Israel, que alguna vez fue el modelo para vencer a Covid, se enfrenta a una nueva oleada de infecciones

JERUSALÉN – La primavera pasada, la extraordinariamente rápida campaña de vacunación de Israel fue vista como un modelo global. Las infecciones por coronavirus se desplomaron, un pase electrónico permitió a los vacunados asistir a conciertos en interiores y eventos deportivos, y finalmente se eliminaron las reglas de distanciamiento y los mandatos de máscaras.

Israel ofreció al mundo una visión esperanzadora de la salida de la pandemia.

No más.

Una cuarta ola de infecciones se está acercando rápidamente a los niveles de los peores días de la pandemia de Israel el invierno pasado. La tasa diaria de casos confirmados de nuevos virus se ha más que duplicado en las últimas dos semanas, lo que convierte a Israel en un punto caliente en ascenso en las listas internacionales.

Esta semana se restablecieron las restricciones a las reuniones y lugares comerciales y de entretenimiento, y el gobierno está considerando un nuevo cierre.

“Creo que estamos en guerra”, dijo el miércoles el comisionado de coronavirus de Israel, el profesor Salman Zarka, a un comité parlamentario.

Los científicos todavía están evaluando cómo la respuesta de Israel a la pandemia pasó de un ejemplo brillante a una advertencia, y la sorprendente reversión ha proporcionado una prueba crucial para el nuevo primer ministro de Israel, Naftali Bennett, quien hizo un reclamo de liderazgo en parte por la fuerza de su manifiesto, “¿Cómo para vencer una pandemia “.

Pero algunos expertos temen que la alta tasa de infecciones de Israel entre los primeros receptores de la vacuna pueda indicar una disminución de las protecciones de la vacuna con el tiempo, un hallazgo que contribuyó a la decisión de Estados Unidos el miércoles de comenzar a ofrecer vacunas de refuerzo a los estadounidenses de manera generalizada a partir del próximo mes.

La vacuna puede ser menos eficaz para prevenir la infección con la variante Delta altamente contagiosa, ahora la versión principal del virus en Israel. Y la primera cohorte que se vacunó fue un grupo de mayor edad cuyos sistemas inmunológicos pueden haber sido más débiles para empezar.

En junio, los israelíes, convencidos de que lo peor había pasado, habían abandonado el distanciamiento social y otras precauciones.

“Todos se dedicaron a la tarea de tratar de dejar atrás el recuerdo de un año y medio muy difícil”, dijo el profesor Ran Balicer, presidente de un panel de expertos que asesora al gobierno israelí sobre la respuesta de Covid.

“En ese momento”, dijo, “el paradigma para muchos era que Israel es el país más vacunado del mundo, que las personas vacunadas rara vez se infectan, que aún más rara vez se enferman gravemente y que, básicamente, con muy poca frecuencia. Tomando pocas precauciones, la población estaba muy cerca de la inmunidad colectiva, considerando todo. Eso no fue un error “.

El problema, dijo, era que lo que era cierto para el virus original “no era necesariamente cierto para las variantes futuras junto con la inmunidad menguante”.

La gran mayoría de la población mayor de Israel había recibido dos dosis de la vacuna Pfizer-BioNTech a fines de febrero, y ahora alrededor del 78 por ciento de la población de 12 años o más está completamente vacunada.

Todavía se cree que la vacuna ayuda a prevenir enfermedades graves en quienes se infectan, aunque algunos datos israelíes sugieren la posibilidad de un mayor riesgo de enfermedad grave entre quienes recibieron las primeras vacunas. El número de muertes en Israel ha aumentado en el último mes a medida que aumentaba la tasa de infección.

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Al ver que los niveles de infección caían en la primavera, y decidido a reiniciar la economía, Israel retiró su sistema de pases electrónicos, alivió las prohibiciones de viaje y levantó todas las demás restricciones. El último en desaparecer fue el mandato de máscaras de interior el 15 de junio.

Días antes, sin embargo, una familia había regresado de unas vacaciones en Grecia a la ciudad central de Modiin, un centro de cercanías de clase media entre Tel Aviv y Jerusalén. Más del 90 por ciento de sus residentes de 12 años o más están vacunados, según su alcalde, Haim Bibas, lo que la convierte en una de las ciudades más vacunadas de Israel.

Pero la familia incluía a un niño demasiado pequeño para ser vacunado y que debería haber pasado al menos 10 días en cuarentena domiciliaria a la espera de una prueba de PCR negativa, según las regulaciones en ese momento.

En cambio, los padres enviaron al niño a la escuela. Al final, unos 80 estudiantes se infectaron con la variante Delta.

“El niño no tiene la culpa”, dijo Bibas, señalando indirectamente con el dedo a los padres.

Un segundo brote se produjo casi simultáneamente en circunstancias similares en una escuela del norte.

Desde entonces, la variante Delta se ha apoderado de Israel y ahora proviene principalmente del interior del país.

El profesor Balicer había advertido en mayo que, a pesar del éxito inicial, la pandemia de Israel no había terminado. Existía el riesgo continuo de variantes que podrían ser más impermeables a la vacuna. De una población de nueve millones, alrededor de un millón de israelíes elegibles hasta ahora han optado por no vacunarse en absoluto. Y entre los completamente inoculados, los científicos israelíes han encontrado evidencia creciente de una inmunidad menguante, particularmente entre la población mayor que se vacunó primero.

