Investigación federal sobre corrupción en el Ayuntamiento de Los Ángeles involucra proyecto del centro

Cuando los fiscales federales presentaron su último caso de corrupción relacionado con el ayuntamiento de Los Ángeles, llenaron sus presentaciones judiciales de forma deslumbrante detalles: una bolsa de papel llena de dinero en efectivo para un miembro del consejo, una reunión en el baño para discutir el supuesto soborno y textos insistentes de ese miembro del consejo que busca el dinero.

Lo que los investigadores no dijeron fue quién supuestamente proporcionó $ 500,000 soborno destinado a un miembro del consejo en ejercicio para allanar el camino para un nuevo proyecto. En las presentaciones judiciales, los fiscales identificaron esa cifra solo como Desarrollador C.

Pero numerosos detalles en el caso del fiscal de los Estados Unidos apuntan al proyecto en el corazón del caso: una torre residencial de 20 pisos planeada en la esquina de Hill Street y Olympic Boulevard en el centro de Los Ángeles, según un análisis del Times.

El mes pasado, el recaudador de fondos político Justin Jangwoo Kim acordó declararse culpable de delito grave soborno por ayudar al desarrollador no identificado a organizar el supuesto soborno. Los funcionarios federales no nombraron al miembro del consejo, pero proporcionaron detalles clave en sus documentos que dejan en claro que el funcionario electo es el concejal José Huizar. Un abogado de Huizar declinó hacer comentarios.

El caso contra Kim también presenta numerosos detalles sobre el proyecto inmobiliario en el centro del supuesto esquema de soborno. El proyecto Hill Street coincide con esos detalles, incluso cuando se compró el sitio, cuando se presentó una apelación contra el proyecto y cuando se retiró ese desafío.

La compañía que busca desarrollar la torre, 940 Hill LLC, tiene tres miembros que han hecho negocios en el Distrito de la Moda de Los Ángeles: el comerciante y desarrollador de bienes raíces Dae Yong Lee, el fabricante de ropa y miembro de la compañía de inversión inmobiliaria Jeong Suk Kim, y Hyuk Lim , que ha dirigido empresas de indumentaria, según los registros comerciales estatales.

Ariel Neuman, un abogado que representa a Lee, dijo que su cliente «no ha sido acusado de ningún delito».

«Estamos cooperando con la investigación del gobierno y esperamos una resolución rápida para limpiar su nombre», dijo Neuman. Se negó a abordar acusaciones específicas en la presentación federal, incluidas las referencias a una bolsa de dinero en efectivo.

Lee, en una llamada telefónica esta semana, dijo que está liderando el proyecto de desarrollo de Hill Street como su «miembro gerente». Cuando se le preguntó si sus socios comerciales podrían haber brindado un soborno a un miembro del consejo, Lee dijo: «Nunca harían eso».

The Times no pudo comunicarse con Jeong Suk Kim, un segundo miembro de la compañía que realiza el proyecto Hill Street, quien se identifica en los registros de contribución de la campaña como el dueño de la compañía de ropa Maria Bonita. Hyuk Lim, el tercer miembro de la compañía, no respondió a los mensajes que dejó en su residencia.

Lee dirige las compañías del Distrito de la Moda Joia Trading y Joia Accessories y está asociada con una larga lista de otras compañías en el desarrollo inmobiliario, la industria de restaurantes y el comercio minorista, según los registros estatales.

Hasta hace poco, Lee planeaba rehacer Little Tokyo Galleria, un centro comercial multinivel propiedad de una de sus empresas, que agrega Cerca de 1,000 unidades de vivienda. Esos planes fueron retirados en octubre.

Lee y sus compañías han dado a varios políticos locales, incluidos los miembros del consejo Huizar, Herb Wesson, David Ryu, Mitch O’Farrell y Gil Cedillo, y el alcalde Eric Garcetti, según los registros de la ciudad. La campaña de Ryu devolvió dos donaciones de sus compañías el año pasado, luego de que los críticos argumentaran que Ryu había roto la promesa de no aceptar contribuciones de desarrolladores.

El proyecto de Hill Street recibió la aprobación del departamento de planificación de Los Ángeles, y a finales de diciembre se entregó una solicitud de permisos de construcción. El portavoz de la oficina del fiscal de EE. UU. Thom Mrozek se negó a comentar si el proyecto del centro fue el involucrado en el caso, pero coincide con los detalles clave en los documentos federales presentados por los fiscales:

  • Los fiscales dijeron que el proyecto residencial involucrado en su caso fue desafiado por un grupo laboral en el verano de 2016. En agosto de 2016, Creed LA, una organización compuesta por sindicatos de la construcción, presentó una apelación sobre el proyecto residencial de 20 pisos en Hill Street.
  • Los fiscales dijeron que una compañía propiedad del desarrollador no identificado había comprado el sitio para el desarrollo residencial en 2008. La firma de bienes raíces 940 Hill LLC compró la propiedad de Hill Street en 2008, según un portavoz del asesor del condado.
  • Los fiscales dijeron que el desarrollo planeado estaba en el distrito del miembro del consejo que buscaba el soborno. El proyecto planeado de Hill Street está en el distrito de Huizar.
  • Los fiscales también dijeron que después de que se acordó un soborno, un funcionario de la ciudad fue informado de que el recurso laboral había sido retirado el 3 de marzo de 2017. Creed LA envió un correo electrónico a los funcionarios de planificación pidiendo que retirara su recurso sobre el proyecto Hill Street el 3 de marzo de 2017, según a los registros obtenidos por The Times.

Los funcionarios del departamento de planificación dicen que no se retiraron otras apelaciones el 3 de marzo de 2017. Según el departamento de planificación, solo se retiró otro recurso para un proyecto residencial ese mes entero.

Pero ese desafío fue sobre un proyecto en el vecindario Mid-City de Los Ángeles, a las afueras del distrito de Huizar. El sitio para el proyecto Mid-City no se compró en 2008. Y el desafío fue presentado por un grupo de vecinos, no por una organización laboral.

The Times también verificó otros proyectos que fueron desafiados por grupos laborales al mismo tiempo que el proyecto Hill Street, que no coincidían con otros detalles proporcionados por los fiscales sobre el desarrollo involucrado en el caso.

El director ejecutivo de Creed LA, Jeff Modrzejewski, no respondió a las llamadas telefónicas Miércoles en busca de comentarios sobre la apelación del proyecto Hill Street y su retirada.