La CIA lucha por un nuevo enfoque en Afganistán

WASHINGTON – La rápida retirada militar estadounidense de Afganistán está creando una intensa presión sobre la CIA para que encuentre nuevas formas de reunir inteligencia y llevar a cabo ataques antiterroristas en el país, pero la agencia tiene pocas opciones buenas.

La CIA, que ha estado en el corazón de la presencia estadounidense de 20 años en Afganistán, pronto perderá bases en el país desde donde ha llevado a cabo misiones de combate y ataques con drones mientras monitorea de cerca a los talibanes y otros grupos como Al Qaeda y los Estados Unidos. Estado Islámico. Los analistas de la agencia advierten sobre los riesgos cada vez mayores de una toma de poder de los talibanes.

Los funcionarios de Estados Unidos están haciendo esfuerzos de último minuto para asegurar bases cercanas a Afganistán para operaciones futuras. Pero la complejidad del conflicto continuo ha llevado a negociaciones diplomáticas espinosas mientras el ejército presiona para tener todas las fuerzas fuera de principios a mediados de julio, mucho antes de la fecha límite del presidente Biden del 11 de septiembre, según funcionarios estadounidenses y expertos regionales.

Un foco ha sido Pakistán. La CIA utilizó una base allí durante años para lanzar ataques con drones contra militantes en las montañas occidentales del país, pero fue expulsada de las instalaciones en 2011, cuando las relaciones de Estados Unidos con Pakistán se desmoronaron.

Cualquier acuerdo ahora tendría que solucionar la incómoda realidad de que el gobierno de Pakistán ha apoyado durante mucho tiempo a los talibanes. En las discusiones entre funcionarios estadounidenses y paquistaníes, los paquistaníes han exigido una variedad de restricciones a cambio del uso de una base en el país, y han exigido efectivamente que firmen cualquier objetivo que la CIA o el ejército quisieran contrarrestar. golpe dentro de Afganistán, según tres estadounidenses familiarizados con las discusiones.

Los diplomáticos también están explorando la opción de recuperar el acceso a las bases en las ex repúblicas soviéticas que se utilizaron para la guerra de Afganistán, aunque esperan que el presidente Vladimir V. Putin de Rusia se oponga ferozmente a esto.

Los informes recientes de la CIA y la inteligencia militar sobre Afganistán han sido cada vez más pesimistas. Destacaron los logros de los talibanes y otros grupos militantes en el sur y el este, y advirtieron que Kabul podría caer en manos de los talibanes en unos años y volver a convertirse en un refugio seguro para los militantes empeñados en atacar a Occidente, según varias personas familiarizadas con el país. evaluaciones.

Como resultado, los funcionarios estadounidenses ven la necesidad de una presencia de recopilación de inteligencia a largo plazo, además de las operaciones militares y antiterroristas de la CIA, en Afganistán mucho después de la fecha límite que Biden ha establecido para que las tropas abandonen el país. Pero la lucha por las bases ilustra cómo los funcionarios estadounidenses aún carecen de un plan a largo plazo para abordar la seguridad en un país donde han gastado billones de dólares y perdido más de 2.400 soldados durante casi dos décadas.

William J. Burns, director de la CIA, ha reconocido el desafío que enfrenta la agencia. “Cuando llegue el momento de que el ejército de Estados Unidos se retire, la capacidad del gobierno de Estados Unidos para cobrar y actuar frente a las amenazas disminuirá”, dijo a los senadores en abril. “Eso es simplemente un hecho.”

Burns realizó una visita sin previo aviso en las últimas semanas a Islamabad, Pakistán, para reunirse con el jefe del ejército paquistaní y el jefe de la dirección de Inteligencia Interservicios, la agencia de inteligencia militar del país. El secretario de Defensa, Lloyd J. Austin III, ha tenido frecuentes llamadas con el jefe militar paquistaní para obtener la ayuda del país para futuras operaciones estadounidenses en Afganistán, según funcionarios estadounidenses familiarizados con las conversaciones.

