Incendios en Australia: por qué el cambio climático está haciendo que el clima sea aún más extraño


Los gigantescos incendios forestales en Australia continúan furiosos. Quemaron al menos 17,9 millones de acres, destruyeron más de 3.000 hogares y mataron al menos a 28 personas desde septiembre. El humo asfixiante de estas llamas está causando una crisis de salud y literalmente ha dado la vuelta al mundo. Esta semana, en el Abierto de Australia en Melbourne, Dalila Jakupovic, de Eslovenia, perdió su partido después de derrumbarse cuando el humo de los incendios forestales impregnaba el estadio de tenis y le dificultaba la respiración.

Los incendios forestales de Australia y las condiciones detrás de ellos son alarmantes y sin precedentes, pero no inesperados. Australia se está calentando más rápido que el promedio mundial debido al cambio climático, y algunas partes del país se están volviendo más secas.

Las llamas comenzaron en 2019, que la Oficina Australiana de Meteorología ha confirmado que fue el año más caluroso y seco del país. Este aumento de calor y aridez ayudó a crear las condiciones para los incendios masivos que incendiaron el país.

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Sin embargo, el cambio climático está golpeando a Australia además de su clima notoriamente volátil que puede traer cambios bruscos año tras año, o incluso en el mismo año. Esa es una gran razón por la que Australia es tan vulnerable a los extremos y por qué el continente está experimentando algunos de los peores desastres relacionados con el clima del mundo.


“Siempre ha sido un continente variable en términos de clima”, dijo Mark Howden, director del Instituto de Cambio Climático de la Universidad Nacional de Australia. “Lo que vimos el año pasado y estamos viendo este año hasta la fecha, creo que ambos reflejan esa variabilidad histórica pero con componentes agregados debido al cambio climático, y eso genera temperaturas mucho más allá de lo que hemos visto antes”.

A medida que cambia el clima, los cambios de temperatura y precipitación están a punto de volverse más vastos y frecuentes. Si bien muchos de los factores que impulsan los patrones vacilantes de temperatura y lluvia son exclusivos de Australia, otras partes del mundo pronto pueden enfrentar su propio clima volátil. Por lo tanto, es importante comprender cómo ocurre y cómo está cambiando en la tierra de abajo.

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¿Por qué el clima de Australia es tan errático?

Varios factores contribuyen al clima notoriamente cambiante de Australia. La masa de tierra de Australia es lo suficientemente grande como para incluir regiones climáticas desde los trópicos en el norte hasta desiertos en el medio y regiones templadas en el sur.

El continente también está situado entre los océanos Antártico, Índico y Pacífico. A lo largo de las costas de Australia, estos océanos actúan como amortiguadores y ayudan a moderar el clima en ciudades como Sydney. Pero Australia es un continente, lo que significa que experimenta continentalidad, un fenómeno en el que las zonas del interior lejos del agua experimentan un rango de temperatura más amplio que las costas.

Eso no quiere decir que los océanos no influyan en el medio de Australia. Los cuerpos de agua circundantes experimentan cambios periódicos en el agua y los patrones de circulación atmosférica: El Niño, el Dipolo del Océano Índico, el Modo Anular del Sur, etc.

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Dependiendo de la fase de sus ciclos, estos patrones pueden traer lluvias torrenciales, calor abrasador, vientos fuertes o brisas frescas. Cuando se alinean varios patrones, pueden empujar fácilmente el clima hacia los extremos, particularmente en el medio del continente. Esa es una gran razón por la que Australia tiene la lluvia más variable de cualquier continente, explicó Howden.

“Cuando tenemos un año húmedo en Australia, es realmente detectable en términos del aumento del nivel del mar en todo el mundo porque puede haber tanta agua en el continente que en realidad se puede bajar un poco el nivel del mar”, dijo Howden.

Una vista general de la zona inundada de Townsville el 04 de febrero de 2019 en Townsville, Australia.

Incluso en el año más seco de Australia registrado, ciudades como Townsville en Queensland experimentaron lluvias e inundaciones masivas.
Ian Hitchcock / Getty Images

Otro factor en el clima extraño de Australia es que no tiene un gran sistema interior de lagos y ríos. Algunos lagos grandes pueden formarse durante los períodos de lluvia torrencial, pero esos lagos no son muy profundos, lo que significa que no almacenan mucho calor y pueden evaporarse rápidamente. Eso reduce su capacidad de amortiguar las regiones circundantes contra temperaturas extremas.

