Importante acción climática en juego en la lucha por proyectos de ley gemelos pendientes en el Congreso

WASHINGTON – El presidente Biden ha enmarcado este momento como la mejor oportunidad del país para salvar el planeta.

“La nación y el mundo están en peligro”, dijo hace semanas en Queens, donde 11 personas se ahogaron en sus apartamentos del sótano después de que las inundaciones del huracán Ida devastaran comunidades desde Louisiana hasta Nueva York. “Y eso no es una hipérbole. Eso es un hecho. Nos han estado advirtiendo que el clima extremo se volvería más extremo a lo largo de la década, y ahora estamos viviendo en él en tiempo real “.

El plan de Biden para tratar de fortalecer a los Estados Unidos contra el clima extremo y reducir las emisiones de dióxido de carbono que están calentando la Tierra y alimentando los desastres, está integrado en dos leyes pendientes en Capitol Hill. El futuro de ambos proyectos de ley sigue en duda, con tensión entre demócratas moderados y progresistas sobre el tamaño y alcance de muchos detalles.

Juntos, contienen lo que sería la acción climática más significativa jamás tomada por Estados Unidos. Si el Congreso no logra aprobar una importante legislación climática ahora, podrían pasar años antes de que los ciclos políticos estadounidenses brinden otra oportunidad, un retraso que los científicos dicen que el planeta no puede permitirse.

Las disposiciones climáticas están diseñadas para transformar rápidamente la energía y el transporte, las dos mayores fuentes de gases de efecto invernadero del país, desde sistemas que ahora queman principalmente gas, petróleo y carbón a sectores que funcionan cada vez más con energía limpia del sol, el viento y la energía nuclear.

El impacto afectará a una amplia sección transversal de la vida estadounidense, desde los tipos de automóviles que conducen los estadounidenses, hasta los tipos de cultivos que cultivan los agricultores, hasta la forma en que se calientan las casas y se construyen los edificios. Una medida podría cerrar prácticamente todas las plantas de carbón restantes del país, forzando un cambio radical en las comunidades que dependen de la minería, pero también, según estimó un estudio, previniendo hasta 50,000 muertes prematuras por contaminación para 2030. Y otras medidas proporcionarían miles de millones para replantar en el país. bosques, senderos de reparación para excursionistas y arbustos limpios para reducir el riesgo de incendios forestales.

“Cada vez que dejas que estas oportunidades se te escapen de los dedos, estás pasando un problema mucho más difícil a la siguiente generación”, dijo Kim Cobb, científica climática del Instituto de Tecnología de Georgia y madre de cuatro hijos. “Es algo muy difícil de aceptar que estamos relegando a los niños nacidos hoy y aún no nacidos a un futuro de impactos climáticos peligrosos”.

Estados Unidos ha contribuido más al calentamiento global que cualquier otra nación, y la acción que tome se dejará sentir mucho más allá de sus fronteras. Quedarse corto paralizaría a Biden el próximo mes, cuando se espera que asista a una importante cumbre climática de la ONU en Escocia para tratar de convencer a otros líderes mundiales de que tomen medidas climáticas más firmes.

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“El mundo entero está mirando”, dijo Rachel Kyte, decana de la Escuela Fletcher de la Universidad de Tufts y asesora climática del Secretario General de las Naciones Unidas. “Si estos proyectos de ley no se cumplen”, dijo, “entonces Estados Unidos vendrá a Glasgow con algunas palabras bonitas”, pero “no mucho más. No será suficiente “.

Como parte del acuerdo climático de París de 2015, casi 200 países acordaron tratar de limitar el calentamiento global a menos de 2 grados centígrados, en comparación con las temperaturas antes de la industrialización. Ese es el umbral más allá del cual los científicos dicen que los peligros del calentamiento global, como las olas de calor mortales, la escasez de agua, las malas cosechas y el colapso de los ecosistemas, crecen enormemente.

Pero el mundo está muy lejos de alcanzar ese objetivo. A medida que los países continúan bombeando emisiones de carbono a la atmósfera, la Tierra ya se ha calentado alrededor de 1,1 grados Celsius. Las naciones deben reducir a la mitad las emisiones para fines de la década para evitar los efectos más catastróficos del calentamiento y comenzar ese cambio de inmediato, dicen los científicos.

Biden se ha comprometido a reducir las emisiones estadounidenses al menos un 50 por ciento por debajo de los niveles de 2005 para 2030, pero sus ambiciones se ven limitadas por las minúsculas mayorías demócratas en la Cámara y el Senado y el destino de los proyectos de ley gemelos.

La primera legislación, un paquete presupuestario de $ 3.5 billones propuesto por los demócratas de la Cámara, ha sido un punto focal de debate porque está lleno de programas sociales que incluyen colegios comunitarios gratuitos, licencia familiar y médica pagada y Medicare ampliado.

Pero también contiene cientos de miles de millones en créditos fiscales para empresas que construyen energía eólica y solar o modernizan instalaciones contaminantes para capturar y enterrar sus emisiones de dióxido de carbono antes de que entren a la atmósfera. Y amplía los incentivos fiscales para que los estadounidenses compren vehículos eléctricos, dando a los consumidores hasta $ 12,500. También penalizaría a las empresas de petróleo y gas si filtran metano, un potente gas de efecto invernadero.

La medida climática más potente en esa legislación es un Programa de Desempeño de Electricidad Limpia de $ 150 mil millones, que recompensaría a las empresas de servicios públicos que generan una cantidad cada vez mayor de electricidad a partir de energía eólica, solar, nuclear u otras fuentes de energía limpia y penalizaría a las que no lo hagan. La política apunta a que Estados Unidos obtenga el 80 por ciento de su electricidad de fuentes que no generen dióxido de carbono para 2030, frente al 40 por ciento actual.