El Sr. Burns no mencionó el tema de la base durante su viaje a Pakistán, según personas informadas sobre la reunión; la visita se centró en una cooperación antiterrorista más amplia entre los dos países. Al menos algunas de las discusiones de Austin han sido más directas, según personas informadas sobre ellas.

Una portavoz de la CIA se negó a comentar cuando se le preguntó sobre el viaje de Burns a Pakistán.

Dos décadas de guerra en Afganistán han ayudado a transformar la agencia de espionaje en una organización paramilitar: lleva a cabo cientos de ataques con drones en Afganistán y Pakistán, entrena unidades de comando afganas y mantiene una gran presencia de oficiales de la CIA en una serie de bases a lo largo de la frontera con Pakistán. En un momento durante el primer mandato del presidente Barack Obama, la agencia tenía varios cientos de oficiales en Afganistán, su mayor aumento de personal en un país desde la guerra de Vietnam.

Estas operaciones han tenido un costo. Las redadas nocturnas de unidades afganas entrenadas por la CIA dejaron un rastro de abuso que aumentó el apoyo a los talibanes en algunas partes del país. Los ataques ocasionales con drones errantes en Pakistán mataron a civiles y aumentaron la presión sobre el gobierno en Islamabad para que redujera su silencioso apoyo a las operaciones de la CIA.

Douglas London, exjefe de operaciones antiterroristas de la CIA para Afganistán y Pakistán, dijo que era probable que la agencia se basara en una red de informantes de “quedarse atrás” en Afganistán que recopilarían inteligencia sobre los talibanes, Al Qaeda, la estabilidad de la central. gobierno y otros temas. Pero sin una gran presencia de la CIA en el país, dijo, investigar la inteligencia sería un desafío.

“Cuando se negocia en el extranjero, se trata de intermediarios”, dijo London, que pronto publicará un libro, “The Recruiter”, sobre su experiencia con la CIA. “Es como jugar al teléfono”.

A corto plazo, el Pentágono está utilizando un portaaviones para lanzar aviones de combate en Afganistán para apoyar la retirada de las tropas. Pero es poco probable que la presencia del portaaviones sea una solución a largo plazo, y los oficiales militares dijeron que probablemente se volvería a desplegar poco después de que se fueran las últimas fuerzas estadounidenses.

Estados Unidos está estacionando drones MQ-9 Reaper en la región del Golfo Pérsico, aviones que pueden ser utilizados tanto por el Pentágono como por la CIA para la recopilación de inteligencia y los ataques.

Pero algunos funcionarios desconfían de estas llamadas opciones sobre el horizonte que requerirían que el avión y los drones vuelen hasta nueve horas en cada sentido para una misión en Afganistán, lo que encarecería las operaciones porque requieren más drones y combustible. y también más riesgoso porque los refuerzos necesarios para las incursiones de los comandos no podían llegar rápidamente durante una crisis.

Pakistán es un patrón de los talibanes desde hace mucho tiempo; ve al grupo como una fuerza poderosa crítica en Afganistán contra otros grupos que tienen vínculos con la India. La agencia de espionaje de Pakistán proporcionó armas y entrenamiento a los combatientes talibanes durante años, así como protección para los líderes del grupo. Es poco probable que el gobierno de Islamabad apruebe ningún ataque estadounidense contra los talibanes que se inicie desde una base en Pakistán.

Aunque algunos funcionarios estadounidenses creen que Pakistán quiere permitir el acceso de Estados Unidos a una base siempre que pueda controlar cómo se usa, la opinión pública en el país se ha opuesto firmemente a cualquier presencia renovada de Estados Unidos.

El ministro de Relaciones Exteriores de Pakistán, Shah Mehmood Qureshi, dijo a los legisladores el mes pasado que el gobierno no permitiría que el ejército estadounidense regresara a las bases aéreas del país. “Olvídense del pasado, pero quiero decirles a los paquistaníes que el primer ministro Imran Khan no permitirá ninguna base estadounidense mientras esté en el poder”, dijo Qureshi.

