La administración de Biden redactará un borrador de reglas sobre los peligros del calor en el lugar de trabajo

WASHINGTON – La administración de Biden está iniciando un esfuerzo entre las agencias federales para abordar los impactos en la salud del calor, incluida la primera norma laboral dirigida a proteger a los trabajadores del calor extremo, como parte de un creciente reconocimiento de los peligros planteados por el calentamiento de las temperaturas causado por el clima. cambio.

La Administración de Seguridad y Salud Ocupacional, parte del Departamento de Trabajo, redactará su primera regla que rige la exposición al calor diseñada para proteger a quienes trabajan al aire libre en servicios agrícolas, de construcción y de entrega, así como a los trabajadores en almacenes, fábricas y cocinas.

Se produce después de un verano en el que se registraron olas de calor récord en el oeste de Estados Unidos y Columbia Británica, que según los científicos se agravaron debido al cambio climático. Según el Servicio Meteorológico Nacional, el calor extremo es la causa principal de muerte relacionada con el clima en la nación.

“Durante las últimas semanas, he viajado por todo el país para ver de primera mano el devastador costo humano y económico del clima extremo exacerbado por el cambio climático”, dijo el presidente Biden en un comunicado. “El aumento de las temperaturas representa una amenaza inminente para millones de trabajadores estadounidenses expuestos a los elementos, para los niños en las escuelas sin aire acondicionado, para las personas mayores en los hogares de ancianos sin recursos de refrigeración y, en particular, para las comunidades desfavorecidas. Mi administración no dejará que los estadounidenses se enfrenten solos a esta amenaza “.

La administración dijo que formaría un Grupo de Trabajo de Prevención de Enfermedades por Calor entre agencias para proporcionar una mejor comprensión de los desafíos y las mejores formas de proteger a los trabajadores de las lesiones por calor.

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Además de redactar la nueva regla, el Departamento de Trabajo dará prioridad a las intervenciones relacionadas con el calor y las inspecciones laborales en los días en que el índice de calor supere los 80 grados, dijo la administración. El departamento también está trabajando para completar antes del próximo verano un programa que se enfocará en industrias con mayor riesgo de lesiones por calor y para concentrar más recursos en las inspecciones.

Los expertos dijeron que las reglas y políticas diseñadas para proteger a los trabajadores del calor extremo se debían desde hace mucho tiempo, aunque, dependiendo de los detalles de cómo están redactadas, podrían ser costosas para los empleadores.

“Las enfermedades causadas por el calor no se han reportado ni abordado ampliamente durante mucho tiempo, y ahora hace aún más calor”, dijo David Hondula, profesor de la Facultad de Ciencias Geográficas y Planificación Urbana de la Universidad Estatal de Arizona.

El Dr. Hondula señaló que algunos estados y organizaciones profesionales, como la Federación de Fútbol de los Estados Unidos, ya imponen límites sobre cuándo y cuánto tiempo los trabajadores pueden realizar sus tareas en el calor.

Algunas de esas pautas, que podrían informar una regla federal, incluyen descansos obligatorios para las personas que trabajan en altas temperaturas durante ciertos períodos de tiempo y, en algunos casos, los requisitos que funcionan cesan cuando el índice de calor supera un cierto nivel. También incluyen requisitos de que los empleadores proporcionen sombra, agua y aire acondicionado cuando sea posible, y que los empleadores brinden acceso a atención médica a los trabajadores que están expuestos regularmente al calor.

Pero si tales pautas se convierten en regulaciones federales, podrían aumentar los costos o disminuir la productividad para algunas industrias, particularmente cualquier requisito de que la construcción u otro trabajo al aire libre cese por completo bajo ciertas condiciones de calor, dijo Hondula.

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“Es justo decir que podría ser costoso”, dijo, aunque señaló que la economía ya estaba soportando la carga de enfermedades y muertes asociadas con la exposición al calor. “Es posible que ya estemos absorbiendo algunos de los costos de productividad”, dijo.

Marc Freedman, vicepresidente de políticas laborales de la Cámara de Comercio de los Estados Unidos, dijo que su organización esperaba participar en el proceso de elaboración de reglas de OSHA. Pero señaló que existen “dificultades únicas” cuando se trata de crear un estándar de seguridad térmica.

“El calor es un peligro muy difícil de regular, ya que no existe un umbral común de riesgo y los empleados reaccionan de manera diferente a la exposición”, dijo Freedman.

Además de los nuevos estándares de calefacción en el lugar de trabajo, el Departamento de Salud ya ha emitido una guía para permitir que el Programa de Asistencia de Energía para Bajos Ingresos, que históricamente se ha utilizado para ayudar a las personas que no pueden pagar las facturas de calefacción durante el frío extremo, ayude a cubrir los costos del aire del hogar. -centros de acondicionamiento y enfriamiento durante calor extremo.

Y la Agencia de Protección Ambiental está utilizando fondos de un proyecto de ley de estímulo económico aprobado este año para brindar asistencia técnica para crear centros de enfriamiento en los vecindarios dentro de las escuelas públicas.

La nueva regla de OSHA es una de las primeras respuestas gubernamentales directas a un campo de investigación emergente que muestra que el calor extremo está dañando y matando a más trabajadores y poblaciones vulnerables.

Un estudio publicado este verano encontró que el calor contribuye a muchas más lesiones en el lugar de trabajo de las que capturan los registros oficiales, y esas lesiones se concentran entre los trabajadores más pobres. Los días más calurosos no solo significan más casos de insolación o agotamiento, sino también lesiones por caídas, golpes de vehículos o mal manejo de la maquinaria porque el calor dificulta la concentración, encontraron los investigadores.

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Y después de que el huracán Ida azotara a Nueva Orleans este mes, más personas en la ciudad murieron por exposición al calor después de la tormenta que las que murieron a causa de las inundaciones.

Un estudio publicado en mayo encontró que el riesgo creciente de superposición de olas de calor y cortes de energía representa una grave amenaza para las principales ciudades estadounidenses. Los cortes de energía han aumentado en más del 60 por ciento desde 2015, ya que el cambio climático ha intensificado las olas de calor, según la investigación de la revista Environmental Science & Technology. Utilizando modelos informáticos para estudiar tres grandes ciudades de EE. UU., Los autores estimaron que un apagón y una ola de calor combinados expondrían al menos a dos tercios de los residentes. al agotamiento por calor o insolación.

Y otra investigación sugiere que el aumento de las temperaturas incluso está ampliando la brecha de rendimiento racial en las escuelas de los Estados Unidos, una prueba más de que la carga del cambio climático recae de manera desproporcionada sobre las personas de color. En un artículo publicado en la revista Nature Human Behavior, los investigadores encontraron que los estudiantes obtuvieron peores resultados en las pruebas estandarizadas por cada día adicional de 80 grados Fahrenheit o más, incluso después de controlar otros factores. Esos efectos se mantuvieron en 58 países, lo que sugiere una vínculo entre la exposición al calor y la reducción del aprendizaje.