Japón, frente al cambio climático, está construyendo centrales eléctricas de carbón


Japón, la tercera economía más grande del mundo, se está inclinando hacia el poder del carbón, un movimiento sorprendente en un momento en que la crisis climática se está acelerando y la mayoría de sus pares económicos están reduciendo la fuente de energía altamente contaminante.

La perspectiva de más carbón ha estado surgiendo durante años: en 2018, Japón propuso agregar 36 nuevas plantas de carbón a su flota. A principios de este mes, el New York Times informó que Japón ha revisado ese plan, pero todavía está en camino de agregar un total de 22 centrales eléctricas de carbón en 17 sitios en los próximos cinco años. Unas 15 de estas plantas ya están en construcción.

Si las 22 plantas llegaran a buen término, Japón instalará suficiente capacidad de energía de carbón para emitir un adicional 74,7 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono cada año, más que las emisiones totales de países como Noruega y Suecia.

Esta acumulación de carbón convertiría a Japón, el quinto emisor de gases de efecto invernadero más grande del mundo, en el único país del G7 que construye más centrales eléctricas de carbón a nivel nacional y el mayor financiador del G7 de generación de carbón en otros países.

Según el acuerdo climático de París, Japón se comprometió a reducir sus emisiones un 26 por ciento por debajo de los niveles de 2013 para 2030, un objetivo que los activistas ya consideraban débil. El año pasado, el gabinete de Japón también adoptó una estrategia de reducción de emisiones que haría que el país carbono neutral después de 2050. Pero si las 22 nuevas plantas de carbón se ponen en funcionamiento, Japón podría pasar volando sus Objetivo 2030 y alejarse más de su objetivo 2050.

“El carbón es la mayor fuente de emisiones de CO2 de Japón”, dijo Kimiko Hirata, directora internacional de Red Kiko, un grupo japonés de defensa del medio ambiente. “Construir carbón nuevo es una clara contradicción con el acuerdo de París con el que Japón está alineado”.

También es incómodo para los organizadores de los Juegos Olímpicos de 2020 en Tokio, que afirman “construir la base de la descarbonización”Con amplia energía renovable, vehículos impulsados ​​por hidrógeno y compensaciones de carbono.

Pero la medida muestra que a pesar de la supuesta preocupación de este gobierno por el clima, hay fuerzas políticas y económicas más poderosas, y jugadores, que impulsan la política energética de Japón, a menudo en contra de la voluntad de muchos ciudadanos japoneses. Como país insular pobre en recursos, Japón depende de las importaciones para más del 90 por ciento de su energía, por lo que el gobierno está preocupado por asegurar fuentes confiables de combustible. El carbón que Japón compra a los aliados regionales le da tranquilidad a algunas partes del gobierno.

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El poder del carbón también es un pilar de la estrategia de exportación de Japón. Sus bancos financian plantas de energía construidas y diseñadas en Japón en todo el mundo.

Entonces, a pesar de experimentar sus propios impactos del cambio climático, desde aumento del nivel del mar a calor extremo mortal, Japón está avanzando con una fuente de combustible que está exacerbando el problema.

Japón todavía se está recuperando del desastre nuclear de Fukushima Daiichi

Para entender por qué Japón recurriría al carbón en este momento crítico de la historia, tenemos que volver a 2011, cuando un terremoto de magnitud 9 desencadenó un tsunami masivo que se elevó más de 20 pies de alto y golpeó partes de la costa del Pacífico de Japón.

Los reactores de la central nuclear de Fukushima Daiichi se apagaron automáticamente en respuesta al terremoto, pero el tsunami derribó el malecón de la planta y detuvo los generadores de respaldo que proporcionaban refrigeración vital a los reactores inactivos. El refrigerante perdido provocó derrumbes y explosiones en la planta, liberando material radioactivo peligroso.

En respuesta, más de 150,000 personas fueron evacuadas de la región. Si bien hubo algunos aumentos en exposición a la radiación ambiental, los principales daños del desastre provienen de reubicar a tanta gente, que van desde enfermedades empeoradas, desde la pérdida de acceso a la atención médica hasta problemas de salud mental como Trastorno de estrés postraumático.

Mientras tanto, toda la flota de energía nuclear de Japón, que proporciona un tercio de la electricidad del país, se desconectó para inspecciones y actualizaciones de seguridad. Antes del desastre, Japón buscaba aumentar su cuota de energía nuclear para 53 por ciento.

