La economía de Japón se contrajo un 1 por ciento cuando los consumidores huyeron de Covid

TOKIO — En diciembre pasado, después de dos años de crecimiento intermitente, parecía que el motor económico de Japón finalmente podría estar acelerándose. Los casos de covid eran prácticamente inexistentes. Los consumidores estaban de vuelta en la ciudad, comprando, comiendo fuera, viajando. El año 2021 terminó con una nota alta, con la economía del país expandiéndose anualmente por primera vez en tres años.

Pero la variante Omicron del coronavirus, la agitación geopolítica y los gruñidos de la cadena de suministro han retrasado una vez más la frágil recuperación económica de Japón. En los primeros tres meses del año, la economía del país, la tercera más grande del mundo después de Estados Unidos y China, se contrajo a una tasa anualizada del 1 por ciento, según mostraron datos gubernamentales el miércoles.

Una combinación de factores contribuyó a la disminución del crecimiento. En enero, Japón implementó nuevas medidas de emergencia a medida que el número de casos de coronavirus, impulsado por Omicron, se acercó a los niveles más altos de la pandemia. En febrero, Rusia invadió Ucrania, disparando los precios de la energía. Y eso fue antes de que China, el mercado de exportación más grande de Japón y un proveedor clave de piezas y mano de obra para sus fabricantes, impusiera nuevos bloqueos en Shanghái, lo que sumió las cadenas de suministro en el caos.

La contracción no ha sido tan “extrema” como los reveses económicos anteriores gracias a los altos niveles de aceptación de vacunas y medidas de emergencia de menor alcance que durante las olas anteriores del coronavirus, según Shinichiro Kobayashi, economista principal del Instituto de Investigación Mitsubishi UFJ.

Pero la recuperación económica de Japón del enorme daño causado por la pandemia tampoco ha sido tan rápida como la de Estados Unidos, China o la Unión Europea, dijo.


“El ritmo ha sido lento”, dijo, y agregó que Japón era el “único país entre las principales economías que no se ha recuperado”.

Es probable que el crecimiento se recupere con fuerza en el segundo trimestre, dijeron los analistas, un patrón que ha definido la economía de Japón durante la pandemia: la demanda ha aumentado mientras los casos de covid han disminuido, y viceversa.

Aún así, el crecimiento en los próximos meses enfrentará algunos desafíos difíciles. La pandemia y la guerra en Ucrania han provocado grandes aumentos en los costos de los alimentos y la energía en Japón. Y las medidas de la Reserva Federal de EE. UU. para hacer frente a la alta inflación han provocado que el valor de la moneda japonesa, el yen, se desplome. Eso ha elevado los costos en el país pobre en recursos, que depende en gran medida de las importaciones de alimentos, combustible y materias primas.

La inflación en el país, aunque sigue siendo modesta, está aumentando a su ritmo más rápido en años, y los precios al consumidor en Tokio aumentaron un 2,5 por ciento en abril. Y durante el último año, los precios para los productores se dispararon un 10 por ciento, los niveles más altos desde 1980.

Es probable que los esfuerzos draconianos de China para mantener a Covid bajo control creen interrupciones adicionales para las empresas japonesas que fabrican, obtienen piezas y exportan sus productos allí.

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El gasto del consumidor “se recuperará de la presión a la baja, pero debido a que existen estos factores negativos, la pregunta es ¿cuán amplia será esa recuperación?”. dijo Yoshiki Shinke, economista sénior del Dai-ichi Life Research Institute.

El primer ministro de Japón, Fumio Kishida, ha tratado de compensar los efectos de los aumentos de precios con grandes subsidios gubernamentales para combustible y dinero en efectivo para familias con niños. Pero los consumidores japoneses, desconfiados de los efectos económicos de la pandemia, en gran medida han estado invirtiendo rondas de dinero de estímulo en ahorros.

El crecimiento de Japón enfrenta diversos desafíos, pero en última instancia, su recuperación dependerá de Covid, dijeron los analistas, un estribillo común en los últimos dos años.

Si bien Japón tiene altas tasas de vacunación y se ha desempeñado mejor que la mayoría de los otros países ricos para mantener la pandemia bajo control, la naturaleza proteica del virus ha dificultado predecir su camino. Y eso ha hecho que los expertos duden en comprometerse con cualquier pronóstico sobre su impacto futuro en las economías globales.

“El gran riesgo es que la corona comience a propagarse nuevamente”, dijo Naoyuki Shiraishi, economista del Instituto de Investigación de Japón. “Si aparece una nueva variante, habrá nuevas restricciones a la actividad, y eso suprimirá el consumo”.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.