Australia tampoco tiene una gran cordillera nevada como otras masas continentales. El derretimiento de la nieve de las montañas puede actuar como un depósito de agua durante todo el año y mantener los ríos y lagos llenos. Para Australia, esto hace que las áreas del interior sean más dependientes de la lluvia y más vulnerables a la desecación en las sequías que las áreas que tienen picos blancos para suministrar agua.

Juntos, estos elementos dejan muchas partes de Australia haciendo ping-pong entre inundaciones y sequías, así como también calor y aire más frío.

El calor extremo y la sequía de Australia en 2019 se construyeron durante años. Los investigadores lo vieron venir.

En 2008, el economista Ross Garnaut fue comisionado por los gobiernos de la Commonwealth, el estado y el territorio de Australia para observar los posibles impactos del cambio climático en la economía de Australia, y su informe fue sorprendentemente profético.

“Las proyecciones recientes del clima de incendios (Lucas et al. 2007) sugieren que las temporadas de incendios comenzarán antes, terminarán un poco más tarde y, en general, serán más intensas”, según la Revisión del Cambio Climático de Garnaut. “Este efecto aumenta con el tiempo, pero debería ser directamente observable para 2020”.

Más recientemente, el Centro de Investigación Cooperativa Bushfire & Natural Hazards del gobierno australiano advirtió en agosto pasado que la temporada de incendios 2019-2020 “tiene el potencial de ser una temporada activa en Australia, después de un comienzo de año muy cálido y seco”.

Un mapa del riesgo de incendios forestales en Australia a partir de agosto de 2019.

Los pronosticadores anticiparon altos riesgos de incendio en agosto de 2019, antes de que la actual temporada de incendios que rompiera récords comenzara en serio.
Centro de Investigación Cooperativa Bushfire & Natural Hazards

Compare el mapa de pronóstico anterior con este mapa de incendios de la NASA del 14 de enero detectado en Australia durante los últimos siete días:

Un mapa de 7 días de incendios en Australia el 14 de enero de 2019.

Muchos de los incendios más grandes en Australia han ocurrido donde los pronosticadores anticiparon que el riesgo era el más alto.
Sistema de información de incendios de la NASA para el manejo de recursos

Una de las principales señales del calor extremo y la sequía de 2019 surgió cuando el Dipolo del Océano Índico, el gradiente de temperatura entre las partes este y oeste del Océano Índico, alcanzó una fuerza récord. Esto alejó la humedad de Australia en la primavera. También hubo un brote de calentamiento estratosférico repentino sobre la Antártida, que también alcanzó niveles récord. Este aire caliente sobre la Antártida se canalizó hacia la superficie de Australia con la ayuda del Modo Anular del Sur, una banda de viento del oeste que rodea la Antártida.

Las condiciones cálidas y secas en 2019 también se produjeron después del tercer invierno consecutivo de Australia con muy poca precipitación. Eso significa que había poca agua preciosa en el suelo para absorber el calor, permitiendo que la masa de tierra se calentara cada vez más.

Resultó que la mitad del continente absorbía tanto calor que abrumaba la influencia moderadora de los océanos en las costas. “Lo que vimos recientemente fue esencialmente el interior cálido y seco que afecta las costas porque los vientos de los sistemas de presión estaban trayendo ese tipo de aire caliente, seco … del centro de Australia o del oeste de Queensland en esas áreas costeras, y eso es parte de razón por la cual tuvimos incendios tan extremos “, dijo Howden.

El cadáver de una vaca que murió de hambre causada por la sequía cerca de la presa de Adelaida en Adelaida el 27 de noviembre de 2019.

La sequía récord en Australia empeoró los riesgos de incendios forestales y mató a muchos animales.
Guillem Sartorio / AFP a través de Getty Images

Sin embargo, incluso en el año más seco del país, partes de Australia rompieron récords de inundaciones “por un amplio margen” durante las tormentas en febrero, según la Oficina de Meteorología de Australia.

La lluvia torrencial golpeó las regiones agrícolas en Queensland con más fuerza, matando a aproximadamente 500,000 animales de ganado. Muestra que incluso un año de sequía sin precedentes puede tener focos extremos en la otra dirección.

Cómo está cambiando el clima debajo

Australia también se está calentando más rápido que el promedio mundial. Incluso con el telón de fondo de grandes variaciones anuales en el clima, están surgiendo tendencias distintas. Ocho de los 10 años más cálidos de Australia han ocurrido desde 2005, y el continente en general se ha calentado en más de 1 grado Celsius desde 1910.