Los impactos del desastre también afectaron a otros países. Alemania también se estaba preparando para construir más centrales nucleares antes del terremoto de 2011. Después del desastre de Fukushima, Alemania sacó un 180 y decidió embarcarse en poner fin por completo a su uso de la energía nuclear.

Nueve años después, los impactos del terremoto continúan sacudiendo a Japón. El país tiene o desmantelará 24 reactores, 40 por ciento de su total. De los reactores restantes, menos de la mitad se han reiniciado. La participación de la energía nuclear en la generación de electricidad ahora ha caído al 3 por ciento, con los combustibles fósiles llenando el vacío en gran medida.

Diagrama de la generación de electricidad de Japón entre 2000 y 2017.

La energía nuclear en Japón se cerró poco después del terremoto de Tohoku en 2011, dejando los combustibles fósiles para llenar el vacío.
Administración de información energética

Vale la pena señalar que el consumo de carbón de Japón estaba aumentando antes del desastre de Fukushima, pero el terremoto, el tsunami y la crisis aceleraron su aumento. Mientras que Japón ha estado desplegando más energía renovable fue el 17.4 por ciento de la combinación energética en 2018 – Más de la mitad de la electricidad de Japón proviene del carbón y el gas natural.

El gobierno japonés está más preocupado por la economía que por el medio ambiente.

El gobierno proclama públicamente sus preocupaciones sobre el medio ambiente y su buena fe verde, pero el poderoso Japón Ministerio de Economía, Comercio e Industria (METI) es un jugador clave en las decisiones sobre la energía del país, y prioriza la energía confiable y barata sobre las bajas emisiones. El primer ministro japonés, Abe Shinzo, también ha aprovechado el ministerio para avanzar su agenda para impulsar el crecimiento económico de Japón, directamente intervenir en sectores como la energía.

METI se ha quejado durante mucho tiempo de que Japón paga algunos de los costos de energía más altos del mundo y ha estado buscando una fuente de electricidad confiable y de bajo costo.

Gráfico de precios de la energía en Japón en comparación con otros países.

Japón tiene algunos de los precios de electricidad más altos del mundo.
METI

Eso se debe a que Japón depende de las exportaciones y todavía tiene mucha industria pesada que enfrenta una competencia más dura de competidores como China. Esos altos precios de la energía aumentan los precios de las exportaciones de Japón. Añadir a eso ralentizando el crecimiento económico y una deuda que es más del doble de la producción económica total de Japón, y usted tiene un gobierno que enfrenta una presión aplastante para reducir los costos y aumentar los negocios.

En este momento, partes de Japón están apostando fuertemente por las energías renovables. La prefectura de Fukushima, donde se encuentra la planta nuclear de Fukushima Daiichi, está tratando de distanciarse de la nuclear, con el objetivo de ser alimentada 100 por ciento por renovables para 2040. Las energías renovables actualmente proporcionan el 40 por ciento de la electricidad de la prefectura.

Pero en todo Japón, la generación solar, eólica, geotérmica e hidroeléctrica proporciona solo 17 por ciento de la electricidad del país. Como un país insular densamente poblado, Japón se ha topado con restricciones de uso de la tierra alrededor del despliegue de plantas eólicas y solares a gran escala. Las reglas del mercado de energía también han mantenido altos los precios de la energía solar y eólica en Japón, aunque METI recientemente ha tomado medidas para relajar estas regulaciones para ayudar menores costos de energía limpia.

A largo plazo, el gobierno sigue siendo escéptico de que las energías renovables puedan cumplir los objetivos económicos y climáticos de Japón al mismo tiempo.

“La situación actual es que para la energía renovable con una producción fluctuante como la energía solar y eólica, etc., son necesarios ajustes mediante el control de la demanda, bombeo, energía térmica, etc., y la descarbonización completa es difícil utilizando estos métodos solos”, según METI’s 2018 plan estratégico de energía. “Se vuelven más útiles cuando se combinan con el almacenamiento de electricidad y el hidrógeno, pero existen los problemas del aumento en comparación con el extranjero del costo de generación de energía y las restricciones de la red eléctrica, etc.”

Eso prácticamente deja a la energía nuclear como la opción restante de Japón para la electricidad libre de carbono. Pero el público está decididamente en contra. “Nuclear tiene una reputación bastante mala en Japón”, dijo Scott Harold, politólogo de la Corporación RAND.

Con la energía nuclear fuera de la mesa y el escepticismo en torno a las energías renovables, los funcionarios japoneses han recurrido cada vez más al gas natural y al carbón, por las objeciones de los ambientalistas y locales en muchas de las comunidades donde se planean nuevas plantas.

