La erosión de la costa allana el camino para una ‘retirada gestionada’ en California

Unas pocas vueltas sinuosas más allá de Bodega Bay, a lo largo de acantilados brumosos y praderas costeras, olas implacables golpean un tramo de costa que se desmorona y necesita desesperadamente ser salvado.

Aquí, en Gleason Beach, una vez conocida como Malibu North, la playa se ahoga durante la marea alta. Trozos de hormigón y barras de refuerzo son todo lo que queda de 11 casas en los acantilados que ya se han rendido al mar. Un cementerio de malecones, hecho añicos, ensucia la orilla.

La autopista 1 ahora cuelga a centímetros de lo que parece ser el borde del mundo. Durante décadas, los funcionarios se han apresurado a salvar la carretera del océano, vertiendo millones de dólares de impuestos en un círculo vicioso de colapsos repentinos y reparaciones de emergencia. El año pasado, esta línea vital crítica para la región se redujo a un carril.

Con las realidades del cambio climático cada vez más cerca, los funcionarios de transporte de California ahora están moviendo un tramo clave de la carretera a más de 350 pies tierra adentro, uno de los primeros esfuerzos importantes del estado para reubicar, o “gestionar el retiro”, la infraestructura crítica lo suficientemente lejos de la costa para hacer espacio para los próximos 100 años de aumento del nivel del mar.

El ambicioso proyecto, aprobado este mes después de más de una década de planificación, llega en un momento en que los líderes de la ciudad y el estado de California se están dando cuenta de los desastres sociales y económicos del aumento del nivel del mar. Al menos $ 8 mil millones en propiedades podrían estar bajo el agua para 2050, según informes legislativos recientes, con $ 10 mil millones adicionales en riesgo durante las mareas altas. Tormentas más fuertes y ciclos más intensos de El Niño podrían empeorar las cosas.

En un conjunto de objetivos guiados por la administración del gobernador Gavin Newsom, muchas agencias acordaron este año preparar a California para al menos 3.5 pies de aumento del nivel del mar para 2050.

La dolorosa reinvención de Gleason Beach ofrece una visión del futuro para otras comunidades que ahora se enfrentan por los costos y compromisos de vivir junto al mar. En el corazón de este proyecto de $ 73 millones está el cálculo de lo que vale la pena ahorrar, y lo que vale la pena sacrificar, y si es posible rediseñar un paisaje preciado para que sobreviva en el futuro.

“Parece abrumador, es un gran cambio que afrontar, pero también es una oportunidad para que las comunidades piensen: ¿Cuáles son los recursos costeros a los que queremos tener acceso dentro de 50 o 100 años?” dijo Tami Grove, gerente del programa de transporte estatal de la Comisión Costera de California. “A veces se pierde cuando la gente está preocupada por todo lo que vamos a perder por el aumento del nivel del mar, pero hay cosas que podremos elegir, mejorar y diseñar en el futuro si comenzamos a planificar ahora.”

El mantenimiento de este tramo crítico de la autopista 1 ha sido una saga de décadas. Es la única ruta de evacuación para muchos residentes, así como la única forma de llegar a muchas de las playas y vistas panorámicas de Sonoma, el alma económica y cultural de la región.

Las fotos de la década de 1970 muestran más de 20 casas de acantilado y una amplia playa de arena que separa la carretera del mar. Pero los acantilados particularmente inestables en esta área se han estado erosionando alrededor de 1 pie por año en promedio, exacerbado por el aumento del nivel del mar y deslizamientos de tierra repentinos.

Con la mayoría de las casas y la playa desaparecidas, la carretera ha tenido problemas para mantener la línea entre la tierra y el mar. Desde 2004, Caltrans ha gastado alrededor de $ 10 millones en defensas de emergencia y reparaciones fallidas. Los acantilados y la playa de hoy están llenos de restos de ingeniería humana.

