Jay Powell advierte que no hay una forma ‘indolora’ de controlar la inflación a medida que aumentan los riesgos de recesión en EE. UU.

El presidente de la Fed, Jay Powell, ha sostenido durante mucho tiempo que el banco central de EE. UU. podría controlar la inflación desenfrenada sin llevar a la economía más grande del mundo a una recesión, diciendo en julio que él y sus colegas «no están tratando de tener una recesión, y no queremos creo que tenemos que hacerlo”.

El miércoles, sin embargo, ese optimismo se evaporó cuando Powell pronunció uno de sus pronunciamientos más sombríos hasta la fecha sobre las perspectivas económicas en medio de lo que se ha convertido en la campaña más agresiva para endurecer la política monetaria desde 1981.

“Tenemos que dejar atrás la inflación. Ojalá hubiera una manera indolora de hacerlo”, dijo en la conferencia de prensa posterior a la decisión de la Fed de extender aún más su reciente serie de aumentos de tasas de gran tamaño. «No lo hay».

Los comentarios de Powell se produjeron cuando el banco central de EE. UU. entregó un tercer aumento consecutivo de 0,75 puntos porcentuales a su tasa de política de referencia, un movimiento que elevó la tasa de fondos federales a un nuevo rango objetivo de 3 por ciento a 3,25 por ciento.

Los economistas interpretaron el mensaje como una admisión de que el objetivo declarado previamente por Powell de lograr un «aterrizaje suave», mediante el cual el banco central pueda enfriar la economía sin pérdidas excesivas de empleos, se estaba volviendo cada vez más poco realista. El propio presidente de la Fed admitió que las probabilidades de ese resultado “disminuyen” mientras más se mantengan las tasas restrictivas.

Pero lo que también encontraron sorprendente sobre los comentarios de Powell fue la incertidumbre que expresó sobre cuán severa podría resultar una recesión de los esfuerzos de la Fed para erradicar la inflación.

“La noticia de la conferencia de prensa es el reconocimiento del presidente de que en realidad no se trata solo de un crecimiento débil”, dijo Jonathan Pingle, economista jefe para EE. UU. de UBS que trabajó anteriormente en la Fed. “Existe un riesgo muy real de recesión y muestra una voluntad muy real de seguir adelante con un aterrizaje forzoso”.

La dura evaluación de Powell sacudió a los mercados financieros, y las acciones estadounidenses borraron un repunte anterior para terminar el día con una caída de casi un 2 por ciento. El rendimiento de la nota del Tesoro a dos años, que es muy sensible a los cambios en las perspectivas de la política monetaria, subió a un máximo de aproximadamente 15 años del 4,1 por ciento.

El mensaje de Powell se vio reforzado por un conjunto revisado de proyecciones económicas publicado por la Fed el miércoles, que compiló los pronósticos individuales de los funcionarios sobre la tasa de fondos federales, el crecimiento, la inflación y el desempleo hasta fines de 2025.

Los funcionarios proyectan que las tasas aumenten hasta un 4,4 por ciento para fines de año antes de alcanzar un máximo de 4,6 por ciento en 2023. Durante ese período, la estimación mediana hace que la tasa de desempleo aumente a 4,4 por ciento a medida que el crecimiento se desacelera a 0,2 por ciento este año y se establece en 1,2 por ciento el próximo año.

Se espera que la inflación “básica”, que excluye elementos volátiles como la energía y los alimentos, caiga del 4,5 % a fines de año al 3,1 % y 2,3 % en 2023 y 2024, respectivamente. En 2025, se espera que se mantenga justo por encima del objetivo del 2% de la Fed.

Las revisiones, que aún no llegaron a pronosticar una contracción económica absoluta, marcaron un cambio radical con respecto a las estimaciones anteriores publicadas en junio. Esos mostraron un camino mucho más benigno para los aumentos de tasas, mucho menos desempleo y un crecimiento más sólido incluso cuando la inflación se desaceleró.

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“Han escrito un pronóstico que de manera bastante implícita tiene una recesión”, dijo Vincent Reinhart, quien trabajó en la Fed durante más de 20 años y ahora está en BNY Mellon.

Agregó que cuando la tasa de desempleo aumenta tan significativamente como los formuladores de políticas ahora esperan que lo haga, la historia sugiere que se afianza una recesión económica. Además, Reinhart dijo que es posible que la tasa de desempleo deba aumentar más de lo que se anticipa actualmente para que la Fed logre su objetivo de estabilidad de precios.

“Admitieron que tienen mucho trabajo por hacer, admitieron que habría dolor asociado con eso, pero trataron de minimizar el dolor”, dijo sobre las nuevas proyecciones económicas.

Muchos economistas advierten que volver a controlar la inflación puede requerir que la tasa de desempleo aumente más allá del 5 por ciento, y un grupo de economistas académicos sugirió recientemente que es posible que deba superar el 7 por ciento. Algunos también advierten que la tasa de fondos federales eventualmente eclipsará el pronóstico promedio de los funcionarios de la Fed, alcanzando un máximo de alrededor del 5 por ciento.

Mucho dependerá de lo que suceda con la inflación, que ha demostrado ser mucho más persistente y difícil de erradicar de lo esperado.

Powell dijo que la Fed seguirá de cerca los datos entrantes para determinar si puede reducir su ritmo agresivo de aumentos de tasas de 0,75 puntos porcentuales. Pero según Gargi Chaudhuri de BlackRock, es poco probable que tanto la inflación como el mercado laboral caigan lo suficiente como para justificar un aumento menor en la reunión de noviembre.

Para pausar por completo el ciclo de endurecimiento, Powell dijo que el banco central tendría que tener «confianza» en que la inflación está bajando, reiterando el mensaje de línea dura que entregó en la reunión anual de banqueros centrales el mes pasado en Jackson Hole, Wyoming, de que la Fed “sigue así hasta que termines el trabajo”.

Peter Hooper, un veterano de la Fed de casi tres décadas que ahora es el jefe global de investigación económica en Deutsche Bank, dijo que la promesa será cada vez más difícil de cumplir a medida que comiencen a acumularse las pérdidas de empleo y los datos económicos tomen un giro más decisivo.

“La Fed está políticamente en una situación difícil”, dijo. “Nos dijeron que va a ser doloroso, pero en el momento en que comienzas a ser específico sobre cuánto va a tomar la recesión, comienza a generar mucha oposición”.

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