Joan Washington, entrenadora de dialecto de las estrellas, muere a los 74 años

Joan Washington, una aclamada entrenadora de dialectos que le enseñó a Penélope Cruz a sonar griega, a Jessica Chastain a sonar israelí y a todo un elenco de actores británicos a hablar como judíos de Brooklyn, murió el 2 de septiembre en su casa en Avening, Inglaterra. Ella tenía 74 años.

Su esposo, el actor Richard E. Grant, anunció su muerte en Twitter. Más tarde dijo que la causa era cáncer de pulmón.

En una carrera que abarca cuatro décadas, Washington se ganó la reputación de ser una especie de versión inversa de Henry Higgins, el elocuente que enseñó a Eliza Doolittle el inglés del rey en la obra de George Bernard Shaw “Pigmalión”: instruyó a los actores para que no hablaran solo en dialectos sino también en melodías regionales y locales, incluso históricas.

Enseñó actores para la mayoría de los principales teatros nacionales y regionales de Gran Bretaña; si un artista británico aparecía en el escenario hablando un grueso dialecto americano, digamos, en “Brighton Beach Memoirs” de Neil Simon, era muy probable que fuera obra de la Sra. Washington.

También trabajó en un flujo constante de películas. Se asoció con la Sra. Cruz para “La mandolina del capitán Corelli” (2001), la Sra. Chastain para “The Debt” (2010), Kate Beckinsale para “Emma” (1996) y la actriz británica Thandie Newton para “W.” La versión de 2008 de Oliver Stone sobre la vida de George W. Bush, en la que interpretó a Condoleezza Rice, la exasesora de seguridad nacional de EE. UU.

El dialecto, dijo Washington, no se trataba solo de imitar, de leer un guión con acento. Tenía que estar integrado en el núcleo de una actuación.

“Un entrenador de dialecto debe estar allí desde el principio”, dijo al periódico británico The Independent en 1991. “De lo contrario, se establecen los malos hábitos; se convierte en un simple trabajo de vendaje. Ya hay bastante deshacer “.

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La Sra. Washington era una especie de intérprete, aunque nunca en el escenario ni en la pantalla. Podía adoptar instantáneamente cualquier dialecto que estuviera enseñando, y afirmó tener dominio sobre 124 sonidos de vocales, solo seis menos de lo que se jactaba el profesor Higgins.

Aunque nació y se crió en Escocia, Washington empleó un acento inglés estándar cuando enseñaba a los estadounidenses. Dijo que trajeron demasiadas suposiciones sobre cómo suena el inglés “correcto” y podrían confundirse con su elocución escocesa natural.

“El problema para los estadounidenses que hablan inglés es que pronuncian sus consonantes con demasiada precisión, lo que hace que suene más bien adquirido y de clase media”, dijo en una entrevista de 1986 con The Sunday Telegraph. “Cuanto más grandiosos somos, menos confiamos en las consonantes”.

La Sra. Washington descubrió su talento con una investigación exhaustiva. Antes de trabajar con actores, había enseñado pronunciación de inglés estándar en el Royal College of Nursing, cuyos estudiantes llegaban de toda Gran Bretaña y la Commonwealth. Sus grabaciones de sus acentos formaron la base de una vasta biblioteca de cintas que mantuvo como referencia.

Entrevistó y grabó a británicos mayores para capturar lo que Liverpool o Geordie, un acento de Tyneside, en el noreste de Inglaterra, podrían haber sonado hace décadas. Para mostrar cómo sonaba el inglés en la década de 1910, se basó en grabaciones de prisioneros británicos hechas por alemanes durante la Primera Guerra Mundial.

Sus métodos de instrucción fueron intensos. A menudo comenzaba entrevistando a los artistas para evaluar cómo pensaban que podría sonar un brahmán de Boston o un polaco de Varsovia. Tomó notas, resmas de ellas y luego se las entregó a los actores junto con copias de sus cintas.

