La Corte Suprema se pone del lado del entrenador por las oraciones en la yarda 50

WASHINGTON — La Corte Suprema dictaminó el lunes que un entrenador de fútbol americano de secundaria tenía el derecho constitucional de rezar en la yarda 50 después de los partidos de su equipo, el paso más reciente de la corte para ampliar el lugar de la religión en la vida pública.

La votación fue de 6 a 3, con los tres miembros liberales de la corte en desacuerdo. La decisión se produjo menos de una semana después de que el tribunal dictaminara, por la misma votación, que Maine no podía excluir a las escuelas religiosas de un programa estatal de matrícula.

El juez Neil M. Gorsuch, escribiendo por la mayoría, dijo que las oraciones del entrenador, Joseph Kennedy, estaban protegidas por la Primera Enmienda y que el distrito escolar había cometido un error al suspenderlo después de que se negó a poner fin a la práctica.

“El respeto por las expresiones religiosas es indispensable para la vida en una república libre y diversa, ya sea que esas expresiones tengan lugar en un santuario o en un campo, y ya sea que se manifiesten a través de la palabra hablada o con la cabeza inclinada”, escribió.

Reforzar los derechos religiosos, y en particular los de los cristianos, ha sido un proyecto característico de la corte dirigida por el presidente del Tribunal Supremo, John G. Roberts Jr.

Anteriormente en el período actual, el tribunal falló por unanimidad a favor de un grupo cristiano que buscaba izar su bandera frente al Ayuntamiento de Boston y, con solo una disidencia, a favor de un preso condenado a muerte que buscó el toque de su pastor en la cámara de ejecución.

En los últimos años, la corte también dictaminó que una agencia católica de servicios sociales en Filadelfia podría desafiar las reglas de la ciudad y negarse a trabajar con parejas del mismo sexo que solicitan acoger a niños de crianza, que un programa estatal que apoya a escuelas privadas en Montana debe incluyen los religiosos, y que la administración Trump podría permitir que los empleadores con objeciones religiosas nieguen la cobertura de anticonceptivos a las trabajadoras.

Al disentir de la decisión del lunes, la jueza Sonia Sotomayor escribió que la mayoría se había equivocado al priorizar los derechos religiosos de un funcionario escolar sobre los de sus alumnos, quienes podrían sentirse presionados para participar en actividades religiosas.

“Al hacerlo”, escribió, “la corte nos lleva más allá en un camino peligroso al obligar a los estados a enredarse con la religión, con todos nuestros derechos en juego”.

La decisión fue una ilustración más de cuán asertiva y fuerte se ha vuelto la mayoría conservadora de la Corte Suprema este período, luego de las decisiones de la semana pasada que eliminaron el derecho constitucional al aborto establecido en Roe v. Wade y reconocieron el derecho de la Segunda Enmienda a portar armas afuera. la casa para la autodefensa.

Kennedy dijo que estaba encantado con el fallo.

“Esto es simplemente increíble”, dijo en un comunicado. “Todo lo que siempre quise fue volver al campo con mis muchachos”.

Rachel Laser, presidenta de Estadounidenses Unidos por la Separación de la Iglesia y el Estado, que representó a la junta escolar en el caso, lamentó lo que dijo que era el último de una serie de contratiempos crecientes que erosionan el muro entre la religión y la esfera pública.

“Hoy, la corte continuó su ataque a la separación entre la iglesia y el estado, describiendo falsamente la oración coercitiva como ‘personal’ e impidiendo que las escuelas públicas protejan la libertad religiosa de sus estudiantes”, dijo en un comunicado.

El caso, Kennedy v. Bremerton School District, No. 21-418, enfrentó los derechos de los trabajadores del gobierno a la libertad de expresión y el libre ejercicio de su fe contra la prohibición de la Constitución de respaldar la religión por parte del gobierno y la capacidad de los empleadores públicos para regular el discurso. en el lugar de trabajo. La decisión estaba en tensión con décadas de precedentes de la Corte Suprema que prohibían presionar a los estudiantes para que participaran en actividades religiosas.

Kennedy se había desempeñado como entrenador asistente en una escuela secundaria pública en Bremerton, Washington, cerca de Seattle. Durante ocho años, ofreció oraciones de forma rutinaria después de los juegos, y los estudiantes a menudo se unieron a él. También dirigía y participaba en oraciones en el vestuario, práctica que luego abandonó y no defendió ante el Tribunal Supremo.

En 2015, después de que un entrenador contrario le dijera al director de la escuela del Sr. Kennedy que pensaba que era «muy bueno» que se permitiera al Sr. Kennedy rezar en el campo, la junta escolar le indicó al Sr. Kennedy que no rezara si interfería con sus funciones o estudiantes involucrados. Las dos partes discreparon sobre si el Sr. Kennedy cumplió.

Un funcionario de la escuela recomendó que el contrato del entrenador no se renovara para la temporada 2016 y el Sr. Kennedy no volvió a solicitar el puesto.

Las opiniones mayoritarias y disidentes ofrecieron relatos marcadamente diferentes de lo que había sucedido en los últimos meses de Kennedy.