Los activistas ambientales ven esto como una decisión motivada más por ahorrar dinero que por tratar de mejorar la confiabilidad energética. “Es cierto que las renovables son aún más caras que el carbón, y el carbón es una de las opciones más baratas en Japón, pero también es cierto que sin construir nueva energía de carbón, no tenemos ningún problema en el suministro de electricidad en Japón independientemente [of the] parada nuclear ”, dijo Hirata. De hecho, algunos proyectos de energía de carbón fueron cancelados debido a falta de demanda energética, así como la presión de los clientes para usar energía más limpia y regulaciones ambientales más estrictas.

El ascenso de China amenaza a Japón, por lo que quiere usar carbón para solidificar y expandir su influencia.

Detrás de India y China, Japón es el tercer mayor importador mundial de carbón. Alrededor de dos tercios del carbón de Japón proviene de Australia, un país que también enfrenta desastres relacionados con el clima y está luchando por frenar su dependencia económica del carbón.

Pero Japón también es un importante exportador de tecnología de carbón, y su gobierno ha utilizado estas plantas de energía como un medio para ejercer poder blando. A través de instituciones gubernamentales como el Banco de Japón para la Cooperación Internacional, el gobierno ha financiado nuevas centrales eléctricas de carbón en países como Vietnam, Indonesiay Bangladesh.

El gobierno de Japón ha argumentado que estas plantas de carbón utilizan ultra supercrítico calderas que son mucho más eficientes energéticamente y contaminan menos por unidad de energía. Pero estas plantas aún emiten gases de efecto invernadero y no son un iniciador para los activistas que quieren que el mundo reduzca a cero las emisiones de carbono.

Al mismo tiempo, China está financiando plantas de carbón en muchos de estos mismos países. China está utilizando el financiamiento del carbón como un elemento clave de su Iniciativa de cinturones y carreteras para expandir su influencia económica y política en Asia y África. Tanto Japón como China ahora están corriendo para asegurar contratos de construcción lucrativos en los países en desarrollo para ampliar su alcance estratégico.

Gráfico de financiamiento renovable y de carbón entre países del G20.

Japón es uno de los mayores financistas del poder del carbón en el mundo, detrás de China.
Consejo de Defensa de Recursos Naturales

Mientras tanto, Japón tiene una creciente rivalidad con otra potencia regional en crecimiento, Corea del Sur. Seúl ha hecho la energía nuclear es una planta clave de su estrategia de exportación y también apunta a muchos de los mismos mercados que Japón, como Vietnam, Indonesia y Tailandia.

Sin embargo, las exportaciones de carbón de Japón están erosionando su posición internacional. En la reunión climática de las Naciones Unidas en diciembre en Madrid, el Ministro de Medio Ambiente japonés Shinjiro Koizumi recibió una recepción helada cuando Japón llegó sin nuevos compromisos para frenar sus emisiones y sin indicios de que frenaría su financiación de plantas de carbón en otros países.

Manifestantes en Disfraces de Pikachu se reunieron en el lugar para protestar por el continuo apoyo financiero de Japón al poder del carbón en los países en desarrollo. El secretario general de la ONU, António Guterres, pidió al mundo que rompa su “adicción al carbón”, lo que Koizumi vio como un mensaje directo a Japón.

Activistas medioambientales participan en una protesta que pide al Grupo de las 20 naciones (G20) que ponga fin a la financiación del carbón y los combustibles fósiles, frente a la Embajada de Japón el 26 de junio de 2019 en Manila, Filipinas.

Activistas en Filipinas protestan por el financiamiento japonés de las centrales eléctricas de carbón en su país.
Ezra Acayan / Getty Images

“Por supuesto, soy consciente de las críticas mundiales, incluidas nuestras políticas relacionadas con el carbón”, dijo Koizumi en la conferencia. “Un número creciente de personas en Japón, incluido yo mismo, cree que se deben tomar más medidas climáticas”.

La pregunta ahora es qué traerá Japón a la mesa a finales de este año en Glasgow en la reunión COP26, donde se espera que los países que son parte del acuerdo de París traigan compromisos más agresivos para reducir sus emisiones. Japón podría dejar de lado algunas de las plantas de carbón que tiene en la mesa de dibujo o despojar a sus bancos públicos de los combustibles fósiles. Pero eso es poco probable que ocurra bajo el gobierno actual.

Y si Japón vuelve a aparecer con las manos vacías, podría socavar el entusiasmo de otras naciones para aumentar sus ambiciones.