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John Wasson, químico cosmopolita de UCLA que perseguía meteoritos, muere a los 86 años

Mientras que otros buscaban pistas en los cielos mientras buscaban desentrañar los misterios del sistema solar, John Wasson encontró sus respuestas en los trozos y fragmentos de desechos espaciales que se estrellaron contra la Tierra, a menudo hace decenas de miles de años.

Wasson, cosmoquímico y apasionado promotor de la ciencia de California, persiguió meteoritos por todo el mundo y estudió sus interiores cristalinos, esperando nuevas revelaciones sobre cómo se formaron los planetas. Cuando un meteorito atravesó el horizonte de Nuevo México en 1996 antes de estrellarse contra la Tierra cerca de Kernville, California, creando un destello verde rápido y misterioso, Wasson quería estudiarlo tanto que convenció a UCLA de que ofreciera una recompensa de $ 5,000 por su recuperación. La recompensa nunca fue reclamada.

“Aprendes cosas interesantes sobre cómo funciona el sistema solar”, explicó con bastante sencillez en una historia oral de 2013 cuando se le preguntó sobre su fascinación por los objetos ardientes arrancados de la superficie de la luna, Marte y más allá.

Wasson, profesor de UCLA desde hace mucho tiempo, que siguió viajando en bicicleta al campus de Westwood hasta que sufrió un derrame cerebral en enero, murió en su casa en Los Ángeles el 8 de septiembre. Tenía 86 años.

Wasson recogió meteoritos a un ritmo vertiginoso, acumulando lentamente un tesoro que eventualmente llenaría una gran sala en el tercer piso del Edificio de Geología de UCLA. Con la ayuda de otros, se convirtió en la UCLA Meteorite Collection, la exhibición más grande de este tipo en Occidente.

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La pieza central de la exhibición es el Meteorito Canyon Diablo, un gigantesco trozo de hierro y níquel de 357 libras que se estrelló contra la Tierra hace aproximadamente 50.000 años, excavando un cráter de 560 pies de profundidad fuera de lo que ahora es Flagstaff, Arizona. Se encuentra entre 1.500 pedazos de desechos espaciales en la colección, que van desde meteoritos del tamaño de una roca hasta otros no más grandes que un grano de arroz.

El favorito de Wasson fue el La’gad, un meteorito de 185 gramos que cayó en el desierto del Sahara Occidental. Se maravilló de los fragmentos angulares que contenía de las tierras altas lunares de color claro. Lo consideró “el meteorito más espectacular” del mundo.

El meteorito Canyon Diablo es la pieza central de la Colección Meteorito de UCLA.

El meteorito Canyon Diablo es la pieza central de la Colección Meteorito de UCLA.

(Anne Cusack / Los Angeles Times)

Estudiar y recolectar meteoritos no fue solo una actividad académica para Wasson. También había una capa y una daga en el comercio de meteoritos.

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Cuando un grupo de buscadores aficionados se encontró con un meteorito de 3 toneladas en las montañas Old Woman en el desierto de Mojave en 1975, Wesson y otros científicos se sorprendieron cuando los funcionarios del Smithsonian reclamaron el orbe de mamut en virtud de la Ley de Antigüedades. Wesson se había cansado de ver que las instituciones de la costa este se llevaban tales hallazgos y protestó porque la afirmación del museo sobre el meteorito de la anciana era arrogante y mezquina.

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Aunque el Smithsonian mostró el impresionante meteorito durante varios años, finalmente se conformó con una rebanada saludable de 942 libras del meteorito y el resto regresó al oeste. UCLA tomó otro recorte de 177 libras, y la porción restante y más grande ahora se exhibe en el Desert Discovery Center en Barstow.

Wasson nació el 4 de julio de 1934 en Springtown, Ark, una ciudad de solo 100 residentes. Su padre era granjero; su madre una maestra. Tuvo que viajar a un pueblo vecino para asistir a la escuela secundaria. Se enamoró de la química mientras estudiaba en la Universidad de Arkansas y luego obtuvo su doctorado en el MIT. Después de una breve estancia en Munich, Alemania, donde conoció a su futura esposa, Wasson se dirigió a UCLA para seguir una carrera en química nuclear.

“Llegó a UCLA en el momento adecuado, durante las misiones Apolo de la NASA a la luna, cuando los científicos pudieron estudiar por primera vez muestras lunares traídas de la superficie”, dijo Alan Rubin, cocurador de la colección de meteoritos.

Durante su carrera, Wasson escribió dos libros y más de 300 artículos sobre las propiedades químicas y petrológicas de los meteoritos y las rocas lunares. Incluso tenía una sustancia química nombrada en su honor: “wassonita”, una forma de sulfuro de titanio.

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A Wasson le sobreviven su esposa, Gudrun, y dos hijas, Christina y Kerstin.

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