La deshonrosa historia de honrar a los acólitos de un primer ministro

El escritor es profesor de historia política en la Universidad de Nottingham

A los ojos de sus admiradores restantes, Boris Johnson es un insurgente, sobre todo en su ruptura de las convenciones. Pero cuando se trata de tradiciones que sirven a sus propios intereses y a los de sus seguidores más cercanos, es tan conformista como el miembro más estancado del «establecimiento», tal vez más.

Esto lo confirman los informes de una lista de honores de renuncia propuesta, lo que sugiere que el primer ministro saliente planea ennoblecer a decenas de conservadores leales, muchos de los cuales tienen pocos méritos más allá de ser propagandistas y donantes del partido. El objetivo aparente de Johnson es doble: recompensar a quienes se mantuvieron leales hasta el final y aumentar el número de miembros de la Cámara de los Lores, lo que facilitará la aprobación de futuros proyectos de ley.

Desde finales del siglo XIX, los primeros ministros salientes han disfrutado del derecho de nominar para una variedad de honores a aquellos que les brindaron ayuda personal durante su tiempo en el Número 10. Como dijo el historiador Ben Pimlott, eran «generalmente una cuestión de dando relojes de oro a los antiguos sirvientes”: en 1979, James Callaghan incluso le dio un CBE a alguien que ayudó a administrar su granja de Sussex. Son, en esencia, notas de agradecimiento glorificadas, aunque a veces permiten que el afortunado destinatario se siente en los bancos rojos de los Lores.

No todos los primeros ministros han aprovechado esta convención. En 1957 Anthony Eden, bajo una nube después de mentirle al mundo sobre el papel de las fuerzas británicas en la crisis de Suez, renunció a su derecho. Cincuenta años después, Tony Blair también declinó la oportunidad de recompensar a sus socios más cercanos: antes de renunciar, la Policía Metropolitana había investigado si se otorgaban algunos títulos nobiliarios a cambio de préstamos otorgados al Partido Laborista. Quizás por esa vergüenza Gordon Brown también dejó el cargo en 2010 sin este guiño a la tradición.

Pero la mayoría ha aprovechado la oportunidad para reconocer públicamente a quienes los ayudaron entre bastidores, incluso Sir Alec Douglas-Home, primer ministro durante menos de un año. Sin embargo, la lista de Home era convenientemente corta, y principalmente para el servicio brindado por personas como un telefonista de Downing Street desde hace mucho tiempo, su conductor oficial y dos detectives personales.

La mayoría de estos premios pasan desapercibidos para el público: el interés se centra en cambio en el gabinete entrante. Aun así, cuando David Cameron revivió la convención en 2016 y Theresa May hizo lo mismo en 2019, la cantidad de asesores cercanos promovidos a la nobleza aumentó significativamente en comparación con los precedentes. Sin embargo, esto fue poca cosa en comparación con el escándalo con el que se han comparado los honores propuestos por Johnson: la Lista Lavanda de 1976 de Harold Wilson, llamada así por el papel en el que supuestamente se escribieron las selecciones iniciales del primer ministro saliente (algunos pedantes sugieren que fue lila o rosa pálido).

Cuando Wilson renunció inesperadamente, unos pocos creyeron que el país volvería a recurrir a él en el futuro, sombras de «¡Hasta la vista!» de Johnson. bromea con sus PMQ finales. Pero las reacciones horrorizadas a los destinatarios propuestos de los honores cuando los nombres, como el de Johnson, se filtraron pusieron fin a eso. Porque la Lista Lavanda fue mucho más allá de recompensar a los criados leales. Algunos destinatarios parecían estar siendo pagados por los favores recibidos o por dispensar. Esto no debería haber sido una sorpresa. Wilson consideraba el sistema de honores en general con cinismo, otorgando títulos de caballero, títulos nobiliarios y recompensas menores principalmente para reforzar su poder personal y popularidad. Premió a los Beatles MBE en 1965.

Como todos los primeros ministros, Wilson tuvo que presentar su lista al comité de escrutinio de honores políticos de todos los partidos, cuyo trabajo era decidir si era apropiado. Alrededor de la mitad fueron rechazados (a la personalidad de televisión David Frost se le negó un título de caballero temprano) mientras que al menos un compañero propuesto (el financiero James Goldsmith) fue reducido a caballero. Pero el comité permitió otros premios controvertidos.

A medida que descendía lentamente a la enfermedad de Alzheimer al jubilarse, Wilson no pudo deshacerse de la mancha de la Lista Lavanda. Uno de sus caballeros se suicidó en 1977 mientras estaba siendo investigado por fraude y tres años más tarde uno de sus compañeros fue encarcelado por robo. Hoy es una de las pocas cosas por las que se recuerda al hombre que ganó cuatro elecciones generales.

La reputación de Boris Johnson se verá afectada por más de una lista cuestionable de partidarios elevados a los Lores durante el último suspiro de su mandato como primer ministro. Pero eso es solo porque, a diferencia de Wilson, ya está envuelto en una serie de escándalos sin precedentes.

Como consecuencia, hay llamados, como en 1976, para acabar con esta tradición. Tony Benn creía en ese momento que Wilson había desacreditado tanto el sistema que tenía que romperse. Y, sin embargo, todavía está con nosotros. Quienquiera que reemplace a Johnson en Downing Street se dará cuenta, como lo hace ahora, de que esta convención consagrada por el tiempo les resulta muy útil. ¿Dónde estaría un primer ministro sin aquellos que se mueven lealmente con la esperanza de una chuchería o dos?

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