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“Si eso sucediera, sería fácilmente lo más grande que el Congreso haya hecho jamás sobre el clima”, dijo John Larsen, director de Rhodium Group, una firma de consultoría e investigación energética. En un estudio reciente, Larsen descubrió que las mayores disposiciones climáticas solo llevarían a Estados Unidos a la mitad de la promesa de emisiones de Biden. Pero, dijo, “llegar a la mitad del camino en un solo proyecto de ley sería enorme”.

Podría transformar estados como Florida, Mississippi y Alabama, que todavía están dominados por plantas de energía de combustibles fósiles.

“Una política como esta realmente tendría un impacto descomunal en el sureste”, dijo Maggie Shober, de la organización sin fines de lucro Southern Alliance for Clean Energy. “En general, nos estamos quedando atrás en materia de energía limpia”.

El segundo gran proyecto de ley en el Congreso, un plan de infraestructura de $ 1 billón tiene apoyo bipartidista. Proporcionaría la mayor inyección de dinero para preparar a las comunidades para el clima extremo impulsado por el cambio climático que ya está en marcha. Incluye $ 47 mil millones durante cinco años en fondos de resiliencia para mejorar las defensas contra inundaciones de la nación, limitar el daño de los incendios forestales, desarrollar nuevas fuentes de agua potable en áreas plagadas de sequía y reubicar algunas comunidades lejos de áreas de alto riesgo.

El proyecto de ley llega después de un verano caluroso récord en los Estados Unidos en el que desastres en cascada afectaron a casi todos los rincones del país: ríos desbordados en Tennessee, un huracán que arrojó cantidades récord de lluvia y dejó una franja de destrucción desde Louisiana hasta Nueva York, un ola de calor que mató a cientos en el noroeste del Pacífico, incendios forestales que ardieron a lo largo de la cordillera de Sierra Nevada, bombeando tanto humo al aire que estaba brumoso en Boston.

El proyecto de ley de infraestructura cambiaría el enfoque de Estados Unidos para hacer frente a las amenazas climáticas que ya no se pueden evitar. En lugar de reaccionar frenéticamente después de un desastre, el país estaría mejor preparado para reducir los daños.

“Les hemos dicho a los legisladores durante mucho tiempo que el cambio climático podría presionar aún más los suministros de agua dulce en Occidente, y que debemos planificar con anticipación antes de que sea una crisis”, dijo Dan Keppen, director ejecutivo de Family Farm Alliance, que representa agricultores, ganaderos y distritos de riego en 17 estados occidentales.

Este verano, cuando la peor sequía que se recuerde asoló el oeste estadounidense, Keppen vio cómo se desarrollaban esas terribles advertencias. Un distrito de riego en Oregon tuvo que cortar el agua en el verano antes de que los cultivos estuvieran listos para la cosecha en los viñedos y huertos locales. Los ganaderos de California tuvieron que enviar su ganado porque no quedaba forraje.

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El Sr. Keppen dijo que el proyecto de ley de infraestructura, que contiene $ 8,3 mil millones en fondos para proyectos de agua, podría marcar una gran diferencia al mejorar el almacenamiento de agua y financiar medidas de conservación. “Si hubiéramos hecho esto hace 20 años, creo que estaríamos mucho mejor preparados para la sequía de este año”, dijo. “El único lado positivo de la sequía de este año es que realmente llamó la atención sobre el problema”.

El proyecto de ley de infraestructura también incluye miles de millones para hacer que los edificios sean más eficientes energéticamente. Aproximadamente el 30 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero del país proviene de la energía para calentar, enfriar y generar energía en los edificios.

“Con demasiada frecuencia, para muchos de nosotros, el cambio climático parece que no hay nada que podamos hacer al respecto para detenerlo”, dijo Donnel Baird, que dirige BlocPower, que tiene como objetivo convertir los sistemas de calefacción de gas y aceite en electricidad verde. particularmente en comunidades de bajos ingresos. “Pero no, en realidad podemos ecologizar todos los edificios de Estados Unidos”.

Aún así, no hay garantía de que se apruebe ni siquiera el proyecto de ley de infraestructura. Muchos demócratas de la Cámara de Representantes han dicho que no votarán por la legislación a menos que se apruebe en paralelo con el proyecto de ley de reconciliación que tiene como objetivo abordar las causas fundamentales del calentamiento global.

Los ambientalistas temen que si los demócratas en el Congreso no pueden llegar a un acuerdo sobre la legislación este año, podría ser la última oportunidad para una acción climática importante en mucho tiempo, ya que el partido podría perder el control del Congreso a mitad de período el próximo otoño. Si bien muchos republicanos aprueban la financiación para la resiliencia climática, han mostrado mucho menos apoyo a la acción federal para reducir las emisiones.

El calor del mundo dependerá de muchos factores, incluida la forma en que otros grandes países contaminantes como China e India manejen sus emisiones. Aun así, dicen los científicos, la posibilidad de limitar el calentamiento global a aproximadamente 1,5 grados o al menos por debajo de 2 grados es cada vez menor.

“Incluso si la ventana de 1,5 grados se cierra de golpe, valdrá la pena hacer todo lo posible para limitar tanto calentamiento adicional como sea posible”, dijo Michael Oppenheimer, profesor de geociencias en Princeton. “Cada fracción del grado de calentamiento conduce a daños y riesgos adicionales”.

La demora no es una opción, dijo Oppenheimer. “Hemos estado haciendo eso durante 40 años y ahora estamos descubriendo de primera mano lo que eso significa”, dijo.