A lo largo de una serie de sesiones, modificaba las R, ajustaba las inflexiones y suprimía los sibilantes no deseados hasta que una actriz estadounidense como Emma Stone sonaba como una auténtica cortesana inglesa del siglo XVIII, como lo hizo en la película de 2018 “The Favourite”.

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La Sra. Washington siempre trabajó como autónoma, pero estuvo más estrechamente asociada con el Royal National Theatre, donde trabajó en más de 70 espectáculos. Su primera película fue “Yentl” (1983), para la que le enseñó a la estrella y directora, Barbra Streisand, a hablar como una judía asquenazí en la Polonia de principios del siglo XX.

La Sra. Washington tenía sus propias teorías sobre los acentos y de dónde venían. Ella dijo que la plétora de dialectos y acentos de Gran Bretaña, todos apiñados en una isla de tamaño mediano, se deriva de su geografía y clima variables.

“Cornish es más duro y nasal que Devon porque es una península ventosa”, dijo a The Sunday Telegraph. “Si tienes el viento en la cara, tienes que hablar sin revelar mucho”.

Joan Geddie nació en Aberdeen, Escocia, el 21 de diciembre de 1946. Su padre, John, era médico y su madre, Maggie (Cook) Geddie, era enfermera.

Cuando tenía 18 años se mudó a Londres para asistir a la Escuela Central de Oratoria y Drama. Después de graduarse, enseñó oratoria, primero en un reformatorio para niñas y luego en el Royal College of Nursing.

En 1969 se casó con Keith Washington; luego se divorciaron. Junto con el Sr. Grant, le sobreviven su hijo, Tom Washington; su hija, Olivia Grant; y su hermano, David Geddie.

Mientras enseñaba, la Sra. Washington también consiguió trabajos secundarios como entrenadora de dialectos. En la Inglaterra consciente de clase de las décadas de la posguerra, millones de la clase media británica en expansión buscaron borrar cualquier rastro de sus orígenes proletarios, comenzando por sus acentos, que le proporcionaron un flujo constante de trabajo.

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Sus clientes incluían médicos y clérigos, así como actores, los únicos, dijo, que fueron en la dirección opuesta, buscando instrucciones sobre cómo sonar menos elegante.

En 1982, estaba enseñando en el Actors Centre de Londres cuando conoció al Sr. Grant, que había nacido y crecido en el país africano de Swazilandia (ahora Eswatini) y estaba tomando su clase para sonar más como un inglés nativo.

El Sr. Grant estaba enamorado, recordó más tarde, y le preguntó si podía darle lecciones privadas. Ella dijo que sí, a £ 20 la hora, alrededor de $ 43 en dólares de hoy.

“Pero sólo puedo pagar £ 12”, respondió.

“Está bien”, dijo, “pero tendrás que pagarme si alguna vez ‘lo logras'”.

Los dos se casaron en 1986, un año antes de que Grant hiciera su debut cinematográfico en “Withnail and I”, que de la noche a la mañana lo convirtió en uno de los actores más solicitados de Gran Bretaña. Más tarde ganó elogios por sus actuaciones en películas como “Gosford Park” (2001) y “Can You Ever Forgive Me?” (2018), por la que recibió una nominación al Oscar al mejor actor de reparto.

La Sra. Washington se enteró de que tenía cáncer de pulmón a fines del año pasado y la enfermedad avanzó rápidamente. Sin embargo, tenía una tarea final: Grant había sido elegido para interpretar a Loco Chanelle, una drag queen, en la versión cinematográfica del musical teatral “Everybody’s Talking About Jamie”, y necesitaba ayuda con el acento de Sheffield de su personaje.

Unos días después de su muerte, el Sr. Grant publicó un video en Twitter que la Sra. Washington había hecho de él practicando para el papel, con ella, fuera de la pantalla, dando instrucciones.