Impresiones que durante mucho tiempo se pensó que eran huellas de osos pueden haber sido hechas por un antepasado humano

Las huellas fosilizadas que se encontraron en Tanzania en la década de 1970, descartadas durante décadas por haber sido hechas por osos, pueden haber sido dejadas por un antepasado humano temprano no identificado hace unos 3,6 millones de años, sugiere una nueva investigación.

Las huellas fueron descubiertas en 1976 cerca del sitio de Laetoli en el norte de Tanzania donde, dos años más tarde, la paleontóloga Mary Leakey y su equipo encontraron otro conjunto de huellas, que se cree que fueron hechas por la misma especie que dejó atrás a la famosa “Lucy”. esqueleto, que ofreció la primera evidencia clara de que los primeros humanos caminaban en dos pies.


El primer conjunto de impresiones se vio ensombrecido. La sugerencia de un paleoantropólogo de que podrían haber sido huellas de osos solo disminuyó el interés en el descubrimiento, y los arqueólogos habían olvidado en gran medida las huellas hasta ahora.

Pero un estudio basado en un nuevo análisis de esas impresiones, publicado en la revista Nature el miércoles, indica que fueron hechos por un homínido no identificado, o un humano primitivo. Los hallazgos sugieren que la especie de Lucy, Australopithecus afarensis, no fue el único homínido que caminaba sobre la tierra hace 3,6 millones de años.

“Caminar erguido es una característica definitoria de nuestro linaje”, dijo Jeremy DeSilva, profesor asociado de antropología en Dartmouth y autor principal del estudio. “Es un sello distintivo de ser humanos. A pesar de eso, nuestra comprensión de los orígenes y la evolución de la locomoción bípeda es algo que todavía estamos tratando de averiguar “.


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Ellison McNutt, profesor asistente del Heritage College of Osteopathic Medicine de la Universidad de Ohio y autor principal del estudio, buscaba una mejor comprensión de las posturas que precedieron al bipedalismo. A través de su investigación sobre los osos y sus movimientos, se encontró con el conjunto de cinco huellas que habían sido excavadas parcialmente en 1976 y pensó que podrían ayudar a desenredar el misterio de lo que llevó a los humanos a caminar sobre dos piernas.

Las huellas, conocidas como el rastro A, tenían una forma inusual, como una versión más corta y robusta de la huella de un humano moderno. Mostraron un movimiento de caminar cruzado, no muy diferente de un modelo en una pasarela, en el que cada pie cruza la línea media del cuerpo para tocar frente al otro.

Los investigadores dijeron que la relación entre el ancho del pie y el largo de las huellas indicaba que habían sido hechas por una especie diferente a la de Lucy, una que no compartía una trayectoria evolutiva con los chimpancés. El pie es más ancho que el de un humano primitivo típico, dijeron los investigadores, y el patrón de cruce que muestran las huellas solo puede ocurrir si una especie camina sobre dos piernas, con la ayuda de las caderas.

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Los investigadores grabaron casi 60 horas de video de osos negros estadounidenses salvajes. La postura y el movimiento bípedos sin apoyo ocurrieron solo el 0.09 por ciento de las veces, dijeron. Solo una vez un oso dio cuatro pasos bípedos sin ayuda, según el estudio. Los arqueólogos concluyeron que esto “hace que sea poco probable” que las huellas fosilizadas pertenezcan a un oso.

Tener más de una especie de homínidos viviendo durante el mismo período de tiempo, caminando un poco diferente con diferentes tamaños de pies, “nos dice que no había una especie de camino de una sola pista hacia nuestra evolución, ” Dr. Dijo McNutt. “Y resulta que la forma en que lo hacemos es la única que aún sobrevive hoy”.

El estudio se produce cuando más investigaciones desafían y cambian la comprensión de cuántas especies humanas primitivas ocuparon la tierra hace tres millones a 3.7 millones de años, durante lo que se conoce como la época del Plioceno, dijo Stephanie M. Melillo, paleoantropóloga con el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania. El Dr. Melillo no formó parte del estudio, pero resumió sus hallazgos para Nature.

William Harcourt-Smith, profesor asociado de antropología en Lehman College e investigador asociado residente en el Museo Americano de Historia Natural, dijo que ambos conjuntos de huellas podrían haberse hecho con unos días de diferencia entre sí.

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“La novedad de este hallazgo en particular es que se trata de huellas hechas casi exactamente al mismo tiempo”, dijo el Dr. Harcourt-Smith, que no participó en el estudio.

“Este es el verdadero negocio”, agregó. “Es la pistola humeante de dos homínidos fósiles diferentes al mismo tiempo en el mismo paisaje, si es que ambos son homínidos”.

Pero Tim D. White, paleoantropólogo y profesor de biología integrativa en la Universidad de California, Berkeley, se mostró escéptico y dijo que era “un paso demasiado lejos” concluir que se había identificado una nueva especie de homínido.

El Dr. White, quien estuvo presente en las excavaciones de ambos conjuntos de huellas en Laetoli, dijo que las diferencias entre ellos eran mínimas y no suficientes para indicar definitivamente la existencia de otra especie bípeda. Cuando las huellas se hacen en ceniza volcánica, por así decirlo, las huellas en sus capas más profundas pueden desviarse, volverse más planas o más anchas, cambiando su tamaño y forma, dijo.

Los expertos estuvieron de acuerdo en que la nueva investigación refuta la hipótesis original de que las huellas del rastro A fueron hechas por osos. No hay osos en el registro fósil de Laetoli, dijo el Dr. White.

Los investigadores dijeron que planeaban continuar excavando el sitio en busca de más huellas.