Sin embargo, los cambios no todos en la misma dirección. “La lluvia ha aumentado en partes del norte de Australia desde la década de 1970”, según el informe del Estado del clima de la Oficina de Meteorología de 2018. “Ha habido una disminución de alrededor del 11 por ciento en las precipitaciones de abril a octubre en el sureste de Australia desde finales de la década de 1990”.

A medida que las temperaturas continúan aumentando, Australia está preparada para experimentar olas de calor más frecuentes e intensas, así como el empeoramiento del clima de incendios, y las condiciones que experimentó el país en 2019 son un signo de lo que está en la tienda.

“Las temperaturas en diciembre en Australia que han ocurrido recientemente, son extremas por ahora, pero serían normales en un mundo que se está calentando durante tres grados, por lo que estamos viendo una señal de cuáles serían las condiciones normales en un mundo de calentamiento futuro. 3 grados [Celsius]”, Dijo Richard Betts, investigador del Centro Metley Hadley del Reino Unido, a la BBC.

Pero estos cambios no serán lentos y constantes. En cambio, es probable que Australia enfrente aún más volatilidad en su clima. Por ejemplo, el informe del Estado del clima anticipa “[d]Disminuye las precipitaciones en el sur de Australia con más tiempo en sequía, pero aumenta las intensas precipitaciones en toda Australia “.

Eso significa que si bien la precipitación general puede disminuir, cuando ocurra la lluvia, ocurrirá más como aguaceros masivos, dejando al país rebotando entre inundaciones y sequías. Es un fenómeno que algunos científicos han llamado latigazo climático, y muestra cómo los aumentos en las temperaturas medias anuales y las precipitaciones pueden enmascarar cambios más peligrosos en curso.

La Oficina de Meteorología está particularmente preocupada por esta creciente variabilidad que alimenta los eventos extremos compuestos. “A medida que continúa el cambio climático, la combinación de aumentos en las fuertes lluvias y el aumento del nivel del mar significa que los entornos costeros y estuarinos pueden tener un aumento en el riesgo de inundación por múltiples causas”, según el informe del Estado del clima.

Los residentes defienden una propiedad de un incendio forestal en Hillsville, cerca de Taree, a 350 km al norte de Sydney, el 12 de noviembre de 2019.

El riesgo de condiciones extremas de incendio aumentará en Australia a medida que el clima se calienta.
Peter Parks / AFP a través de Getty Images

El cambio climático también está cambiando dónde y cuándo los patrones de circulación oceánica y atmosférica se fortalecen. Eso está cambiando el momento de las estaciones en Australia, la ubicación de los principales eventos de lluvia y los hábitats de vida silvestre. La corriente del este de Australia, por ejemplo, desvía aguas cálidas hacia el sur a lo largo de la costa este de Australia. Es un mecanismo crucial para reciclar nutrientes y mantener las temperaturas ideales para la vida marina única de la región.

“Históricamente, se fue y se dirigió a Nueva Zelanda en la rotonda este de las latitudes de Sydney”, dijo Howden. “Pero en estos días debido al cambio climático, a menudo está bajando [south] a las latitudes de Tasmania ”. El cambio en la corriente obligará a algunos ecosistemas marinos a reubicarse, pero otros pueden desaparecer como resultado.

Y aunque Australia se enfrenta a algunos de los climas más extremos del mundo, otros países deberían prestar atención porque es posible que no estén muy lejos.

“Particularmente en el sur de Australia, es un mapa relativamente similar sobre otras áreas en las latitudes medias, lo que podríamos considerar como la zona mediterránea. Así que es el Mediterráneo propiamente dicho, como España, Italia y Grecia, pero [also] California, la punta de Sudáfrica, [and] en Chile y Argentina ”, dijo Howden. “Entonces, todas esas latitudes casi iguales a las de Australia, se están secando, se están poniendo más calientes, tienen más problemas en términos de agua, en términos de agricultura”.

Los cambios en el clima y la variabilidad dificultarán la planificación de desastres y aumentarán los costos asociados con eventos como los devastadores incendios de Australia. Pero también tienen efectos colaterales, como la disminución de la producción agrícola, el turismo y la salud. Si bien estos cambios están a punto de empeorar, también es importante recordar que ya están causando estragos.

“Ya estamos comenzando a ver estos cambios recortados en cosas que consideramos realmente importantes en Australia”, dijo Howden.

Pilar Benegas

Pilar Benegas es una reconocida periodista con amplia experiencia en importantes medios de USA, como LaOpinion, Miami News, The Washington Post, entre otros. Es editora en jefe de Es de Latino desde 2019.