Juno de la NASA toma fotos de Ganímedes, la luna más grande de Júpiter

Es hora de tu primer plano, Ganimedes.

El lunes, la nave espacial de la NASA Juno pasó a 645 millas de Ganímedes, la mayor de las 79 lunas conocidas de Júpiter y, de hecho, la luna más grande de todo el sistema solar. Fue el primer examen de cerca de Ganímedes desde que pasó una sonda anterior de la NASA, Galileo, en diciembre de 2000.

La NASA publicó el martes dos imágenes del sobrevuelo, que revelan con notable detalle cráteres, posibles fallas tectónicas y distintos terrenos brillantes y oscuros.

Una imagen, de la cámara principal, JunoCam, capturó la mayor parte del lado diurno de Ganímedes. Por ahora, la imagen está en blanco y negro. Pero cuando las versiones adicionales de la misma vista, tomadas a través de filtros rojo y azul, se envían desde la nave espacial, las imágenes se pueden combinar en un retrato en color.

La segunda imagen fue capturada por una cámara de navegación llamada Stellar Reference Unit que puede operar con poca luz y pudo obtener una vista clara del lado nocturno de Ganímedes mientras Juno pasaba volando.

“Será divertido ver qué pueden reconstruir los dos equipos” con las próximas imágenes, dijo Heidi Becker, líder de monitoreo de radiación de la misión Juno.

La nave continuará enviando sus observaciones durante los próximos días.

Juno, que llegó a Júpiter el 4 de julio de 2016, acaba de terminar su misión principal de sondear el interior profundo del planeta más grande que orbita el sol. Ha descubierto que tormentas como la Gran Mancha Roja penetran profundamente en la atmósfera gaseosa del planeta gigante y que el núcleo de Júpiter es más grande y más difuso de lo esperado.

Pero en lugar de terminar la misión enviando a Juno a una inmersión mortal en Júpiter, la NASA ha extendido la misión hasta el 2025. Juno ahora hará 42 órbitas adicionales de Júpiter y algunas de esas órbitas incluirán sobrevuelos cercanos de Ganímedes y dos de los otros grandes de Júpiter. lunas, Io y Europa.

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“Somos muy afortunados de que la nave espacial esté sana”, dijo Scott Bolton, el investigador principal de la misión, “y capaces de producir una ciencia tan grande y todos los resultados e imágenes increíbles durante todos estos años”.

Ganímedes, con más de 3.200 millas de ancho, es más grande que el planeta Mercurio y es la única luna lo suficientemente grande como para generar su propia magnetosfera, una burbuja de campos magnéticos que atrapan y desvían partículas cargadas del sol.

“Estamos bien equipados, probablemente mejor equipados para medir la magnetosfera de Ganímedes y su interacción con la magnetosfera de Júpiter que cualquier otra nave espacial”, dijo el Dr. Bolton.

Los datos que recopile Juno ayudarán en un par de misiones futuras. El próximo año, la Agencia Espacial Europea lanzará JUICE, el Jupiter Icy Moons Explorer, que realizará múltiples sobrevuelos de tres grandes lunas, Ganímedes, Europa y Calisto, antes de entrar en órbita alrededor de Ganímedes en 2032.

Otra misión de la NASA, Europa Clipper, se lanzará a finales de esta década y se centrará en Europa, uno de los mundos más intrigantes para los científicos planetarios que buscan vida en otras partes del sistema solar. Europa posee un océano profundo bajo su superficie cubierta de hielo, con el calor del núcleo de la luna posiblemente proporcionando suficiente energía para que los organismos vivan en las aguas.

“Vamos a completar un poco el espacio en blanco”, dijo el Dr. Bolton.

El inmenso tirón de la gravedad de Júpiter inclina constantemente la órbita de Juno para que ahora se acerque más a Júpiter en el hemisferio norte. Eso no fue ideal para algunas de las observaciones durante la misión principal, pero ahora permitirá a los científicos planetarios tener una mejor visión del polo norte de Júpiter y las enigmáticas tormentas de la región.