En Gleason Beach, restos de casas y montones de rompeolas abarrotan la costa.

Como parte del proyecto de realineación de la carretera, Caltrans acordó pagar $ 5 millones para ayudar a limpiar todas las casas destrozadas y los malecones de la playa.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

“Así es como se ve el retiro no administrado y, francamente, es un caos de sistemas sépticos, partes viejas de casas y armaduras que han caído en la zona intermareal sin un mecanismo real para limpiarlo”, dijo la supervisora ​​del condado de Sonoma Lynda Hopkins. “Si no empezamos a planificar con anticipación y a tomar medidas proactivas, la madre naturaleza tomará las decisiones por nosotros”.

En una colaboración entre agencias que muchos dijeron que fue un gran golpe en la burocracia gubernamental, Caltrans, la comisión costera y los líderes del condado se unieron y elaboraron un plan para reubicar 0.7 millas de la carretera, en gran parte con un nuevo puente de 850 pies que atraviesa Scotty Creek, donde se encuentra con el océano.

El compromiso no fue fácil: los funcionarios estudiaron más de 20 alternativas que intentaron equilibrar los códigos de seguridad, las necesidades de tráfico, los hábitats frágiles, el acceso público a la costa y otros requisitos en competencia que eran difíciles de cumplir dada la topografía, sin mencionar todas las propiedades cercanas. y conseguir una comunidad escéptica a bordo.

El puente de hormigón (un paso elevado monstruoso o un compromiso razonable, dependiendo de quién hable) permitirá que el arroyo fluya libremente hacia el océano nuevamente, dejando espacio para más ranas de patas rojas, mariposas plateadas de Myrtle y el paso de truchas trucha arco iris y salmón Coho. . La elevación de la carretera evita la pavimentación de humedales, dijeron las autoridades, dando a estos hábitats que se ahogan el espacio para migrar tierra adentro a medida que sube el mar.

Una representación del puente propuesto sobre Scotty Creek, que eleva y realinea la autopista 1

Una representación del puente propuesto sobre Scotty Creek, que eleva y realinea la Carretera 1 más hacia el interior para dar cuenta de los próximos 100 años de aumento del nivel del mar.

(Caltrans)

Caltrans también acordó, como parte del proyecto, pagar $ 5 millones para ayudar a limpiar el desorden de las casas abandonadas y las reparaciones fallidas de las carreteras. Otros $ 6.5 millones se destinarán a la restauración de humedales, arroyos y praderas. Parte de la antigua carretera se convertirá en un sendero costero y el público tendrá acceso a una nueva área de estacionamiento y una playa que alguna vez estuvo limitada por propiedad privada.

Los funcionarios también reservaron $ 2.7 millones para negociar y adquirir terrenos de tres propiedades privadas, incluidas las porciones necesarias de un rancho cercano que se verá más afectado por la carretera realineada. Una vez completado, gran parte del espacio abierto se transferirá al condado de Sonoma para administrarlo en nombre del público.

Philip y Roberta Ballard, los propietarios del rancho, dijeron que han llegado a comprender la necesidad de este proyecto. El puente todavía se siente demasiado grande, especialmente para este tramo rural del paraíso que capturó sus corazones por primera vez hace 21 años, pero los Ballards han dedicado su energía a lo largo del tiempo para asegurarse de que Scotty Creek se restaure como parte del trato.

El arroyo, la cuenca más grande entre Salmon Creek y el río Russian, ha necesitado ayuda durante años, dijeron. Además de que su flujo se ahogó por una alcantarilla que se instaló en 1952 para la carretera, el arroyo inferior ha sido despojado de su vegetación.

“Muchos de nuestros esfuerzos se han destinado a tratar de sacar el máximo provecho de algo que es necesario”, dijo Roberta Ballard, profesora emérita de pediatría, junto con su esposo, en UC San Francisco. “Pero el puente es bastante feo”.

