La acusación de Peng Shuai traspasó la ciudadela privilegiada de la política china

Antes de que Zhang Gaoli se viera envuelto en acusaciones de que había agredido sexualmente a un campeón de tenis, parecía encarnar las cualidades que el Partido Comunista Chino valora en los funcionarios: austero, disciplinado e impecablemente leal al líder del momento.

Había escalado constantemente de dirigir una refinería de petróleo a una sucesión de puestos de liderazgo a lo largo de la costa de rápido crecimiento de China, evitando los escándalos y la controversia que abatieron a otros políticos llamativamente ambiciosos. Se hizo conocido, en todo caso, por su monótona impersonalidad. Al ingresar al liderazgo superior de China, invitó a la gente a buscar cualquier anomalía en su comportamiento.

“Severo, discreto, taciturno”, resumió uno de los pocos perfiles de él en los medios chinos. Sus intereses, dijo la agencia de noticias Xinhua, incluían libros, ajedrez y tenis.

Ahora, la acusación de Peng Shuai, el tenista profesional, ha hecho que la vida privada de Zhang sea objeto de una llamarada atención internacional, convirtiéndolo en un símbolo de un sistema político que valora el secreto y el control sobre la rendición de cuentas abierta. La acusación plantea preguntas sobre hasta qué punto los funcionarios chinos llevan sus ideales declarados de integridad y vida limpia a sus hogares fuertemente custodiados.

“Zhang personificó la imagen del aparatchik suave que el partido ha trabajado arduamente para cultivar”, dijo Jude Blanchette, investigadora del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales en Washington.

El relato de la Sra. Peng, que el Sr. Zhang la obligó a tener relaciones sexuales durante una relación intermitente de un año, no ha sido corroborada. Los vigorosos esfuerzos de las autoridades chinas para reprimir cualquier mención del asunto sugieren que hay pocas posibilidades de que el Sr. Zhang alguna vez sea llamado a rendir cuentas públicas, incluso si eso podría limpiar su nombre. Ni la Sra. Peng ni el Sr. Zhang han hecho ningún comentario público desde que apareció su publicación.

“Uno tendría que imaginar, tristemente, que en un sistema opaco y patriarcal de poder incontrolado este tipo de abusos no son infrecuentes”, agregó Blanchette.

En la publicación de la Sra. Peng, dirigida al Sr. Zhang, ella dijo que los dos se habían conocido más de una década antes cuando su carrera despegaba y la de él se acercaba a su apogeo. En ese momento, escribió, él era el jefe del Partido Comunista de Tianjin, una ciudad portuaria del norte, y le dijo que su posición política le impedía divorciarse de su esposa.

Zhang abandonó el contacto con ella, dijo el cargo, después de ascender al máximo órgano del Partido Comunista, el Comité Permanente del Politburó, cargo que ocupó durante cinco años. Durante este tiempo, se le encomendó la supervisión de los preparativos iniciales de China para los Juegos Olímpicos de Invierno de 2022, que ahora se ven ensombrecidos por el furor.

Hace unos tres años, después de dimitir, Zhang llamó al director de una academia de tenis para convocar a Peng a jugar al tenis con él en un hotel propiedad de una fiesta en Beijing, llamado Kangming, que acoge a funcionarios retirados, según a su publicación.

Más tarde ese día, dijo, él la obligó a tener relaciones sexuales en su casa. Reanudaron una relación, pero él insistió en que se mantuviera furtiva. Tuvo que cambiar de automóvil para poder ingresar al complejo del gobierno donde vive en Beijing, escribió. Él le advirtió que no se lo dijera a nadie, ni siquiera a su madre.

Con pocas palabras o un pelo fuera de lugar, Zhang parece un protagonista poco probable de un escándalo que se ha extendido por todo el mundo. Pertenece a una generación de funcionarios que surgieron después de los trastornos de la Revolución Cultural, asumiendo el espíritu modesto del liderazgo colectivo bajo Hu Jintao, quien precedió al actual líder del país, Xi Jinping.

El Sr. Zhang, quien cumplió 75 años el día antes de que apareciera el puesto de la Sra. Peng, nació en un pueblo de pescadores en la provincia de Fujian. Según relatos oficiales, su padre murió cuando él era un niño. Comenzó a estudiar economía en la Universidad de Xiamen en Fujian, pero su educación fue interrumpida por la Revolución Cultural, cuando Mao Zedong cerró en gran medida las clases universitarias.