Algunos funcionarios estadounidenses dijeron que las negociaciones con Pakistán habían llegado a un punto muerto por ahora. Otros han dicho que la opción permanece sobre la mesa y que es posible llegar a un acuerdo.

La CIA utilizó la base aérea de Shamsi en el oeste de Pakistán para llevar a cabo cientos de ataques con aviones no tripulados durante un aumento que comenzó en 2008 y duró durante los primeros años de la administración Obama. Los ataques se centraron principalmente en presuntos agentes de Qaeda en las áreas tribales montañosas de Pakistán, pero también cruzaron la frontera hacia Afganistán.

El gobierno de Pakistán se negó a reconocer públicamente que estaba permitiendo las operaciones de la CIA y, a fines de 2011, decidió detener las operaciones con drones después de una serie de eventos de alto perfil que fracturaron las relaciones con Estados Unidos. Incluyeron el arresto de un contratista de la CIA en Lahore por disparar contra civiles desarmados, la misión secreta del comando estadounidense en Pakistán para matar a Osama bin Laden y un ataque aéreo de la OTAN dirigido por Estados Unidos en la frontera afgana en noviembre de 2011 que mató a decenas de soldados paquistaníes.

Los estadounidenses y los paquistaníes “querrán proceder con cautela” con una nueva relación, dijo Husain Haqqani, un ex embajador de Pakistán en los Estados Unidos que ahora es un miembro principal del Instituto Hudson. Pero, dijo, el anuncio de Biden de una retirada “tiene a la CIA y al Departamento de Defensa, así como a los paquistaníes, luchando”.

Los diplomáticos estadounidenses han estado explorando opciones para restaurar el acceso a las bases en Asia Central, incluidos los sitios en Kirguistán y Uzbekistán que albergaron tropas estadounidenses y oficiales de inteligencia durante la guerra.

El secretario de Estado Antony J. Blinken habló este mes con su homólogo en Tayikistán, aunque no está claro si se discutió el acceso a la base durante la llamada. Es probable que cualquier negociación con esos países lleve un tiempo considerable para concretarse. Una portavoz del Departamento de Estado solo diría que Blinken estaba involucrando a los países socios sobre cómo Estados Unidos estaba reorganizando sus capacidades antiterroristas.

Rusia se ha opuesto a que Estados Unidos use bases en Asia Central, y eso probablemente hará que cualquier esfuerzo diplomático para asegurar el acceso a las bases con fines de ataques militares sea un proceso lento, según un alto funcionario estadounidense.

Si bien la CIA en particular ha tenido durante mucho tiempo una visión pesimista de las perspectivas de estabilidad en Afganistán, esas evaluaciones se han refinado en las últimas semanas a medida que los talibanes han logrado avances tácticos.

Si bien los analistas militares y de inteligencia anteriormente han tenido evaluaciones en desacuerdo entre sí, ahora están de acuerdo en que es probable que el gobierno afgano tenga problemas para mantenerse en el poder. Creen que las fuerzas de seguridad afganas se han visto mermadas por las altas tasas de víctimas en los últimos años. El anuncio de la retirada de Estados Unidos es otro golpe psicológico que podría debilitar la fuerza.

Las evaluaciones de inteligencia han dicho que sin el apoyo estadounidense continuo, las Fuerzas de Seguridad Nacional afganas se debilitarán y posiblemente colapsarán. Los funcionarios están trabajando para desarrollar opciones para continuar ese apoyo de forma remota, pero el Pentágono aún no ha elaborado un plan realista que los funcionarios creen que funcionará.

Algunos funcionarios actuales y anteriores se muestran escépticos sobre el éxito de las operaciones de combate o de asesoramiento remoto. La recopilación de inteligencia se vuelve mucho más difícil sin una gran presencia en Afganistán, dijo Mick P. Mulroy, un oficial retirado de la CIA que sirvió allí.

“No importa si puede eliminar la ordenanza”, dijo, “si no sabe dónde está el objetivo”.

Eric Schmitt contribuido a informar.