Los datos publicados por el Ministerio de Salud de Israel a fines de julio sugirieron que la inyección de Pfizer tenía solo un 39 por ciento de efectividad contra la prevención de infecciones en el país a fines de junio y principios de julio, en comparación con el 95 por ciento de enero a principios de abril. En ambos períodos, sin embargo, la inyección fue más del 90 por ciento efectiva para prevenir enfermedades graves.

Los expertos advierten que estas primeras evaluaciones no han sido científicamente probadas: el pequeño número de casos involucrados, las políticas de pruebas de Israel y una serie de otros sesgos podrían haber sesgado los resultados.

Sin embargo, a medida que se acercaba el verano, las infecciones comenzaron a aumentar. No había escuela, las familias abarrotaban los hoteles locales y hasta 40.000 personas al día volaban al extranjero, incluso cuando la variante Delta arrasaba en todo el mundo. Después de muchos días de cero muertes de Covid en junio, al menos 230 israelíes han muerto en lo que va de mes.

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A diferencia de los anteriores epicentros de infección en las comunidades ultraortodoxas menos vacunadas y abarrotadas de Israel, este flagelo se apoderó principalmente de los suburbios de clase media bien vacunados.

Algunos expertos han acusado al nuevo gobierno de haber respondido con lentitud.

El resurgimiento del contagio coincidió con la juramentación del gobierno de Bennett a mediados de junio. Después de tres bloqueos israelíes, Bennett entró con un nuevo enfoque, determinando que el país tenía que vivir con el virus y mantener el negocio funcionando a plena capacidad. Llamó a la política “supresión suave”.

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El mandato de máscaras para interiores se restableció el 25 de junio, pero el cumplimiento fue laxo. Expertos médicos alarmados comenzaron a instar a que se tomen medidas más estrictas, incluidas las restricciones a todas las reuniones. El panel asesor del gobierno convocó dos veces, en julio y nuevamente el 1 de agosto, para el restablecimiento inmediato del sistema electrónico Green Pass.

“Fue solo en las últimas dos semanas que volvió la sensación de urgencia”, dijo el profesor Nadav Davidovitch, experto en salud pública y miembro del panel asesor. “Lo que estamos haciendo ahora, lo teníamos que hacer en julio”.

Pero después de la euforia prematura de la primavera, la fatiga de los virus ha dificultado volver a los estrictos protocolos antivirus.

“Es una cuestión de disciplina”, dijo la profesora Galia Rahav, jefa de la Unidad de Enfermedades Infecciosas y Laboratorios del Centro Médico Sheba cerca de Tel Aviv. “La gente está harta de las máscaras. Quieren vivir “.

A los funcionarios les preocupa que muchos israelíes sigan ajenos al creciente peligro.

“El público israelí aún no ha asimilado que estamos en una cuarta ola significativa”, dijo Tomer Lotan, director general del Ministerio de Seguridad Pública, que es responsable de la aplicación. “Seguimos en modo de rutina, con la sensación de que estamos vacunados. Es difícil hacer un cambio en el discurso público y decir: ‘Escucha, estamos en una catástrofe’ ”.

Israel ahora está depositando sus esperanzas en las inyecciones de refuerzo. Comenzando con los de 60 años o más, y expandiendo rápidamente el impulso a los de 50 años o más, más de un millón de ciudadanos ya han recibido una tercera dosis este mes. Los investigadores israelíes dicen que hay señales preliminares de que las nuevas infecciones entre las personas mayores vacunadas pueden tener comenzó a caer.

Un estudio preliminar publicado el miércoles por Maccabi, un proveedor de atención médica israelí, encontró que una inyección de refuerzo de la vacuna Pfizer proporcionó un 86 por ciento de efectividad contra la infección en personas mayores de 60 años, una semana o más después de recibir la tercera dosis.

Hay un debate mundial sobre los impulsores. La administración de Biden anunció el miércoles que los estadounidenses que recibieron las vacunas Pfizer-BioNTech y Moderna podrían recibir inyecciones de refuerzo ocho meses después de recibir su segunda dosis.

Pero la Organización Mundial de la Salud sostiene que las vacunas disponibles se utilizarían mejor para inocular a personas de alto riesgo en países pobres donde pocos han recibido las inyecciones y donde podrían surgir nuevas variantes.

La mayoría de los palestinos en Cisjordania y Gaza siguen sin vacunar después de que funcionarios palestinos rechazaron un acuerdo de intercambio de vacunas con Israel en junio.

El profesor Davidovitch, el experto en salud pública israelí, recibió una tercera oportunidad. Pero ahora está convencido de la necesidad de una estrategia de varios niveles, que incluya el uso de máscaras, la limitación del acceso a los lugares públicos a los vacunados o que se hayan recuperado del virus y medidas para fortalecer el sistema de atención de la salud.

“Se suponía que las vacunas resolverían todo”, dijo. “Ahora entendemos que las vacunas no son suficientes”.