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En 1970, fue asignado a trabajar en campos petroleros en el sur de China, donde por primera vez arrojó sacos de cemento, según perfiles oficiales.

En años, ascendió a la gerencia. Mientras Deng Xiaoping y otros líderes guiaban a China hacia una era de reformas de mercado, Zhang se convirtió en uno de esos funcionarios cuya experiencia económica y conocimientos de educación superior los marcaron para la promoción. Perfeccionó el estilo metódico y sencillo de un cuadro que había sumergido su vida en la jerarquía del partido.

Se desempeñó como líder del partido de Shenzhen, la ciudad cercana a Hong Kong que Deng promovió como una obra maestra del nuevo dinamismo comercial de China. Se ganó el favor del sucesor de Deng, Jiang Zemin, y a principios de la década de 2000 fue puesto a cargo de Shandong, una provincia repleta de puertos y fábricas.

En 2007, fue ascendido a supervisar Tianjin, el puerto a nivel provincial cuya fortuna había decaído mientras que otras áreas costeras florecían. El Sr. Zhang impulsó planes para convertir una monótona zona industrial de Tianjin en un moderno recinto comercial, un “nuevo Manhattan”, que atraería a multinacionales y residentes adinerados.

Ese proyecto se ha tambaleado debido a la deuda y ha inflado las expectativas, pero Zhang ascendió a la dirección central en 2012. Se convirtió en viceprimer ministro ejecutivo: de hecho, viceprimer ministro de China.

“Espero que todos los miembros del partido, funcionarios y miembros del público en esta ciudad continúen ejerciendo una supervisión estricta sobre mí”, dijo Zhang en 2012 cuando salía de Tianjin hacia Beijing.

La experiencia del Sr. Zhang en la gestión de grandes proyectos lo convirtió en un par de manos seguras para algunas de las iniciativas que el Sr. Xi utilizó para dejar su huella. Negoció acuerdos petroleros con el presidente de Rusia, Vladimir V. Putin, y promovió la Iniciativa de la Franja y la Ruta de Xi.

Zhang supervisó los primeros preparativos para los Juegos Olímpicos de Invierno de 2022 en Beijing. En 2016, se reunió con Thomas Bach, presidente del Comité Olímpico Internacional, cuando el Sr. Bach estaba de visita en la ciudad.

Fue Bach quien el domingo mantuvo una videollamada con Peng con la intención de tranquilizar a los atletas y a otras personas preocupadas por su desaparición en los días posteriores a la aparición de su publicación.

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A principios del mandato del Sr. Xi, en ocasiones aparecieron en los medios estatales informes espeluznantes sobre las fechorías sexuales de los funcionarios, revelaciones destinadas a indicar que se tomaba en serio la purificación del partido.

La prioridad de Xi ahora parece ser defenderse de cualquier olor a escándalo que contamine los niveles más altos del partido. Las referencias a la cuenta de la Sra. Peng casi fueron borradas de Internet dentro de China. Un portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores de China, Zhao Lijian, sugirió que la atención en torno a la Sra. Peng se había convertido en una “publicidad maliciosa”. Los medios oficiales no han mostrado ni informado sobre el Sr. Zhang desde que la Sra. Peng se hizo pública; ni han desafiado directamente su relato.

“Incluso negar sus acusaciones sería darles un nivel de credibilidad que luego no se puede dar marcha atrás”, dijo Louisa Lim, una ex periodista que trabajó durante mucho tiempo en China y autora de “The People’s Republic of Amnesia”.

Cuando Zhang se retiró en 2018, salió de la vista del público, como es la norma en la política china. La jubilación a menudo viene con beneficios como atención médica de alta calidad, alojamiento y viajes dentro de China, pero también cierto control.

“Una vez que se jubila, sus movimientos se informan al departamento de organización del partido”, dijo Minxin Pei, profesor de gobierno en Claremont McKenna College en California que estudia el partido.

En su publicación, la Sra. Peng parecía indicar que ella y el Sr. Zhang habían tenido recientemente un desacuerdo, y que él había “desaparecido” una vez más como lo hizo antes. Sin embargo, escribió que esperaba que su relato tuviera poco efecto en la eminencia del Sr. Zhang.

“Con tu inteligencia e ingenio”, escribió, “estoy segura de que lo negarás o me culparás a mí, o simplemente podrías jugar con la calma”.

Claire Fu y Liu Yi contribuyó con la investigación.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.