nadie le importó’

Gross estudió ingeniería mecánica en CalTech mientras continuaba dirigiendo el negocio de Dispositivos solares durante su primer año, pero luego la universidad se volvió demasiado exigente y no pudo mantenerse al día con el negocio. Gross se graduó de CalTech en 1981, justo cuando IBM lanzó su primera computadora personal para el mercado masivo.

Seguimiento de pedidos de dispositivos solares de Bill Gross, alrededor de 1970.

Foto cortesía de Bill Gross

“Tengo estas dos cosas fundamentales que suceden en mi vida: el embargo petrolero árabe y ahora la PC se inventa básicamente el día de mi graduación en 1981”, dijo Gross a CNBC. «Así que fui y compré una PC IBM. Y comencé a aprender a programar y tuve un desvío durante 20 años haciendo software».

El desvío de Gross hacia el software comenzó a principios de la década de 1980 cuando escribió un software de contabilidad dentro de Lotus 1-2-3 para ayudarlo a administrar su negocio de fabricación y venta de altavoces de alto rendimiento. Comenzó a vender ese software por $695. Gross, su hermano y dos amigos de CalTech idearon una interfaz de lenguaje natural para Lotus 1-2-3, que mostraron en una feria tecnológica de Las Vegas en 1985. Lotus terminó adquiriendo el producto (y los cuatro) por $10 millones

Más tarde, Gross fundó una empresa de software educativo y la vendió a Vivendi por 90 millones de dólares, y luego fundó la incubadora de tecnología Idealab en los albores del auge de las puntocom. A principios de la década de 2000, decidió volver a la tecnología climática, esta vez con algo de dinero en el banco.

Bill Gross se gradúa de la universidad.

Foto cortesía de Bill Gross.

Comenzó a hacer investigación y desarrollo en el espacio, pero no había suficiente demanda de tecnología de energía solar. «Llegué demasiado pronto. A nadie le importaba», dijo Gross a CNBC.

“Recuerdo que estaba trabajando en esto cuando Al Gore salió con ‘Inconvenient Truth’. Aún así, a nadie le importaba. Recuerdo haber trabajado en esto en 2008 durante la recesión, a nadie le importaba. Recuerdo que a principios de 2010, 2012, la gente comenzó a hablar de eso, pero Greta todavía no existía», dijo Gross, refiriéndose a la activista climática. Greta Thunberg, quien comenzó a protestar por la falta de acción contra el cambio climático en 2018. «No hubo movimiento. Y ciertamente no hubo una Ley de Reducción de la Inflación, que es un cambio de juego», dijo Gross.

En 2010, Gross escuchó a Bill Gates hablar en una conferencia TED sobre la necesidad de abaratar la energía y el almacenamiento de energía. Después de esa charla, Gross se acercó a Gates y compartió su idea de usar el poder computacional para mejorar la eficiencia de la energía solar. Gates terminó invirtiendo en la idea de Gross, al ver el potencial para reemplazar muchos procesos industriales que requieren altas temperaturas y queman combustibles fósiles para lograrlo.

En 2013, Gross lanzó Heliogen, que usa inteligencia artificial para colocar una colección de espejos ubicados en un círculo alrededor de una torre central para reflejar la luz del sol con el máximo impacto.

Un componente crítico del enfoque de Heliogen es el almacenamiento de energía incorporado. Un factor limitante para la energía solar es su intermitencia, lo que significa que solo entrega energía cuando brilla el sol. Pero Heliogen almacena energía en forma de calor en un termo de rocas, algo que los paneles solares tradicionales no pueden hacer sin baterías, ya que convierten los rayos del sol inmediatamente en electricidad.

“Recolectamos la energía cuando sale el sol. Pero entregamos la energía continuamente porque la energía sale del lecho de roca”, dijo Gross a CNBC. «Y básicamente estamos recargando el lecho de roca, como recargarías tu batería. La diferencia es que la batería es cara y el lecho de roca es barato».

En 2019, Heliogen anunció que había concentrado con éxito la energía solar a temperaturas superiores a los 1832 grados Fahrenheit.

Una vista panorámica de la tecnología solar concentrada que Heliogen está trabajando para construir y comercializar. Este es el proyecto de demostración en Lancaster, California.

Foto cortesía de Heliogen

«Heliogen es la culminación del trabajo de mi vida», dijo Gross a CNBC, porque utiliza software y experiencia en energía renovable.

La empresa tuvo su primer prototipo en 2015, «pero aún así, a nadie le importaba. No podía conseguir ningún cliente», dijo Gross. Obtuvo un par de clientes, pero todavía estaba «luchando, luchando, luchando». Para 2019, Heliogen construyó el primer sistema a gran escala y esta vez, «el mundo se volvió loco», dijo Gross. «Tuvimos tanta prensa y publicidad, y los clientes comenzaron a llamarnos de todas partes que querían reemplazar los combustibles fósiles con luz solar concentrada, y luego llegó Covid», dijo Gross.

Después de una pequeña desaceleración de Covid, el interés comenzó a aumentar nuevamente a medida que aumentaba la urgencia en torno a la descarbonización y la volatilidad de los precios de la energía hizo que las empresas reconsideraran sus estrategias de suministro de energía, dijo Gross. La compañía se hizo pública a través de SPAC en un acuerdo que generó $ 188 millones de ingresos brutos en efectivo para Heliogen y el 31 de diciembre de 2021, Heliogen comenzó a cotizar.

La empresa aún no es rentable, perdió 108 millones de dólares en los primeros nueve meses del año, pero eso se espera a medida que la empresa crece, según Gross.

«Proyectamos que tendríamos pérdidas durante los pocos años de operación a medida que redujimos el costo con la producción en volumen y la curva de aprendizaje de la producción de energía renovable», dijo Gross a CNBC.

El primer proyecto de grado comercial de Heliogen se encuentra en las etapas finales de obtención de permisos y pretende comenzar el próximo año en Mojave, California. El campo solar concentrado está financiado con 50 millones de dólares de Woodside Energy, una subsidiaria de propiedad total del productor de energía australiano Woodside Petroleum, y 39 millones de dólares del Departamento de Energía de EE. UU.

Este es el proyecto de demostración en Lancaster, California, de la tecnología solar concentrada que Heliogen está trabajando para construir y comercializar.

Foto cortesía de Heliogen

Si bien Gross ha estado a la vanguardia durante la mayor parte de su carrera climática, confía en que la industria lo está alcanzando ahora. A medida que se comprende más ampliamente la urgencia que rodea al cambio climático, los ejecutivos corporativos se enfrentan a la presión de las partes interesadas para limpiar sus emisiones corporativas.

“Pero luego, la gota que colmó el vaso fue que el precio de los combustibles fósiles subió como loco. El precio de los combustibles fósiles después de que Rusia invadió Ucrania cambió las reglas del juego”, dijo Gross a CNBC. «Ahora, no se trata solo de las emisiones de CO2, ahora puede ahorrar dinero. Ahora, esto es lo último, que es hacer que la transición energética se trate de reducir su costo, no de aumentar su costo».

No hay tiempo que perder.

«Cuando era adolescente, había 320 partes por millón de CO2 en la atmósfera», dijo Gross, que ahora tiene 64 años. «Y hoy, hay 420».