El juez Gorsuch escribió que el Sr. Kennedy solo había buscado ofrecer una oración breve, silenciosa y solitaria. El juez Sotomayor respondió que la naturaleza pública de sus oraciones y su estatura como líder y modelo a seguir significaba que los estudiantes se sentían obligados a participar, independientemente de su religión y lo quisieran o no.

El juez Gorsuch escribió que el entrenador, al menos después de los juegos en cuestión en el caso, “ofreció sus oraciones en silencio mientras sus alumnos estaban ocupados”.

La magistrada Sotomayor dio un relato diferente de los hechos, considerando un período de tiempo más largo.

“Kennedy constantemente invitó a otros a unirse a sus oraciones y durante años guió a los estudiantes-atletas en oración”, escribió. En un movimiento inusual, la disidencia incluyó fotografías que mostraban a Kennedy arrodillado con jugadores y otras personas.

El juez Gorsuch escribió que el Sr. Kennedy no hablaba por la escuela cuando oraba.

“No estaba instruyendo a los jugadores, discutiendo estrategias, alentando un mejor desempeño en el campo ni participando en ningún otro discurso que el distrito le pagó para que produjera como entrenador”, escribió el juez Gorsuch.

En cambio, escribió, Kennedy simplemente se tomó un momento para orar mientras otros revisaban sus mensajes de texto o saludaban a sus amigos.

No todo lo que hacen los empleados escolares durante las horas de trabajo es una conducta oficial, escribió el juez Gorsuch. Si lo fuera, dijo, “una escuela podría despedir a una maestra musulmana por llevar un pañuelo en la cabeza en el salón de clases o prohibir a una ayudante cristiana rezar en silencio durante su almuerzo en la cafetería”.

El presidente del Tribunal Supremo John G. Roberts Jr. y los jueces Clarence Thomas, Samuel A. Alito Jr. y Amy Coney Barrett se sumaron a la opinión mayoritaria del juez Gorsuch. El juez Brett M. Kavanaugh se unió a la mayor parte.

En desacuerdo, el juez Sotomayor dijo que el Sr. Kennedy efectivamente coaccionó a los estudiantes para que oraran con él.

“Los estudiantes admiran a sus maestros y entrenadores como modelos a seguir y buscan su aprobación”, escribió. “Los estudiantes también dependen de esta aprobación para obtener beneficios tangibles. Los jugadores reconocen que obtener la aprobación del entrenador puede generar grandes y pequeños dividendos, desde tiempo de juego adicional hasta una carta de recomendación más sólida y apoyo adicional en el reclutamiento atlético universitario”.

El juez Gorsuch respondió que rechazaba “la opinión de que los únicos modelos gubernamentales aceptables para los estudiantes son aquellos que evitan cualquier expresión religiosa visible”.

En el proceso de dictamen a favor del Sr. Kennedy, la mayoría rechazó un importante precedente sobre la cláusula de establecimiento de la Primera Enmienda, Lemon v. Kurtzman. Ese fallo, en 1971, estableció lo que se conoció como la prueba Lemon, que requería que los tribunales consideraran si la práctica gubernamental cuestionada tiene un propósito secular, si su efecto principal es promover o inhibir la religión, y si fomenta el gobierno excesivo. enredo con la religión.

En el relato del juez Gorsuch, la prueba de Lemon ya había sido descartada. Pero el juez Sotomayor escribió que la mayoría ahora lo había anulado.

Reconoció que la prueba había sido objeto de frecuentes críticas por parte de varios miembros del tribunal. “El tribunal ahora va mucho más allá”, escribió, “anulando a Lemon por completo y en todos los contextos”.

Los jueces Stephen G. Breyer y Elena Kagan se unieron a la disidencia de la jueza Sotomayor.

Durante los últimos 60 años, la Corte Suprema ha rechazado la oración en las escuelas públicas, al menos cuando era un requisito oficial o como parte de una ceremonia formal como la graduación de la escuela secundaria. Recientemente, en 2000, el tribunal dictaminó que las oraciones organizadas dirigidas por estudiantes en los partidos de fútbol de la escuela secundaria violaron la prohibición de la Primera Enmienda de establecer una religión por parte del gobierno.

“La entrega de una oración previa al juego tiene el efecto inapropiado de obligar a los presentes a participar en un acto de culto religioso”, escribió el juez John Paul Stevens para la mayoría en ese caso.

El juez Gorsuch escribió que esos precedentes no se aplicaban a la conducta del Sr. Kennedy.

“Las oraciones por las que el Sr. Kennedy fue disciplinado no se transmitieron públicamente ni se recitaron a una audiencia cautiva”, escribió. “No se requería ni se esperaba que los estudiantes participaran”.

El juez Gorsuch dijo que el mensaje de la decisión a favor de Kennedy era sencillo.

“La Constitución y lo mejor de nuestras tradiciones”, escribió, “aconsejan el respeto mutuo y la tolerancia, no la censura y la represión, tanto para los puntos de vista religiosos como para los no religiosos”.