James Webb es capaz de investigar atmósferas de planetas a 700 años luz de distancia | Tecnología

El telescopio espacial James Webb de la NASA acaba de obtener otra primicia: un perfil molecular y químico de los cielos de un mundo distante. Esto nunca se había logrado a tanta distancia.

Mientras que James Webb y otros telescopios naves espaciales, como Hubble y Spitzer de la MACETAhan revelado previamente ingredientes aislados de la atmósfera de este planeta en ebullición, las nuevas lecturas de James proporcionan un análisis completo de átomos y moléculas.

Los datos más recientes también dan una idea de cómo se verían estas nubes de cerca: fragmentadas en lugar de una única capa uniforme sobre el planeta. El conjunto de instrumentos de alta sensibilidad del telescopio ha sido dirigido a la atmósfera de Avispa-39b, un planeta que orbita alrededor de una estrella situada a unos 700 años luz de distancia.

Los hallazgos son una demostración de la capacidad de los instrumentos de la james webb para llevar a cabo la amplia gama de investigaciones de todo tipo de exoplanetas que espera la comunidad científica.

«Observamos el exoplaneta con múltiples instrumentos que, juntos, brindan una amplia franja del espectro infrarrojo y una panoplia de firmas químicas inaccesibles hasta esta misión. Datos como este cambian las reglas del juego«, explica Natalie Batalha, astrónoma de la Universidad de California que participa en la investigación de la NASA.

Los descubrimientos de James Webb

El conjunto de descubrimientos se detalla en un conjunto de cinco nuevos artículos científicos, tres de los cuales están en prensa y dos en revisión, explican en la web de la NASA.

Entre las revelaciones sin precedentes se encuentra la primera detección en la atmósfera de un exoplaneta de dióxido de azufre (SO2), una molécula producida por reacciones químicas provocadas por la luz de alta energía de la estrella madre del planeta. En la Tierra, la capa protectora de ozono de la atmósfera superior se crea de manera similar.

Esto llevó a otra primicia: los científicos aplicaron modelos informáticos fotoquímicos a datos que requieren una explicación completa de dicha física. Las mejoras resultantes en el modelado ayudarán a construir el conocimiento tecnológico para interpretar posibles signos de habitabilidad en el futuro.

La proximidad del planeta a su estrella anfitriona, ocho veces más cerca que Mercurio de nuestro Sol, también lo convierte en un laboratorio para estudiar los efectos de la radiación de estrellas anfitrionas en exoplanetas.

Una mejor comprensión de la conexión estrella-planeta debería proporcionar una comprensión más profunda de cómo estos procesos afectan la diversidad de planetas observados en la galaxia. y así sería más fácil encontrar planetas que puedan albergar vida.

¿Cómo fue posible observar la atmósfera a 700 años luz?

Para ver la luz de WASP-39 b, James Webb siguió el paso del planeta frente a su estrella, lo que permitió que parte de la luz de la estrella se filtrara a través de la atmósfera del planeta.

Los diferentes tipos de sustancias químicas en la atmósfera absorben diferentes colores del espectro de la luz de las estrellas, por lo que los colores que faltan les indican a los astrónomos qué moléculas están presentes. Al observar el universo en luz infrarroja, el telescopio puede detectar firmas químicas que no se pueden detectar en luz visible.

Otros componentes atmosféricos detectados por el telescopio son el sodio (Na), el potasio (K) y el vapor de agua (H2O), lo que confirma las observaciones anteriores realizadas con telescopios espaciales y terrestres, además de encontrar otros rastros de agua, en estas longitudes de onda más largas. que no se había visto antes.

El James Webb también observó dióxido de carbono (CO2) a una resolución más alta, proporcionando el doble de datos que los informados en sus observaciones anteriores. Por otro lado, se detectó monóxido de carbono (CO), pero los datos de Webb no mostraron signos evidentes de metano (CH4) o sulfuro de hidrógeno (H2S).

Para capturar este amplio espectro de la atmósfera de WASP-39 b, un equipo internacional de cientos de personas analizó de forma independiente los datos de cuatro de los modos de instrumentos finamente calibrados del telescopio James Webb.

Como se dijo hace unos años, James Webb es el mayor logro de la humanidad. Al menos a nivel científico y tecnológico. No sólo por la obra de ingeniería que es, sino por lo que está aportando al conocimiento humano.

Con información de Telam, Reuters y AP