Jessica Watkins será la primera mujer negra en unirse a la tripulación de la estación espacial

Dos décadas después de que la Estación Espacial Internacional se convirtiera en el hogar en órbita de la humanidad durante mucho tiempo, Jessica Watkins, una astronauta de la NASA, está lista para convertirse en la primera mujer negra en unirse a su tripulación para una misión a largo plazo.

La NASA anunció el martes que el Dr. Watkins, un geólogo criado en Lafayette, Colorado, se desempeñaría como especialista en misiones en el próximo vuelo de astronautas de SpaceX, conocido como Crew-4, a la estación espacial. Se unirá a otros dos astronautas de la NASA y un astronauta italiano para una misión de seis meses a bordo del laboratorio orbital que está programado para comenzar en abril.


En una entrevista, la Dra. Watkins dijo que esperaba que ir a la estación espacial fuera un ejemplo para los niños de color, y “especialmente para las niñas de color, para poder ver un ejemplo de las formas en que pueden participar y tener éxito”.

Ella agregó: “Para mí, eso ha sido muy importante, por lo que si puedo contribuir a eso de alguna manera, definitivamente vale la pena”.

Solo siete de las 249 personas que abordaron la estación espacial desde su creación en 2000 eran negras. Victor Glover, un comandante de la Armada y piloto de pruebas que se unió al cuerpo de astronautas de la NASA en 2013, se convirtió en el primer miembro de la tripulación negra en una misión regular de larga duración en la estación; su misión comenzó el año pasado. Los seis astronautas negros que habían visitado la estación espacial antes que Glover formaban parte de las tripulaciones del transbordador espacial que permanecieron aproximadamente 12 días.


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En 1983, Guion S. Bluford se convirtió en el primer afroamericano en ir al espacio, y Mae Jemison fue la primera mujer negra en hacerlo, en 1992. En 1961, Ed Dwight, un piloto de la Fuerza Aérea, fue el primer astronauta negro en entrenamiento de la NASA. pero no fue seleccionado. En septiembre, Sian Proctor, miembro de la misión de astronauta aficionado Inspiration4 de SpaceX que fue a la órbita pero no a la estación espacial, se convirtió en la primera mujer negra en servir como piloto de una nave espacial.

Jeanette Epps, una astronauta de la NASA, inicialmente iba a ser la primera mujer negra en vivir y trabajar en la estación espacial, en 2018. Pero fue reemplazada por otro astronauta por razones que la NASA no ha explicado. Ella sigue programada para una misión de seis meses como parte de la primera tripulación de astronautas operativa en llevar la cápsula Starliner de Boeing a la estación. Pero el desarrollo de esa cápsula lleva años de retraso. Este verano, un conjunto defectuoso de válvulas descubierto en el sistema de propulsión de Starliner antes de un lanzamiento de prueba sin tripulación retrasó aún más la misión del Dr. Epps hasta finales de 2022 como muy pronto.

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La Dra. Watkins completó sus estudios de pregrado en la Universidad de Stanford y obtuvo un doctorado de la Universidad de California, Los Ángeles, con un estudio de deslizamientos de tierra en Marte y la Tierra. Ha trabajado con los laboratorios de ciencia de la NASA, en proyectos que incluyen la misión del rover Mars Curiosity, y se unió al cuerpo de astronautas en 2017. Convertirse en astronauta, dijo, era “algo con lo que soñé durante mucho tiempo desde que era muy pequeña, pero definitivamente no es algo que pensé que sucedería “.

El año pasado, estuvo entre los 18 astronautas nombrados por la NASA para representar el programa Artemis de la agencia, un esfuerzo multimillonario para devolver a los humanos, incluida la primera mujer y la primera persona de color, a la superficie de la luna en 2025. a la luna durante el programa Apolo eran todos hombres blancos. En los últimos años, la agencia ha buscado que sus programas de astronautas sean más representativos de la población estadounidense.

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“Explorar el espacio más allá de LEO es un gran esfuerzo, y debemos contar con la participación de todas las partes de nuestra sociedad”, dijo Ken Bowersox, un alto funcionario del ala de operaciones espaciales de la NASA y ex astronauta, durante un evento la semana pasada, refiriéndose a los objetivos de la agencia más allá de la órbita terrestre baja.

La Dra. Watkins había estado entrenando para un viaje al espacio durante meses antes de su asignación de tripulación. Ha completado simulaciones de caminatas espaciales en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston y ha aprendido los entresijos de la estación espacial, un laboratorio científico del tamaño de un campo de fútbol a 260 millas sobre la Tierra.

“Ciertamente no se me escapa que hemos llegado a este momento de la historia”, dijo sobre ser la primera mujer negra en llevar a cabo una misión de larga duración. “Este momento no vale la pena si no podemos concentrarnos en el trabajo y desempeñarnos bien”.