Otros residentes y grupos de senderos dijeron que un puente gigante de concreto, sin importar el color que lo pintes, alteraría para siempre la majestuosidad de la costa de Sonoma, donde nació gran parte del movimiento de protección costera de las décadas de 1960 y 1970. Sus muchas sugerencias para una solución menos intrusiva fueron ignoradas, dijeron.

“Arreglemos la carretera sin destruir gran parte del lugar”, dijo Richard Charter, residente desde hace mucho tiempo y miembro principal de la Ocean Foundation. “Esta será la estructura más grande hecha por el hombre en la costa de Sonoma. Va a ser visible desde todas partes y borrará por completo lo que pensábamos que habíamos guardado en nuestra costa “.

Algunos grupos ambientalistas, como la Fundación Surfrider, apoyaron el proceso de retirada administrada, pero cuestionaron el pequeño malecón incluido en el acuerdo para proteger un camino de entrada y una parte del sendero costero.

Stefan Galvez-Abadia, Jefe de Planificación e Ingeniería Ambiental de la División del Distrito de Caltrans, reconoció estas preocupaciones y dijo que después de tantos años de seminarios y charlas sobre la adaptación al cambio climático, convertir un concepto abstracto como el retiro administrado en realidad ha sido un ejercicio muy complejo en compromiso.

Su equipo está tratando de diseñar un puente más bonito que se ajuste mejor al paisaje rural. Han estudiado las columnas arqueadas del puente Bixby Creek en la costa de Big Sur y otros puntos de referencia creados por el hombre que se han vuelto icónicos con el tiempo. Se espera que el proyecto comience a construirse el próximo verano.

Con respecto a las opciones más mínimas sugeridas por los residentes preocupados, muchos no cumplieron con los estándares sísmicos o de seguridad: el puente debe ser lo suficientemente alto para que los vehículos de emergencia pasen por debajo, dijeron las autoridades, así como para los peores escenarios de inundaciones. Otras sugerencias no fueron suficientes en tamaño ni en distancia para sobrevivir a la erosión costera hasta el 2100.

“No tienes muchas opciones cuando se trata del aumento del nivel del mar … de cualquier manera que elijas, vas a tener algún tipo de impacto”, dijo Galvez-Abadia. “Estas son las decisiones difíciles que todos tendremos que tomar como región, como comunidad para las generaciones venideras”.

Gary Griggs, un experto en erosión costera desde hace mucho tiempo en UC Santa Cruz que ha estado estudiando cómo será el futuro del retiro administrado para California, dijo que hasta ahora se han realizado muy pocos estudios de caso y le sorprendió la cantidad de tiempo y dinero que toma reubicar un tramo de carretera que ni siquiera está en un área tan poblada como Malibú o el Área de la Bahía.

Cada proyecto de retiro administrado se vuelve más interesante y mucho más complicado con las compensaciones, dijo. “Lo que está sucediendo en Gleason Beach es un buen ejemplo de lo que se puede hacer y otro paso adelante”.

De vuelta en la autopista 1, Stavan Cook recordó la cabaña en el acantilado en la que creció. Fotos antiguas mostraban la casa con un patio de 20 pies y escaleras que conducían a la playa.

Su padre, un arquitecto, hizo algunas adiciones a lo largo de los años mientras el acantilado continuaba erosionándose. Su familia intentó levantar un malecón. Pero después de una tormenta devastadora en 1997, finalmente decidieron administrar su propio refugio: levantar su casa y trasladarla a una nueva parcela tierra adentro.

Ahora, un cerrajero en Bodega Coast Lock and Key, Cook confía en esta carretera costera que conecta a toda su comunidad, conduciendo cada día más allá del lote derrumbado donde su casa una vez se asomó al mar.

“He visto erosionarse el acantilado durante toda mi vida”, dijo. “Tenemos que hacer algo, y si lo que se necesita es poner un puente, bueno, eso es lo que se necesita”.

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