La base aérea de Ramstein se convierte en refugio temporal para afganos

BASE AÉREA DE RAMSTEIN, Alemania – Cuando la jornada laboral se acercaba a su fin en la base aérea de EE. UU. En el suroeste de Alemania, “The Star-Spangled Banner” sonó por los altavoces instalados en las amplias instalaciones.

Minutos después, los oradores volvieron a subir, esta vez con la cadencia del árabe, llamando a los musulmanes a la oración de la tarde.

La grabación es solo uno de los cambios notables que han tenido lugar en la base aérea de Ramstein en Alemania en las últimas dos semanas. Equipos del ejército estadounidense, el Departamento de Estado, el Departamento de Seguridad Nacional y otras agencias se han apresurado a dar la bienvenida, albergar, examinar y enviar a miles de personas, ciudadanos estadounidenses y afganos, a Estados Unidos.

Después de que Kabul cayera en manos de los talibanes el 14 de agosto, Estados Unidos comenzó a sacar personas de Kabul a miles por día. Muchos fueron llevados a instalaciones militares estadounidenses en Qatar o Kuwait. Pero al final de esa semana, esas bases ya no podían sostener con seguridad. Ramstein, que ha servido como punto de tránsito clave en Alemania para las tropas y el equipo durante los 20 años de guerra en Afganistán, fue llamado para una misión más.

Cuando las primeras llegadas aterrizaron el 20 de agosto, Brig. El general Joshua Olson, comandante de la 86a Ala de Transporte Aéreo, dijo a los periodistas que la base podría albergar a 5.000 evacuados. Dos semanas después, alberga casi tres veces más.

“Cuando llegamos a Ramstein, sentí que, finalmente, estoy a salvo”, dijo Hassan, un joven afgano que había trabajado como intérprete para las Fuerzas Especiales de Estados Unidos en la provincia de Helmand y logró subir a un vuelo de evacuación la semana pasada. Se negó a dar su apellido por razones de seguridad, porque había dejado a su familia en Kabul.

Después de pasar meses escondiéndose y haciendo viajes infructuosos al aeropuerto de Kabul para tomar un vuelo, Hassan dijo que compartir una carpa en una base aérea de EE. UU. Con varias docenas de otras personas con poco que hacer más que jugar fútbol, ​​voleibol o esperar la próxima comida. no le molestó.

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“Me alegro de estar aquí”, dijo.

Muchas de las tropas y funcionarios involucrados en la misión de evacuación en Ramstein habían pasado tiempo en Afganistán ellos mismos, creyendo que eran parte de un esfuerzo para ayudar al país a construir un futuro más brillante y democrático. Para ellos, hacer que los afganos de Ramstein se sientan cómodos y llevarlos a los Estados Unidos lo más rápido posible es más que una tarea. Es personal.

“Todos conocemos a alguien que se quedó atrás”, dijo Elizabeth Horst, quien pasó un año en Afganistán en 2008-09 y fue enviada desde la Embajada de Estados Unidos en Berlín para administrar el lado civil de la operación de evacuados en Ramstein. “Ser parte de esto ayuda”, dijo.

Su jornada laboral comienza con una reunión interinstitucional en la que unas tres docenas de personas se apiñan alrededor de una mesa informativa y se actualizan unas a otras. Se destacan las victorias, por ejemplo, un bebé no acompañado que se reunió con los padres, al igual que desafíos como la cantidad de personas que aún pierden el equipaje.

El objetivo de la misión de evacuación es llevar a los ciudadanos estadounidenses y sus familias a casa ya los afganos a salvo, al mismo tiempo que se garantiza la seguridad de la base aérea y las fronteras estadounidenses. Eso significa que todas las llegadas se someten a un examen de salud antes de reunirse con los oficiales fronterizos de EE. UU., Quienes realizan controles biométricos de todos los pasajeros.

“Nadie que no esté autorizado se sube a un avión”, dijo Horst. Hasta el miércoles, unas 11.700 personas habían sido trasladadas a Estados Unidos u otro lugar seguro. Hasta ahora, ninguno de los evacuados ha sido rechazado para ingresar a Estados Unidos, dijo.

No todo ha sido perfecto. Después de reclutar personal de la base y voluntarios para instalar catres en las tiendas, muchos de los afganos que llegaron dijeron que preferían dormir sobre mantas en el suelo como lo hacían en Afganistán. Otros no sabían cómo utilizar los baños portátiles dispuestos en largas filas y que se limpian seis veces al día.

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“El saneamiento es una batalla constante”, dijo el teniente coronel Simon Ritchie del 86th Medical Group, quien es responsable de la evaluación inicial de todos los recién llegados. Antes de pasar por el examen biométrico, a las personas se les toma la temperatura y se les revisa para detectar enfermedades y lesiones.

El coronel Ritchie dijo que ha visto heridas de bala y huesos rotos, personas que necesitan medicamentos para la diabetes o la presión arterial, así como mucha diarrea y deshidratación, especialmente en los niños. A veces se da cuenta de que un niño pequeño está tan estresado y abrumado que los lleva a un lado con uno de sus padres y los envía a una tienda de campaña tranquila y a oscuras.

“Lo que necesitan es simplemente una buena siesta”, dijo. Se instaló un área de descanso especial para que la familia de una persona enferma esperara hasta que el paciente fuera autorizado para reunirse con ellos, manteniendo uno de los objetivos primordiales de la evacuación, manteniendo unidas a las familias y reuniendo a los que se han separado.

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Muchas de las familias incluyen más de una docena de miembros y otras han crecido desde que aterrizaron en la base. La capitana Danielle Holland, obstetra-ginecóloga de la Fuerza Aérea, dijo que había enviado a tres madres en trabajo de parto a un hospital militar cercano, pero otros tres bebés estaban llegando tan rápido que fueron entregados en la carpa médica de emergencia instalada en la base.

“Prácticamente cualquier mujer en edad reproductiva está embarazada, amamantando o ambas cosas”, dijo el capitán Holland, y agregó que una madre afgana le había dicho que dar a luz en la tienda había sido el más placentero de sus ocho partos. “Estas mujeres son muy estoicas”, dijo.

Además de satisfacer las necesidades inmediatas de los evacuados proporcionándoles dos comidas al día y acceso ilimitado a agua potable, el equipo ha trabajado para asegurarse de que comprendan dónde se encuentran y hacia dónde se dirigen.

Físicamente cansados, muchos están preocupados por los miembros de la familia que aún se encuentran en Afganistán con los que no han podido comunicarse (las carpas no tienen enchufes para cargar teléfonos celulares o acceso a la comunicación) y estaban estresados ​​por la incertidumbre de su futuro, dijo el capitán Mir M. Ali, un imán que trabaja en Ramstein.

Además de proporcionar tiendas de campaña que pueden servir como mezquitas y organizar la llamada regular a la oración, el Capitán Ali ha estado hablando con los evacuados. “Les recuerdo que con cada paso que han dado, su situación ha mejorado, como el verso coránico, ‘Con cada dificultad viene la facilidad’”, dijo.

La Sra. Horst, la funcionaria consular, espera ahora reunir a las personas con el equipaje que muchos tuvieron que dejar en el camino, como en Qatar. Muchos no quieren continuar con su nueva vida en los Estados Unidos sin las pocas pertenencias que pudieron guardar en bolsas de plástico o mantas atadas en bultos desde Afganistán.

“El equipaje es importante para las personas”, dijo Horst. “Tiene su último pedacito de casa”.